Al tim贸n de un programa de gesti贸n de insectos forestales de renombre mundial

Al tim贸n de un programa de gesti贸n de insectos forestales de renombre mundial

11 de junio de 2018

Como parte del programa "slow the spread" para la palomilla gitana (Lymantria dispar), Donna Leonard, entom贸loga forestal del Servicio Forestal de los Estados Unidos, recoge datos para averiguar en qu茅 lugar del dosel del bosque aterriz贸 la feromona de la palomilla gitana y se qued贸 atascada tras la aplicaci贸n a茅rea, en el condado de Giles, Virginia. (Foto: Servicio Forestal de los Estados Unidos, Regi贸n 8)

Por Laurel Haavik, Ph.D.

Nota del editor: Esta es la siguiente entrega de la serie "Detr谩s de la ciencia" de Laurel Haavik que se asoma a las vidas de los cient铆ficos. La tensi贸n que rodea a la desigualdad de g茅nero es palpable para casi todos nosotros 煤ltimamente. Ahora se reconoce que las mujeres han sido y siguen siendo desafiadas injustamente en la ciencia. Gran parte de este enfoque se centra en la actual cohorte de mujeres trabajadoras y los prejuicios y obst谩culos personales o sociales a los que se enfrentan. Mi mente inquieta ha vagado hacia las mujeres que vinieron antes que yo. Entraron audazmente en la fuerza de trabajo hace a帽os, como una verdadera minor铆a, y capturaron muchas primicias para aquellos de nosotros que las seguimos. 驴Cu谩les son sus historias? 驴C贸mo lograron la felicidad y la recompensa en sus carreras?

Laurel Haavik, Ph.D.

Donna Leonard, entom贸logo forestal del Servicio Forestal de los Estados Unidos, es un excelente ejemplo de tal mujer. En su primer trabajo forestal en 1977, Donna fue la 煤nica mujer guardabosques que trabaj贸 para una gran empresa de pulpa, papel y productos de construcci贸n. Los hombres con los que trabajaba estaban desconcertados por la forma en que pod铆a hacer sus necesidades mientras estaba en el bosque todo el d铆a. En su caracter铆stico y pr谩ctico modo por el que es conocida, ella respondi贸, "Bueno, me hago pis, 驴qu茅 m谩s? Tengo que quitarme m谩s ropa que t煤, pero me hago pis!"

Como entom贸logos, todos deber铆amos prestar atenci贸n a la historia de Donna, por dos razones importantes: Ella ha navegado una carrera entre casi todos los colegas masculinos y, simult谩neamente, ha pilotado uno de los programas de manejo de insectos forestales m谩s exitosos del mundo por m谩s de 20 a帽os consecutivos. Donna ha orquestado consistentemente un conjunto de gerentes forestales, oficiales reguladores e investigadores a trav茅s de l铆mites administrativos y jurisdiccionales para implementar un programa estandarizado que siempre alcanza su meta, cada a帽o .

Estaba rebosante de curiosidad sobre esta mujer desde el momento en que la conoc铆. 驴C贸mo hace para ejecutar este famoso programa y hacer que parezca tan f谩cil? 驴Cu谩les son sus secretos? 驴De d贸nde vino ella? 驴Ad贸nde cree que va el programa? 驴A d贸nde va? Donna ha sido la directora del programa de la polilla gitana (Lymantria dispar) "slow-the-spread" casi desde su creaci贸n en 1992. Slow-the-spread es un esfuerzo combinado entre el Servicio Forestal de los Estados Unidos y las agencias estatales (principalmente los departamentos de agricultura) para frenar la ola de invasi贸n de la polilla gitana europea a trav茅s de los Estados Unidos. Sin slow-the-spread, la polilla gitana invadir铆a un territorio no infestado previamente a un ritmo mucho m谩s r谩pido. Aunque la polilla gitana no siempre mata los 谩rboles, los defolia f谩cilmente, lo que los hace m谩s vulnerables a otros factores de estr茅s y crea una antiest茅tica cubierta forestal. Sin una propagaci贸n lenta, los organismos se ver铆an obligados a recurrir a medidas de control m谩s costosas, el turismo y la recreaci贸n se ver铆an afectados (masas de orugas cubren los bosques y las casas, y algunas personas son al茅rgicas a su peludo exterior), y la composici贸n del bosque cambiar铆a (en particular, la p茅rdida de robles y 谩lamos).

