5 cosas que aprendí cuando cambié mi trayectoria profesional en la ciencia

5 cosas que aprendí cuando cambié mi trayectoria profesional en la ciencia

24 de agosto de 2017

Como profesional de extensión para la silvicultura de extensión regional del sur y la Escuela D.B. Warnell de Silvicultura y Recursos Naturales de la Universidad de Georgia, el Dr. David R. Coyle se encuentra en la interfaz de la investigación científica y la aplicación en el mundo real, enseñando a los silvicultores, agentes de extensión y al público sobre la salud de los bosques y las especies invasoras. (Foto: Michelle Stoll, Departamento Forestal de Virginia)

Por David R. Coyle, Ph.D.

Hace un par de años, cambié de carrera. No, no dejé la ciencia por completo; más bien, cambié de una carrera de investigación (el camino de la "tenure-track", si se quiere) a un trabajo de extensión al 100 por ciento.

David R. Coyle, Ph.D.

¿Por qué el cambio? Por varias razones. Para mí, personalmente, una gran cosa era la familia (como en, empezamos una). También nos gustaba mucho donde vivíamos, teníamos parientes cerca y deseábamos algo de estabilidad en la vida. Mientras tanto, decidí que estaba harto de hacer la búsqueda de trabajo de titularidad (lo había estado haciendo durante cuatro años). Era hora de empezar mi carrera, no de seguir buscándola.

Así que, al final de mi puesto de investigación postdoctoral, me puse en contacto con el Forestal Regional del sudeste de EE.UU. (mi actual jefe), le propuse a él y a algunos miembros del Servicio Forestal la idea de un programa regional de salud forestal y especies invasoras, y aquí estamos. En cierto modo, se podría decir que he creado mi propio trabajo. Ahora dirijo un programa de salud forestal y especies invasoras para el sureste de los Estados Unidos. En este papel, trato con insectos, hongos y plantas - básicamente cualquier cosa que impacte la salud del bosque. Mi público principal son los silvicultores profesionales y los agentes de recursos naturales (por ejemplo, los empleados estatales y federales, los forestales consultores), los agentes de extensión universitaria (especialmente a nivel de condado) y, en cierta medida, el público. Trabajo en el sudeste de los Estados Unidos, una zona de 13 estados que limita con (e incluye) Texas, Oklahoma, Arkansas, Kentucky y Virginia, también conocida como la Región Sur del Servicio Forestal del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos.

He realizado muchas actividades de extensión durante mi doctorado y postdoctorado, por lo que sentí que sería una transición bastante fácil. En algunos aspectos, lo fue. En otros, sin embargo, fue un cambio importante para el cual no estaba totalmente preparado. Decir que aprendí algunas lecciones en el trabajo sería quedarse corto. He estado en algunas conversaciones con colegas últimamente sobre este cambio o sobre una carrera en extensión. Y, mientras pienso en ello, hay algunas cosas que me encantaría contar a los más jóvenes si pudiera volver atrás en el tiempo.

La ejecución de un programa de extensión en salud forestal y especies invasoras ha llevado a David R. Coyle, Ph.D., a convertirse en un experto en áreas más allá de su carrera de investigación académica inicial. Su público confía en él para obtener conocimientos que van desde las tendencias del mercado de la madera hasta los protocolos de los plaguicidas. (Foto: David Jenkins, Comisión Forestal de Carolina del Sur)

La amplitud del conocimiento que se necesita es enorme.

Fui entrenado como entomólogo forestal aplicado. También tengo bastante experiencia con las especies invasoras, la fisiología de los árboles y la producción. He aprendido un poco de patología forestal y ciencia del suelo, la silvicultura de pino del sur, y los impactos del cambio climático a lo largo del camino, también.

Para lo que no estaba preparado era cuánto necesitaría saber sobre todo lo demás, incluyendo los precios actuales y los mercados (¿Cuánto cuesta una carga de madera para pulpa en el sur de GA? ), la producción real (¿Cuántas semicargas de troncos se pueden obtener de un determinado rodal forestal?), los detalles de la regeneración (¿Cuántos árboles por acre plantarías en un sitio Piamonte empinado, inclinado y erosionado? ), e información sobre pesticidas (¿Qué puedo rociar, cuándo debo rociarlo, cómo debo aplicarlo y cuánto cuesta?), y probablemente más temas que aún no conozco.

Hay que aprender a tratar con gente (a veces difícil).

Apuesto a que la mayoría de los científicos no reciben mucha formación formal sobre cómo tratar con la gente-sociología, comunicación, resolución de conflictos, ese tipo de cosas. Si eres como yo, aprendes mucho de eso en el trabajo. En ciertas situaciones en el trabajo de extensión, la información debe ser entregada con delicadeza. Por ejemplo, digamos que tienes que dar la noticia de que un árbol se está muriendo y no puede ser salvado. Si es un árbol importante, o el centro de la propiedad, la gente no quiere oír eso. Si viven en un área urbana o suburbana, tampoco quieren oír cuánto cuesta quitar un árbol (spoiler: más de lo que piensas).

También se te cuestionará tu conocimiento y habilidad. Algunas personas creen que su uso de Google es más preciso que sus más de 20 años de experiencia, y a veces estas personas tienen opiniones bastante fuertes. La confrontación nunca funciona en estas situaciones, y, por mucho que quieras decirles que están llenos de frass, necesitas encontrar una forma más amigable de dar las noticias.

La comunicación (como la audiencia) es muy diferente que en la escuela de postgrado.

