Caminando entre gigantes en el noroeste de Tailandia

Caminando entre gigantes en el noroeste de Tailandia

Lisa Junker Noviembre 29, 2016

Este post es el primero de la serie "Travel Bug" de Laura Kraft, recién graduada de la Universidad de Georgia, que hará una crónica de sus viajes por Asia desde una perspectiva entomológica.

"Esta es mi oficina", dice el Dr. Robinson en broma, poniendo su mochila en su espalda y montando su bicicleta con un gesto de familiaridad. Despegamos en el pegajoso calor de la mañana, dejando la encantadora ciudad de montaña de Mae Hong Son en el norte de Tailandia y dirigiéndonos al sitio de investigación de campo del Dr. Robinson en el Centro de Investigación y Desarrollo Agrícola de Mae Hong Son a lo largo del río Pai.

Viajé a esta aislada capital de provincia, justo al oeste del centro turístico de Pai, para conocer al Dr. Robinson y tratar de ver su organismo de estudio, la abeja gigante, >Apis dorsata. El Dr. Robinson se interesó por primera vez en las abejas durante un curso de apicultura en sus estudios universitarios en Cornell. Más tarde hizo una maestría en la Universidad Estatal de Washington y luego un doctorado con Roger A. Morse en Cornell, ambos centrados en las abejas de la miel. Después de su doctorado, el Dr. Robinson terminó en Wyoming, de donde es su esposa María, enseñando en un colegio comunitario local, el Colegio Casper.

Laura Kraft

Dr. Robinson disfruta enseñando y ha dirigido varios viajes de estudio al extranjero a Kenia, Costa Rica y Ecuador. Durante su tiempo de enseñanza, el Colegio Casper decidió hacer del Colegio Comunitario de Mae Hong Son su colegio hermano. El Dr. Robinson tenía un año sabático y aprovechó la oportunidad de visitar la universidad hermana y estudiar las abejas asiáticas nativas en Tailandia. Cuando el Dr. Robinson llegó, esperaba estudiar la abeja enana asiática, Apis florea, aunque sólo encontró una pequeña colonia que fue rápidamente saqueada por los avispones antes de que pudiera estudiarla. Entonces, por casualidad, el Dr. Robinson se topó con dos masas de A. dorsata colgando de un árbol de mango mientras pasaba en bicicleta por el Centro de Investigación y Desarrollo Agrícola a lo largo del río Pai. Al principio, pensó que la más grande de las dos era una colonia y que la más pequeña se había separado y estaba pululando, pero entonces una fuerte brisa pasó por el valle y las colonias comenzaron a agitarse de un lado a otro en las ramas. Se dio cuenta de que había encontrado dos colonias migratorias de A. dorsata - la primera vez que alguien había encontrado un sitio de parada de migración anual para esta especie.

Tal sitio reside a unos pocos kilómetros fuera de Mae Hong Son. Es una estrecha franja de espacio de huerto y tierra agrícola que se extiende de norte a sur a lo largo del río Pai. Se puede escuchar la emoción en la voz del Dr. Robinson cuando describe las abejas que encontró por primera vez. Regresó diariamente para cabalgar lentamente arriba y abajo del transecto, marcando ramas con nuevos vivacs, incluso viendo llegar algunos enjambres, durante la última parte de la temporada del monzón en Tailandia, de agosto a principios de noviembre.

Dr. Robinson recibió entonces algunos fondos y permiso del Colegio Casper para volver de nuevo en 2010 y continuar estudiando lo que iba a ser el primer descubrimiento de una escala migratoria anual de abejas gigantes de la miel y tratar de entender qué condiciones estaban atrayendo a las abejas gigantes de la miel al sitio, así como dónde podrían estar viajando. Algunas tendencias pronto se hicieron evidentes. Las abejas mostraron una preferencia por los árboles de mango y, en menor medida, por los árboles de macadamia, aunque no vivían en los árboles de pomelo. Los vivacs también encontrarían refugio en algunas otras especies de árboles nativos, incluyendo la teca y el racimo fig.

A pesar de su pequeño tamaño, el sitio proporcionó refugio a 52 A. dorsata vivacs durante el período de estudio de dos años. Los vivacs variaban desde el tamaño de una pelota de ping pong colgada bajo una hoja de mango hasta el tamaño de un humano adulto, abarcando una rama entera.

Como otras especies de abejas de la miel, la abeja gigante de la miel se comunica a través de la danza. El Dr. Robinson registró el ángulo y la longitud de estas danzas para determinar hacia dónde pueden dirigirse las abejas, pero encontró que volaban en diferentes direcciones, probablemente migrando a sitios de anidación en una mayor elevación donde se puede encontrar más sombra y agua durante la próxima estación seca.

Hay algunas hipótesis de por qué el sitio es tan atractivo para las abejas que migran anualmente. Las paradas de migración anual probablemente tienen puntos de referencia físicos que las hacen fácilmente reconocibles para las abejas gigantes de la miel, y también es probable que tengan plantas con flores para proporcionarles alimento. El Centro de Investigación y Desarrollo Agrícola tiene teca en flor, así como eucaliptos no nativos que bordean el sitio de la huerta y que florecen durante el final de la temporada del monzón, cuando se produce la parada. El Dr. Robinson también tiene la hipótesis de que la densidad y la sombra que proporcionan los árboles de mango, así como su patrón de corteza, pueden resultar atractivos para los vivacs, en comparación con las copas abiertas y fuertemente podadas y el patrón de corteza más liso de los poco atractivos pomelos cercanos. Incluso detalles como el ángulo de la rama y la distancia de una fuente de agua, el río, pueden tener un impacto significativo en los sitios de vivac, que se limitan a una pequeña área del transecto. (El huerto de mangos que atrae a la mayoría de los vivacs es ahora de aproximadamente 270 x 30 m debido a la reciente remoción de varios árboles como parte de un pequeño proyecto de construcción.)

El descubrimiento de las paradas de migración anual de A. dorsata es importante por muchas razones. Las abejas melíferas son importantes para la polinización de los cultivos agrícolas, así como de las flores nativas. La abeja gigante de la miel y otras especies nativas Apis también son valoradas por su miel y cera en el sudeste de Asia, además de ser una parte importante de la cultura local. Mientras que los sitios de nidos en declive están recibiendo la atención de los conservacionistas, es vital que estas paradas migratorias reciban más estudios e investigaciones de conservación y trabajen para proteger a las especies en declive.

Para mí, había llegado al sitio de campo un día demasiado tarde y me perdí el último vivac de la temporada, pero aprendí mucho sobre las abejas y la conservación. Viendo lo pequeña que es la zona donde las abejas prefieren hacer el vivac año tras año, me da cuenta de lo frágil que son estos sitios de parada y lo desesperadamente que necesitan nuestra atención para conservar las abejas asiáticas nativas: El Dr. Will Robinson señalando un vivac de abejas gigantes, foto cortesía de Maria Katherman; Will Robinson yendo en bicicleta al Centro de Investigación y Desarrollo Agrícola de Mae Hong Son, foto cortesía de Laura Kraft.

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