Científicos ciudadanos recolectan 29.000 mosquitos en Alemania y ayudan a detectar la propagación de poblaciones de especies invasoras

Científicos ciudadanos recolectan 29.000 mosquitos en Alemania y ayudan a detectar la propagación de poblaciones de especies invasoras

25 de septiembre de 2017

Durante un período de cuatro años, los ciudadanos de Alemania recogieron y presentaron más de 29.000 mosquitos como parte del proyecto "Mueckenatlas" (Atlas de los mosquitos). Los investigadores que gestionan el proyecto informan de que "parece ser una alternativa eficaz a la vigilancia activa rutinaria de los mosquitos" y "en lo que respecta a las especies invasoras, puede constituir un valioso sistema de alerta temprana para poner en marcha y ayudar a diseñar planes de vigilancia activa". (Imagen publicada originalmente en Walther et al., Journal of Medical Entomology, 2017)

Por Edward Ricciuti

Científicos de silla de ruedas lo suficientemente ágiles para atrapar un rayo de insecto en un frasco han ayudado a los profesionales a mapear la distribución de los mosquitos invasores en Alemania - e incluso detectaron tres poblaciones previamente desconocidas de Aedes japonicus japonicus, que propaga el virus del Nilo Occidental.

Eduardo Romero

Descrito en un nuevo artículo en el Journal of Medical Entomology, el esfuerzo es un proyecto de ciencia ciudadana iniciado en 2012 en el Centro Leibniz de Investigación del Paisaje Agrícola y el Instituto Federal Alemán de Investigación para la Salud Animal. Forma parte de una campaña de varios países europeos para supervisar y vigilar las especies de mosquitos invasores debido al aumento de enfermedades transmitidas por mosquitos como el Nilo Occidental, la chikungunya y el dengue en el continente.

El término "ciencia ciudadana" describe la participación comunitaria del público en proyectos científicos, a menudo mediante la recopilación de datos. En todo el mundo, los ciudadanos han sido reclutados desde hace mucho tiempo para ayudar a los científicos con proyectos como el recuento de aves y mariposas y la presentación de informes sobre fenómenos astronómicos, una asociación que se ha extendido a la investigación sobre la salud pública.

Los autores del documento son Doreen Walther, Ph.D., del Centro Leibniz y Helge Kampen, Ph.D., del instituto de salud animal. A su entender, el proyecto "es el primer y más exitoso proyecto de ciencia ciudadana (en términos de participantes anuales y resultados científicos) que se centra en las posibles especies de vectores". Dirigido por Walther y conocido como el "Mueckenatlas" (Atlas de los mosquitos), es visto por los autores como un modelo para un sistema de alerta temprana que puede desencadenar y ayudar a diseñar sistemas de vigilancia más elaborados para las especies invasoras."

En efecto, los voluntarios que recogen mosquitos en sus propias comunidades proporcionan a los científicos un corpus delicti, un insecto entero, en lugar de una foto o un informe escrito, el proceso habitual. Además, la recolección por parte del público es mucho más barata y más manejable que establecer y mantener una red de trampas para mosquitos en el paisaje.

El proceso de recolección puede ser complicado. El cazador de mosquitos debe acercarse sigilosamente a un insecto en reposo, colocar un frasco o un recipiente similar sobre él, golpear una tapa y meter el insecto en un congelador para matarlo. Acompañado de un formulario para anotar la fecha y la hora de la recolección, la ubicación precisa y el entorno, descargado del sitio web del Atlas, el mosquito va a los científicos para su identificación en el laboratorio. A cambio, se envía al recolector información sobre el mosquito individual, como su especie. Junto con los datos de otros proyectos centrados en los culicidios alemanes, los datos de Mueckenatlas también se introducen en la base de datos de mosquitos alemana Culbase, lo que facilita la elaboración de mapas detallados de distribución de especies, modelos de la futura propagación de las diversas especies en escenarios preestablecidos y evaluaciones del riesgo futuro de enfermedades transmitidas por mosquitos.

Si los datos de los envíos voluntarios sugieren una población problemática en una zona determinada, los científicos pueden entonces concentrarse en programas de vigilancia completos. Después de que los voluntarios enviaran especímenes de Ae. j. japonicus del oeste, norte y sureste de Alemania, por ejemplo, los investigadores hicieron un seguimiento y encontraron tres nuevas poblaciones del insecto. Se detectó por primera vez en la frontera suiza en 2008, y luego colonizó una amplia zona del suroeste de Alemania. Las nuevas revelaciones indican que se está propagando.

Los operadores del Atlas reclutan a los ciudadanos a través de su sitio web y mediante una amplia campaña de relaciones públicas que incluye comunicados de prensa, artículos de periódicos, apariciones en televisión y distribución de folletos. La respuesta ha sido entusiasta. Desde abril de 2012 hasta finales de 2015, los Mueckenatlas recibieron más de 7.300 solicitudes que sumaban más de 29.000 mosquitos. Cerca del 75 por ciento de ellas contenían mosquitos. El resto eran otros insectos, principalmente moscas, abejas y avispas. Los tramperos ciudadanos también entregaron algunos mosquitos extremadamente raros y nuevos, tan poco comunes que normalmente no se capturan en las trampas convencionales. Osos en el patio trasero: Grandes animales, suburbios dispersos y la nueva jungla urbana (Countryman Press, junio de 2014). Sus asignaciones lo han llevado alrededor del mundo. Se especializa en naturaleza, ciencia, temas de conservación y aplicación de la ley. Antiguo conservador de la Sociedad Zoológica de Nueva York, y ahora de la Sociedad de Conservación de la Vida Silvestre, puede que sea el único hombre mordido por un coatí en la calle 57 de Manhattan.

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