Como estudiante de postgrado y postdoctorado en la pista de titularidad, escribí artículos de revista. La escritura científica era la moneda. Eso ha cambiado sustancialmente. Sigo criticando el persistente artículo de investigación, pero en su mayor parte soy traductora ahora. Tengo que mantenerme al día con las últimas investigaciones y lo que significa para el guardabosques o el administrador de la tierra. Luego tengo que transmitir lo que significa a un público no médico.

Hago esto usando diferentes lenguajes e imágenes; a menudo anoto cifras en artículos científicos. También escribo hojas de datos. Seré honesto: Después de escribir un montón de artículos de revistas científicas, pensé que podría armar una hoja de datos en poco tiempo. ¡No tanto! Se necesita una enorme cantidad de trabajo para hacer una hoja informativa relevante y fácilmente comprensible y que comparta la cantidad justa de información. Para esto, en particular, el consejo de los colegas más antiguos ha demostrado ser absolutamente esencial.

Y hay más que sólo hojas de datos. Los seminarios web son también una gran manera de llegar a mucha gente, y son una gran ayuda para la educación continua si se ofrecen CEUs (créditos de educación continua). Los medios sociales son una herramienta increíblemente poderosa para ayudar a difundir la información. También es una de esas cosas de "sacas lo que pones". (Ver tweet arriba.)

La cantidad y la logística de los viajes puede ser un desafío, especialmente con una familia.

Cuando era un estudiante graduado, no podía esperar hasta que estuviera lo suficientemente establecido que me invitaron a dar charlas por todo el lugar para que pudiera viajar por el país/mundo "por negocios". Resulta que una vez que tienes una familia, viajar no es tan glamoroso (al menos para mí, de todos modos).

Los que ya están en trabajos de extensión saben cuánto implica viajar. Tengo una esposa, un niño de 4 años, y un niño de 2 años (y recientemente tenemos un cachorro, que es como un tercer hijo en muchos sentidos). Las mañanas y las tardes son una ráfaga de actividad, con cada onza de nuestra energía dedicada a mantener las cosas alimentadas, el contenido, y la caca/peeling en lugares aceptables. Y, afrontémoslo: Es difícil irse, especialmente cuando los niños se ponen tristes porque papá se va a trabajar. Así que, siempre que voy a estar fuera de la ciudad trato de asegurarme de estar en casa todas las mañanas y noches que puedo. A menudo eso significa salir después de la hora de acostarse de los niños (alrededor de las 8 p.m.) para tomar un vuelo a las 10:30 p.m. o conducir hasta (¡o después!) la medianoche. Si me voy durante el día, casi siempre es después de dejarlos por la mañana.

En una nota relacionada: Ya que viajas mucho en extensión, apúntate a todos los planes de recompensa de hoteles, aerolíneas y alquiler de coches. Son gratuitos, también puedes conseguir los puntos, y a veces incluso hay una habitación de cortesía, coche, o una mejora de asiento!

Hay tantas actividades diarias diferentes.

Como estudiante de posgrado o postdoctorado, normalmente podría centrarme en una cosa a la vez: un trabajo, mi investigación, y así sucesivamente. Todo eso cambia cuando te conviertes en un agente de extensión (o investigador principal, para el caso). Constantemente te tiran en un millón de direcciones: llamadas telefónicas, correos electrónicos (hay tantos llamadas telefónicas y correos electrónicos), invitaciones para hablar, solicitudes para visitar propiedades y comprobar un problema - la lista sigue y sigue. Hay tanto tiempo, y demasiadas cosas que hacer.

Y estás en la carretera mucho tiempo; no es raro que tenga una semana en la que estoy en la oficina un día y fuera los otros cuatro. Las cosas administrativas también se acumulan. Muchas veces siento que todo lo que hago es apagar incendios proverbiales y nunca salir adelante o hacer algo creativo que quiero o necesito hacer (como escribir nuevas hojas de datos o actualizar mi página web con nueva información).

Mi viaje hacia la extensión ha tenido algunos altibajos (como los viajes de muchos otros, supongo). Pero, sin importar la carrera que elijas, este será el caso. ¿Extraño la investigación? Claro que sí; ¡pasé casi dos décadas haciéndola! ¿Me arrepiento de mi decisión de dejar la investigación y hacer extensión? Por supuesto que no. De hecho, es la mejor decisión que podría haber tomado. Tengo una "personalidad de extensión", me dicen, y obtengo más satisfacción de mi trabajo de lo que jamás podría haber imaginado.

En extensión, puedes ver el impacto que tienes en otras personas. Lo ves en sus caras y lo escuchas en su voz. Necesitamos investigación para generar el conocimiento necesario para tomar decisiones de gestión informadas. Pero necesitamos la extensión tanto para llevar esa información a las personas que pueden (y necesitan) usarla.

Así que, a todos los que se preguntan qué hacer con su vida (como yo lo hice), no tengan miedo de darle a la extensión una fuerte consideración. El mundo necesita investigadores fuertes, pero también necesita comunicadores fuertes.

David R. Coyle, Ph.D., dirige el Programa de Extensión Regional del Sur para la Salud de los Bosques y las Especies Invasoras. Twitter: @drdavecoyle. Facebook: www.facebook.com/southernforesthealth. Correo electrónico: dcoyle@sref.info o drcoyle@uga.edu

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Science Policy and Outreach, The Entomology Professioners, Dave Coyle, extension, forest entomology, science communication

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