Lento la propagaci贸n es un esfuerzo combinado entre el Servicio Forestal de los Estados Unidos y las agencias estatales que utiliza una variedad de m茅todos para frenar la expansi贸n de la polilla gitana (Lymantria dispar). Los mapas aqu铆 muestran la propagaci贸n proyectada de la palomilla gitana a trav茅s de los EE.UU. con (izquierda) y sin (derecha) frenar la propagaci贸n. (Cr茅dito de la imagen: Slow the Spread Foundation)

El programa se jacta de la capacidad de retardar la expansi贸n de la polilla gitana hacia el oeste y el sur desde una tasa hist贸rica de 20 kil贸metros por a帽o a menos de 8 kil贸metros por a帽o (Fig. 1). Tiene 茅xito en esto a trav茅s de una combinaci贸n anual de monitoreo y tratamiento. Las trampas cebadas con feromonas sexuales que capturan polillas macho se colocan en una cuadr铆cula sistem谩tica a lo largo del frente de invasi贸n que avanza, un 谩rea llamada la zona de acci贸n. El n煤mero de machos capturados un a帽o dicta lo que se hace para manejar el insecto al a帽o siguiente. Un modelo sofisticado utiliza estos recuentos de polillas; luego tiene en cuenta la densidad de polillas en las zonas cercanas y en la misma zona en a帽os anteriores, as铆 como la distancia desde el borde delantero de la zona de acci贸n para recomendar si un bosque debe ser tratado. Si los recuentos de polillas son suficientemente altos en un 谩rea, el modelo sugerir谩 el tratamiento.

Donna y los socios estatales revisan minuciosamente cada 谩rea de tratamiento recomendada por el modelo y deciden si realmente se debe tratar, sopesando una serie de factores externos que el modelo no puede tener en cuenta. Una vez que se designan las 谩reas de tratamiento para la temporada, se obtienen los permisos necesarios y las solicitudes comienzan en la primavera. Los tratamientos de pulverizaci贸n se aplican al dosel del bosque por medio de aviones o helic贸pteros en primavera para dirigirse a las orugas (utilizando Bacillus thuringiensis subsp. kurstaki) o en verano para dirigirse a las polillas macho en vuelo (utilizando la interrupci贸n del apareamiento). Se colocan trampas para los machos de polilla al a帽o siguiente para determinar si el tratamiento fue efectivo. Todo esto es cuidadosamente supervisado por Donna en un estricto ciclo estacional que se repite anualmente.

Como parte del programa slow-the-spread para la polilla gitana (Lymantria dispar), Donna Leonard (a la izquierda, en blanco) y el equipo calibran una aeronave de ala fija para dispensar la cantidad correcta de feromona de polilla gitana sobre el dosel del bosque. (Foto: Servicio Forestal de los Estados Unidos, Regi贸n 8)

Donna atribuye el 茅xito del programa a las fuertes asociaciones y relaciones, tanto personales como profesionales, que se formaron y mantuvieron a lo largo de los a帽os y a la ciencia efectiva que fue "lo correcto en el momento correcto". El desarrollo de la interrupci贸n del apareamiento de la polilla gitana, desde el descubrimiento de la feromona hasta la s铆ntesis de un producto econ贸mico y de f谩cil aplicaci贸n, fue un esfuerzo de varias agencias que aterriz贸, dice, "en primer lugar en mi coraz贸n como proyectos que me mantienen feliz; algo que equilibra toda la burocracia de mi trabajo". La interrupci贸n del apareamiento ten铆a que ser efectiva para que la propagaci贸n lenta funcionara, porque otros tratamientos para la polilla gitana eran demasiado caros o no eran espec铆ficos para el hu茅sped.

La propagaci贸n lenta tambi茅n ten铆a que ser estandarizada a trav茅s de las fronteras estatales, algo de lo que Donna se dio cuenta desde el principio. Las reuniones en persona eran frecuentes, lo que significaba un agitado programa de viajes para Donna, pero ella sab铆a que eran esenciales, porque un铆an al grupo. Mientras la polilla gitana marchaba por el noreste, nuevos estados se unieron al programa, y otros lo abandonaron. Se formaron y mantuvieron lazos sociales en las reuniones. Conocer a otros en el grupo a nivel personal hizo que la coordinaci贸n del trabajo fuera natural. Otro aspecto clave es que el grupo form贸 una fundaci贸n sin fines de lucro para administrar los fondos federales asignados para la difusi贸n lenta. Esto forz贸 la propiedad, la cooperaci贸n y el reparto de los d贸lares del programa de forma no competitiva entre los socios estatales. Si se dispon铆a de menos dinero en un a帽o determinado, el grupo decid铆a qu茅 hacer, en lugar de que un estado sufriera a expensas de otro.

Donna Leonard y su equipo a menudo trabajan en una oficina itinerante, rastreando los patrones de vuelo sobre los bloques de tratamiento en tiempo real. Mapas aeron谩uticos detallados de los bloques de tratamiento y las 谩reas circundantes est谩n montados en la pared detr谩s de ellos. (Fotograf铆a: Servicio Forestal de los Estados Unidos, Regi贸n 8)

Donna es una persona aguda, casi abrupta, pero muy apasionada. Ella ha vertido esta energ铆a en el lento esparcimiento y su gente a lo largo de su carrera. Muchos se preguntan si tiene una vida personal fuera del trabajo. Sospecho que la tiene. Tiene un marido cari帽oso del que habla a menudo, y cuando le pregunt茅 c贸mo su carrera ha afectado a su vida personal, sonri贸. "Mi marido se reir铆a de eso", dice. "Cuando la gente le pregunta sobre ello, les dice que no aconsejar铆a a nadie que lo hiciera como lo hicimos nosotros, pero funcion贸 para nosotros."

