Avispas previamente desconocidas encontradas en ámbar prehistórico

Avispas previamente desconocidas encontradas en ámbar prehistórico

3 de febrero de 2020

Un entomólogo que examina especímenes de avispas en ámbar fosilizado del Eoceno (34-55 millones de años atrás) las ha identificado como una nueva especie, Brachyelatus marthae, y los primeros especímenes fósiles de la subfamilia de avispas calcáreas Chrysolampinae. (Foto de Roger Burks, originalmente publicada en Burks et al 2019, Sistemática y Diversidad de los Insectos)

Por Leslie Márquez, Ph.D.

La mayor parte del ámbar extraído en el mundo termina como piedras preciosas en aretes y collares, pero a veces tiene un propósito mayor: Se abre paso hasta los entomólogos que encuentran insectos prehistóricos bellamente preservados en su interior. Un ejemplo de ello es el nuevo informe de avispas nunca antes vistas encontradas en el ámbar del Báltico que datan de al menos 40 millones de años. "Me emocioné bastante cuando las encontré", dice Roger Burks, especialista asistente del Departamento de Entomología de la Universidad de California en Riverside, quien fue co-autor de un informe sobre su descubrimiento, publicado en diciembre de 2019 en la revista Sistemática y Diversidad de los Insectos.

Leslie Márquez, Ph.D.

Burks se encontró con las avispas mientras ayudaba al Museo Estatal de Historia Natural de Stuttgart a revisar muestras de ámbar, que son trozos de savia de árbol fosilizada, que datan de la época del Eoceno (hace unos 34-55 millones de años). El museo ya había reducido unas 600 muestras a un grupo de pequeñas avispas de la superfamilia Chalcidoidea, pero necesitaban un especialista para hacer identificaciones más detalladas. Burks es una de las pocas personas en el mundo con esa experiencia, y afortunadamente tenía tiempo en su agenda para hacer el viaje a Alemania.

Aunque los insectos tenían sólo 2-3 milímetros (mm) de largo y estaban encerrados en savia dura como una roca, su conocimiento de las avispas extintas y existentes (aún existentes) le permitió clasificar rápidamente las muestras en sus familias y subfamilias apropiadas. Luego se encontró con algo diferente. Vio una que tenía los rasgos distintivos de las avispas de la subfamilia Chrysolampinae, lo cual era inusual porque ningún miembro de esa subfamilia había sido identificado en el registro fósil. Con un examen más detallado, finalmente encontró cuatro especímenes que tenían los rasgos reveladores de Chrysolampinae, incluyendo la forma de las venas de proa, los segmentos antenales y el glipto (una esclerita facial o "placa facial" justo encima de la boca).

Los especímenes de avispa descubiertos en ámbar que datan de 34-55 millones de años atrás, resultaron ser una nueva especie en la subfamilia de avispas calizas Chrysolampinae, que el investigador Roger Burks de la Universidad de California, Riverside, nombró Brachyelatus marthae en honor a su madre Martha Shadle. Esta imagen muestra diferentes vistas de la avispa de 2 milímetros de largo, incluyendo sus características distintivas, como los detalles en el ala delantera (5) y las antenas (6). (Fotos de Roger Burks, publicadas originalmente en Burks et al 2019, Sistemática y Diversidad de los Insectos)

Las avispas Crisolampinas son un grupo especialmente interesante de insectos, porque tienen una historia de vida inusual, dice Burks. Las avispas crisolampinas son parasitoides, una forma de vida común a muchas avispas y otros insectos. En un parasitoide típico, que incluye a la mayoría de los miembros de la superfamilia Chalcidoidea, la hembra pone sus huevos sobre o en una oruga u otro organismo anfitrión y, cuando los huevos eclosionan, las larvas empiezan a comerse al anfitrión y finalmente lo matan. Las crisolaminas hacen las cosas de manera diferente. En lugar de poner los huevos en o sobre el huésped, la hembra los pone en una planta "vagamente cerca del huésped", explica Burks. Cuando los huevos eclosionan, las diminutas larvas recién nacidas (llamadas primeras etapas) tienen que salir a buscar un huésped por sí mismas, una tarea formidable teniendo en cuenta que las primeras etapas tienen sólo unos 0,2 mm de largo, y tienen un cuerpo muy suave que podría secarse fácilmente o ser atrapado por cualquier número de depredadores.

