Cuando un mosquito no puede dejar de beber sangre, el resultado no es bueno.

Cuando un mosquito no puede dejar de beber sangre, el resultado no es bueno.

19 de marzo de 2020

Un Aedes aegypti mosquito con una comida de sangre anormalmente grande (izquierda) junto al típico mosquito congestionado (derecha) para comparar. (Foto de Perran Ross, Ph.D.

Por Perran Ross, Ph.D.

Perran Ross, Ph.D.

Una leyenda urbana dice que si tensa su músculo cuando un mosquito le pica y se alimenta de su sangre, puede hincharse y explotar. Con los mosquitos a menudo citados como la criatura más odiada del planeta, la idea de ser capaz de hacerlos estallar a voluntad es tal vez un atractivo para muchos. Pero, habiendo pasado la mayor parte de una década alimentando mosquitos con mis propios brazos para la investigación, puedo decir con confianza que es un mito. Sin embargo, hay una manera de hacer que los mosquitos realmente exploten; todo lo que se necesita es una mano firme y algunos fórceps.

La primera explosión de mosquitos puede ser atribuida a Robert Gwadz, Doctor en Filosofía, en un descubrimiento que se hizo a través de la investigación básica de laboratorio hace más de 50 años. Descubrió que al hacer una incisión en el cordón nervioso ventral de un mosquito se corta la señal para dejar de alimentarse, dándole una sed insaciable de sangre. Los mosquitos que se han sometido a este procedimiento pueden beber más de cuatro veces su peso y pueden llegar a estallar. Esto llevó a Gwadz a la hipótesis de que la ingestión de sangre está regulada por los receptores de estiramiento abdominal que impiden a los mosquitos (literalmente) beber hasta morir.

Cortar o aplastar la cuerda nerviosa ventral de un mosquito en el punto mostrado por la flecha verde conduce a una ingestión no regulada de sangre. (Imagen de Perran Ross, Ph.D.)

Aunque esta investigación es fundamental para entender el comportamiento de alimentación de la sangre en los mosquitos, los resultados rara vez se han repetido. Así que, mientras realizaba mis propios experimentos con mosquitos que se alimentan de sangre, intenté replicar estos hallazgos usando un procedimiento simple.

Mujer Aedes aegypti los mosquitos (sólo las hembras se alimentan de sangre) se inmovilizaron colocándolos en la nevera durante una hora. Luego, bajo un microscopio de disección, usé un par de pinzas para sujetar al mosquito de lado y un segundo par para pellizcar el abdomen (foto arriba), aplastando la cuerda nerviosa ventral. Al día siguiente, dejé que los mosquitos se alimentaran de mi brazo, como hacemos habitualmente en nuestro laboratorio. Y entonces ocurrió la magia.

Advertencia: Contenido gráfico. Los mosquitos sometidos a una simple operación son incapaces de sentir cuando están llenos, bebiendo sangre hasta que estallan. (Video de Perran Ross, Ph.D.)

El video de arriba, que, se advierte, puede no ser adecuado para los aprensivos a la vista de la sangre, muestra algunos de los resultados más dramáticos de la operación. Los mosquitos bebían más de lo que les correspondía y no podían volar ni caminar. Otros fueron aún más lejos, bebiendo tanto que finalmente estallaron. A menudo, continuaban alimentándose mucho tiempo después de que su abdomen se rompiera, sin saber que lo que entraba salía directamente por el otro extremo.

Aunque los resultados son dramáticos, realizar una cirugía en mosquitos individuales no es una forma práctica de controlar las poblaciones de mosquitos o reducir la incidencia de enfermedades transmitidas por mosquitos. Pero este conocimiento de la biología de los mosquitos y sus mecanismos de alimentación de la sangre podría tener muchas aplicaciones inesperadas e inspirar futuras investigaciones. Por ejemplo, un grupo de investigadores está explorando cómo los mosquitos disciernen entre el néctar de las plantas y la sangre. Y el descubrimiento de que las drogas para la dieta pueden suprimir el apetito de los mosquitos vino de la simple curiosidad. Aunque probablemente no queremos que la sangre de los mosquitos que explotan llueva desde los cielos, a veces se necesita una pregunta absurda para un avance científico importante.

Perran Ross, Ph.D., es un investigador postdoctoral en la Escuela de Biociencias de la Universidad de Melbourne, Australia. Está investigando formas de controlar las plagas de insectos y los vectores de enfermedades con bacterias endosimbióticas. Twitter: @MosWhisperer. Sitio web: https://blogs.unimelb.edu.au/pearg/. Email: perran.ross@unimelb.edu.au.

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