Cómo el ácaro de la Varroa Co-Opta el comportamiento de la abeja de la miel a su propia ventaja

Cómo el ácaro de la Varroa Co-Opta el comportamiento de la abeja de la miel a su propia ventaja

10 de mayo de 2017

Aunque el ácaro Destructor de la varroa no es muy móvil por sí mismo, aprovecha los comportamientos de las abejas de la miel en entornos apícolas controlados para propagarse. En particular, las colonias de abejas en estrecha proximidad entre sí y menos enjambres permiten que las poblaciones de ácaros crezcan, según nuevas investigaciones. (Foto: Scott Bauer, Servicio de Investigación Agrícola del USDA, Bugwood.org)

Como la industria de la abeja de la miel gestionada sigue luchando con importantes pérdidas anuales de colonias, el ácaro Varroa destructor está emergiendo como el principal culpable. Y, resulta que la naturaleza misma de la apicultura moderna puede estar dando al parásito las condiciones exactas que necesita para propagarse casi fuera de control.

En un artículo publicado ayer en Environmental Entomology, los investigadores sostienen que el ácaro Varroa ha "cooptado" varios comportamientos de la abeja de la miel en su propio beneficio, permitiéndole dispersarse ampliamente a pesar de que el ácaro en sí no es altamente móvil. La capacidad del ácaro para hacer autostop en las abejas errantes, las infecciones que transmite a las abejas y la densidad de las colonias en los entornos apícolas gestionados, constituyen una combinación mortal.

"Los apicultores necesitan replantearse el control de Varroa y tratar a Varroa como una plaga migratoria", dice la doctora Gloria DeGrandi-Hoffman, líder de investigación y coordinadora de ubicación en el Centro de Investigación de Abejas Carl Hayden del Departamento de Agricultura y Servicio de Investigación Agrícola de los Estados Unidos en Tucson, Arizona, y autora principal de la investigación.

En el medio silvestre, las colonias de abejas tienden a sobrevivir a pesar de las infestaciones de Varroa, y las colonias suelen estar ubicadas lo suficientemente separadas como para evitar que los ácaros se desplacen a otras colonias en busca de abejas. El hábito natural de las colonias de abejas silvestres de formar periódicamente enjambres, cuando la colonia crece lo suficiente como para que una porción de sus abejas se astille para crear una nueva colonia en otro lugar, también sirve como un mecanismo para disminuir la densidad de las infestaciones de ácaros y sus patógenos asociados. Sin embargo, en los entornos de abejas de la miel, estas dinámicas se ven interrumpidas, dice DeGrandi-Hoffman. Las colonias se mantienen en estrecha proximidad y se evita la formación de enjambres.

DeGrandi-Hoffman, el colega del USDA-ARS Henry Graham, y Fabiana Ahumada de AgScience Consulting, llevaron a cabo un estudio de 11 meses de duración de 120 colonias de abejas de la miel en una operación comercial de abejas, comparando las tratadas con insecticida contra ácaros (miticida) en la primavera y el otoño con las tratadas sólo en el otoño, y no encontraron ninguna diferencia significativa en los resultados: más de la mitad de las colonias se perdieron en general. Esto concuerda con lo que han visto tanto los apicultores como los investigadores en los últimos años: Varroa las poblaciones continúan creciendo incluso después de ser tratadas con mitigantes efectivos. ¿Pero por qué? La respuesta puede estar en sus mecanismos de dispersión.

Los investigadores también llevaron a cabo simulaciones matemáticas de la dinámica de la población de ácaros Varroa para examinar los efectos tanto de la migración de los recolectores entre las colonias como del enjambre. Cuando las abejas pueden vagar hacia otras colonias, ya sea para "robarles" su miel o porque simplemente han perdido su camino, las poblaciones de Varroa a través de las colonias ascienden. De la misma manera, prohibir a las colonias astillarse periódicamente a través de la enjambrazón también lleva a las poblaciones de ácaros a aumentar.

En la naturaleza, DeGrandi-Hoffman y sus colegas señalan, conducir una colonia al colapso va en contra de los propios intereses de los ácaros; si la colonia muere, los ácaros mueren con ella. Pero en la apicultura comercial, el aumento de la infestación de una colonia activa los mecanismos de dispersión que los ácaros necesitan para propagarse. Los recolectores debilitados tienen más probabilidades de vagar hacia otras colonias, y las colonias debilitadas tienen más probabilidades de ver a los recolectores de las colonias sanas visitarlas para robarles la miel. En ambos casos, los ácaros pueden hacer autostop de una colonia a otra.

Todo esto se suma a un punto crítico para la industria de la abeja de la miel gestionada. Los investigadores citan la necesidad de nuevas estrategias de manejo integrado de plagas para tratar al destructor Varroa como una plaga migratoria, así como para una mayor investigación sobre los detalles de la dispersión de Varroa.

"Las pérdidas de las colonias en los EE.UU. están a niveles insostenibles para los apicultores comerciales. Estos apicultores suministran colonias para la polinización de cultivos que representan un tercio de la agricultura de los EE.UU. y son componentes esenciales de las dietas para la salud del corazón y la prevención del cáncer", dice DeGrandi-Hoffman. "Esta investigación proporciona evidencia de que las formas probadas y verdaderas de controlar Varroa ya no son factibles, y que se requieren nuevos métodos diseñados para el control de una plaga migratoria. "¿Están los mecanismos de dispersión cambiando la relación huésped-parásito y aumentando la virulencia de Varroa destructor (Mesostigmata: Varroidae) en las colonias de abejas de la miel (Hymenoptera: Apidae)? "

Entomología ambiental

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