A pesar de la alta tasa de mortalidad que probablemente acompaña a ese estilo de vida, Burks señala que ningún miembro de la subfamilia ha evolucionado lejos de él. "Es contrario a la intuición; todavía tienen éxito. Esto sugiere que hay un óptimo local muy interesante sucediendo aquí en la evolución de este linaje, y es muy interesante para mí que ahora sabemos que esto ha estado sucediendo durante 40 millones de años", dice.

El entomólogo Roger Burks de la Universidad de California, Riverside, echa un vistazo de cerca a una muestra de ámbar para ver los detalles del insecto en su interior. Mientras escudriñaba cientos de muestras de este tipo de una colección del Museo Estatal de Historia Natural de Stuttgart en Alemania, identificó el primer registro fósil de una avispa de la subfamilia Chrysolampinae, un grupo de avispas con una historia de vida sorprendente e inusual. (Foto de Robert L. Kresslein)

Desde que identificó por primera vez los cuatro especímenes, Burks ha sido capaz de señalar su género como Brachyelatus, que tiene miembros existentes en Australia y Europa, y los determinó como una nueva especie. "Nombré la especie en honor a mi madre Martha Shadle, por lo que es Brachyelatus marthae," dice. Lo sintió como un tributo adecuado para la mujer que, durante su adolescencia, le llevaba 20 millas cada fin de semana desde su casa rural de Arkansas a la biblioteca más cercana. Esto le permitió continuar educándose una vez que dejó la escuela formal en el 7º grado para ayudar con el negocio familiar de leña. Describe a su madre como "no una increíble fanática de los insectos", así que se guardó para sí mismo los detalles sobre el extraño comportamiento parasitario de la avispa cuando le habló de su tocayo. En general, dice que ella está feliz por el honor, y está deseando enviarle una copia del artículo. Mientras tanto, Burks continúa investigando fósiles en las muestras de ámbar del Báltico. "Hay unos pocos calcidios diferentes que tenemos, y no estamos muy seguros de qué familia son algunos de ellos, o si debería haber nuevas familias o subfamilias", dice. "Es una verdadera pregunta ahora mismo sobre cuál es el mejor enfoque para estos fósiles, porque no queremos hacer un montón de familias separadas que no tienen ningún contexto, pero al mismo tiempo no queremos colocarlos en una familia existente y estar equivocados al respecto". También está inspeccionando el ámbar del norte de Francia que data de principios del Eoceno (hace 48-55 millones de años), y de Birmania que data del período Cretáceo hace unos 99 millones de años.

Pensando en el descubrimiento de Brachyelatus marthae y en todo su trabajo con insectos prehistóricos con envoltura de ámbar, Burks dice que le ha abierto los ojos a las maravillas de la naturaleza y la evolución. "Ayuda a estirar mi imaginación y me hace consciente de la asombrosa diversidad de organismos biológicos que nunca hubiera creído posible", dice, y añade "Y se tiene la idea de que bastantes fósiles interesantes pueden estar sentados en un joyero en la casa de alguien. "Avispas Crisolampinas (Chalcidoidea: Perilampidae sensu lato) del ámbar del Báltico"

Sistemática y diversidad de insectos

Leslie Márquez, Ph. D., enseña cursos de verano de biología de campo, escribe sobre ciencia, y dirige un sitio web de identificación de insectos educativos, www.knowyourinsects.org. Ella reside en el norte de Michigan.

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