C贸mo dos especies de hormigas terrestres se desplazan por el agua

C贸mo dos especies de hormigas terrestres se desplazan por el agua

6 de agosto de 2018

La hormiga carpintera negra (Camponotus pennsylvanicus) no suele pasar su tiempo en el agua, pero, cuando lo hace, usa sus patas delanteras para remar y sus patas medias para remar. Sus patas traseras pueden servir como timones. (Foto: Stephen P. Yanoviak, Ph.D.)

Por Eduardo Romero

Puede ser una sorpresa para mucha gente, pero algunas de esas hormigas negras que se encuentran en el bosque y en el campo, y a veces como hu茅spedes de la casa, pueden nadar. Un nuevo estudio publicado la semana pasada en los Anales de la Sociedad Entomol贸gica de Am茅rica examina c贸mo nadan dos especies de hormigas y concluye que las m谩s grandes son mejores cuando se trata de cu谩l de ellas nada m谩s r谩pido.

Eduardo Romero

Piernas m谩s largas y, quiz谩s, m谩s musculosas hacen el truco, seg煤n el estudio, que compara el rendimiento de nataci贸n de las hormigas obreras de dos especies norteamericanas, la hormiga carpintera negra (Camponotus pennsylvanicus) y Formica subsericea, a veces conocida como la hormiga de campo sedosa. Durante los experimentos, las hormigas carpinteras negras actuaron como Michael Phelps mientras que la hormiga campo sedosa nad贸 m谩s como el resto de nosotros.

"La asociaci贸n entre la mayor longitud de las patas delanteras y las velocidades m谩s r谩pidas de nataci贸n para C. pennsylvanicus es presentada por primera vez en nuestro estudio", dice el autor principal Evan M. Gora, Ph.D., del departamento de biolog铆a de la Universidad de Louisville. El hecho de que la hormiga carpintera sea el doble de pesada pero s贸lo un 20 por ciento m谩s larga que la hormiga de campo sugiere que una mayor masa muscular tambi茅n aumenta la propulsi贸n al nadar, dice.

Aunque algunas hormigas, como las notorias hormigas de fuego, pueden flotar, la mayor铆a no puede nadar. Algunas, como la hormiga buceadora Camponotus schmitizi de Borneo, que se zambulle en el agua acumulada en las plantas jarro carn铆voras para robar los insectos atrapados all铆, se extienden por el agua. La hormiga carpintera y la hormiga de campo sedosa est谩n entre las especies que no est谩n asociadas con el agua pero que nadan lo suficientemente bien como para atravesar los peligros del agua o evitar ahogarse si caen en una piscina.

Incluso las hormigas que pueden nadar carecen de adaptaciones especiales para la locomoci贸n acu谩tica, como la pelusa en los pies de la zancuda de agua que atrapa el aire y sirve como flotador, pero las hormigas nadadoras usan las mismas patas que las llevan por tierra, modificando sus movimientos para el agua. La hormiga buceadora usa sus patas delanteras y medias para la propulsi贸n, mientras que la hormiga carpintera negra responde mayormente en sus patas delanteras. Dicho esto, el desempe帽o de una hormiga en el agua no siempre es una cuesti贸n de diferentes movimientos para diferentes personas, pero tambi茅n puede depender, dice el estudio, de sutiles diferencias en la morfolog铆a de las patas de la hormiga.

Las hormigas carpinteras negras, seg煤n encontraron Gora y sus colegas, duplicaron la velocidad de nataci贸n, la velocidad m谩xima y la aceleraci贸n m谩xima de sus hom贸logas m谩s peque帽as. Los investigadores anticiparon que la superioridad proven铆a de una diferencia en los movimientos de las patas, pero result贸 que ambas hormigas generalmente usaban las patas de la misma manera. Los investigadores determinaron qu茅 patas hacen qu茅 quitando varios pares de patas en hormigas individuales que se dejaron caer en un recipiente de agua y se filmaron. Las patas delanteras impulsan mientras que las traseras sirven de tim贸n, y las medias realizan ambas funciones.

Los investigadores de la Universidad de Louisville estudiaron el comportamiento natatorio de dos especies de hormigas que normalmente viven en tierra (Camponotus pennsylvanicus y Formica subsericea) y encontraron que usan sus patas delanteras para remar y las medias en un movimiento de remo. (V铆deo publicado originalmente como suplemento de Gripshover et al 2018, Annals of the Entomological Society of America.)

Dadas las similares t茅cnicas de nataci贸n utilizadas por ambas hormigas y el hecho de que sus morfolog铆as son superficialmente similares, los investigadores buscaron razones m谩s sutiles detr谩s de la diferencia en el rendimiento de la nataci贸n y la encontraron en la pata delantera, que proporciona la mayor potencia de propulsi贸n. Sus mediciones de la longitud de las patas revelaron que la pata delantera de la hormiga carpintera negra era relativamente m谩s larga que la de la hormiga de campo sedosa.

Ambas hormigas estudiadas fueron recogidas de dos parques de Louisville. Aunque pueden compartir el mismo h谩bitat general, el mayor rendimiento de nataci贸n de la hormiga carpintera parece estar ligado a una ecolog铆a algo diferente a la de la hormiga de campo. Las hormigas carpinteras suelen buscar comida en la vegetaci贸n de la superficie, mientras que las hormigas de campo se quedan abajo. Por lo tanto, es probable que las hormigas del campo tengan la opci贸n de c贸mo atravesar un cuerpo de agua, ya sea nadando o marchando alrededor de 茅l. Las hormigas carpinteras, por otro lado, se arriesgan a caer inadvertidamente en una piscina o en un arroyo, lo que plantea la posibilidad, aunque no se ha probado, de que necesiten nadar r谩pidamente para llegar a la orilla en una situaci贸n de emergencia.

Durante la investigaci贸n, se revel贸 una desviaci贸n de la conducta normal de nataci贸n entre las hormigas de campo. Algunas de ellas pod铆an caminar sobre el agua, con sus cuerpos elevados sobre la superficie por sus piernas. Como las zancudas de agua, no rompieron la tensi贸n de la superficie. Buscando el motivo por el cual algunas pod铆an lograr su haza帽a, los investigadores descubrieron que las caminantes tend铆an a ser ligeramente m谩s peque帽as que las hormigas que nadaban parcialmente sumergidas.

El trabajo sugiere que la investigaci贸n descrita podr铆a proporcionar una base para estudios posteriores. "Expandir este trabajo a un rango m谩s amplio de taxones permitir铆a pruebas comparativas de estos mecanismos propuestos y proporcionar铆a una visi贸n de la historia evolutiva de la nataci贸n de los invertebrados terrestres", afirma.

"Una comparaci贸n funcional del comportamiento de nataci贸n en dos hormigas de bosque templado (Camponotus pennsylvanicus y Formica subsericea) (Himen贸pteros: Formicidae)"

Annals of the Entomological Society of America

Eduardo Romero es una periodista, autora y naturalista que ha estado escribiendo por m谩s de medio siglo. Su 煤ltimo libro se llama Osos en el patio trasero: Grandes animales, suburbios dispersos y la nueva jungla urbana (Countryman Press, junio de 2014). Sus asignaciones lo han llevado alrededor del mundo. Se especializa en naturaleza, ciencia, temas de conservaci贸n y aplicaci贸n de la ley. Antiguo conservador de la Sociedad Zool贸gica de Nueva York, y ahora de la Sociedad de Conservaci贸n de la Vida Silvestre, puede que sea el 煤nico hombre mordido por un coat铆 en la calle 57 de Manhattan.

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