Un helic贸ptero sobrevuela un vecindario en Minneapolis, Minnesota, rociando Bacillus thuringiensis subsp. kurstaki-una bacteria insecticida que no es t贸xica para los humanos-robles para matar las larvas de polilla gitana (Lymantria dispar). (Foto: Laurel Haavik, Ph.D.)

Donna se describe a s铆 misma como asertiva-casi al borde de la agresividad, franca y dif铆cil de intimidar. Ella atribuye estos rasgos de car谩cter a una combinaci贸n de experiencias de la ni帽ez y sus primeros a帽os como guardabosques siendo fuertemente escudri帽ados, ya que era la 煤nica mujer en el trabajo. No cree que estos rasgos fueran inherentes, sino que vinieron despu茅s. "Me desarroll茅 sobre la marcha, basado en un conjunto de habilidades que necesitaba para sobrevivir donde fuera que aterrizara." Es la m谩s joven de tres chicas. Su padre estaba en el ej茅rcito, lo que significaba que la familia se mudaba a menudo durante los a帽os escolares de las ni帽as. Donna aprendi贸 a amar esta vida transitoria, lo que la oblig贸 a ser extrovertida y a hacer r谩pidamente nuevos amigos. M谩s tarde se convirti贸 en una estudiante de silvicultura en la universidad porque la idea de convertirse en enfermera o profesora (las dos carreras "aceptadas" para las mujeres en ese momento) no le gustaba; adem谩s, el trabajo del curso le permit铆a llevar vaqueros azules y botas de senderismo a clase con la promesa de pasar d铆as enteros en el bosque lejos de la clase.

Despu茅s de nueve temporadas como t茅cnica temporal, finalmente consigui贸 un puesto permanente en el Servicio Forestal de los Estados Unidos. Luego compiti贸 y obtuvo una oportunidad de entrenamiento para continuar su educaci贸n y obtener suficientes horas en entomolog铆a para calificar para una posici贸n profesional. Cuando le ofrecieron el puesto de gerente de programa para el reci茅n lanzado proyecto piloto de difusi贸n lenta, no se centr贸 en c贸mo consigui贸 el trabajo, sino que lo consigui贸, y procedi贸 con su mejor esfuerzo.

Ahora, 25 a帽os despu茅s, reflexiona sobre la gran oportunidad que result贸 ser. Donna aconseja que es mejor hablar, hacer preguntas, y parecer est煤pido que no hablar en absoluto, otros que son m谩s t铆midos probablemente tienen las mismas preocupaciones y preguntas. Ha descubierto que es f谩cil dejar que los gustos y disgustos personales influyan en las decisiones m谩s de lo que deber铆an y dice que tiene que ser consciente de ello en su propio trabajo. Ella enfatiza la importancia de las reuniones cara a cara: Aparecen temas que no se mencionar铆an en el correo electr贸nico, y la gente suele estar m谩s dispuesta a afrontar un asunto delicado en persona que por tel茅fono o por correo electr贸nico. Ella dice que ha "aprendido mucho a lo largo de los a帽os, pero desafortunadamente para m铆 eso no siempre garantiza un cambio de comportamiento!"

El futuro a corto plazo de la difusi贸n lenta es bueno, pero el futuro a largo plazo es incierto, como es el caso de muchos programas financiados por el gobierno. Los recortes del presupuesto federal son la norma 煤ltimamente, y la polilla gitana ya no es considerada la plaga forestal de mayor prioridad. Es dif铆cil decir si la disminuci贸n de la propagaci贸n es lo suficientemente importante como para continuar exigiendo una gran parte del presupuesto decreciente; sin embargo, sigue siendo un ejemplo importante de un programa de manejo de insectos forestales que ha demostrado claramente que funciona, algo que es raro.

Como Donna contempla lo que sigue, le preocupa que si una persona "se retira sin un plan, est谩 como a la deriva". Algunos podr铆an ver esto como el inconveniente de ser apasionado y bien recompensado en una carrera, tal vez incluso un presagio de d铆as m谩s oscuros en el invierno de toda una vida. No estoy de acuerdo; creo que la gente como Donna, que se ha sentido realizada por su trabajo, simplemente cambiar谩 el enfoque de esta energ铆a a otra cosa. Tal vez Donna no ha encontrado lo que es todav铆a, pero estoy seguro de que lo har谩. Laurel Haavik, Ph.D., es una entom贸loga forestal en el Servicio Forestal de los Estados Unidos, donde est谩 involucrada en el programa "Slow the Spread" para la polilla gitana, entre otros proyectos de insectos forestales. S铆ganla en Twitter @ljhaavik, y vean su blog, Science Shapes Lives.

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