De cerca y personalmente con polillas venenosas

De cerca y personalmente con polillas venenosas

23 de marzo de 2017

Un ejército de espinas tóxicas de la polilla Lonomia electra se congregan en la mano del autor. (Foto: Bart Coppens)

Por Bart Coppens

"Oruga asesina" o, en español, "taturana"-estos son los nombres designados a las orugas del género Lonomia. Es un nombre merecido: Las especies del género sudamericano Lonomia son de importancia médica debido a sus formas larvarias que pueden causar una grave envenenación e incluso la muerte a los seres humanos. Lonomia es a menudo considerado como el género más venenoso de los lepidópteros, en particular L. obliqua, del cual se sabe que la hemotoxina inflige una envenenación severa y causa una coagulación intravascular diseminada y una enfermedad hemorrágica en las víctimas.

Bart Coppens

A pesar de su importancia médica, no se sabe mucho sobre los ciclos de vida y la biología de las especies Lonomia. Los efectos hemotóxicos mortales de las orugas Lonomia sólo se han descrito científicamente en dos especies, a saber, la L. obliqua y L. achelous, mientras que el género contiene actualmente 32 especies descritas.

Primero, es importante saber que los posibles efectos hemotóxicos mortales que sufren las víctimas de picaduras de larvas también tienen un lado positivo: La potente propiedad anticoagulante de las toxinas puede tener varias aplicaciones médicas interesantes, razón por la cual varios laboratorios de todo el mundo ya han comenzado a investigar el veneno. Esto, combinado con su importancia médica, nos da más razones para estudiar estas polillas.

En el último estudio, exploramos el ciclo de vida de las L. electra de Costa Rica, profundizamos en el ciclo de vida de estas polillas Saturniidae, compartimos algunas observaciones para difundir la conciencia sobre las polillas Lonomia, y explicamos lo que motiva a un entomólogo a probar el veneno de las potencialmente peligrosas orugas en su propia piel.

La urticaria de contacto fue sufrida por el autor después de hacer contacto con las espinas de Lonomia electra. La sensación puede describirse como una sensación de ardor y picor, comparable a la de una ortiga que dura un par de minutos. (Fotografía: Bart Coppens)

La subfamilia de Hemileucinae entre los Saturniidae, compuesta por unas 630 especies y única en los continentes de América del Norte y del Sur, se caracteriza por contener larvas con espinas tóxicas. Lonomia, a menudo considerada como la más venenosa, está incluida en esta subfamilia. Después de obtener material vivo de Costa Rica, L. electra fue criada en cautiverio durante tres generaciones, y se registró la morfología y el tiempo de desarrollo de todos los primeros estadios de vida (huevos, todos los estadios larvarios, pupas) e incluso de las polillas adultas, una tarea que requería mucha mano de obra, considerando el lento ritmo de desarrollo de las larvas. (En cautiverio las larvas se criaron desde el huevo hasta las pupas en unos 130 días en la planta huésped Ligustrum ovalifolium).

Las tres formas adultas de Lonomia electra: A la izquierda y en el centro están las dos formas de color del macho, que es dimórfico y tiene una forma distintiva de color marrón y amarillento. A la derecha hay una hembra, que no parece ser variable y siempre tiene un aspecto más bien grisáceo, en contraste con los machos. Hacen excelentes imitaciones de hojas. (Fotografía: Bart Coppens)

Las larvas altamente gregarias demuestran un comportamiento social y viajan y se alimentan juntas en grandes grupos. Las larvas fueron probadas presionando y frotando cuidadosamente las espinas venenosas de cada estadio larvario en la piel del autor. En cuanto a la seguridad, las larvas se probaron primero cuidadosamente haciendo contacto con sólo unas pocas espinas al mismo tiempo y buscando efectos hemotóxicos, aumentando la superficie (y por lo tanto la dosis de veneno) con el tiempo. La mayoría de los incidentes de víctimas que sufren de envenenamiento grave se deben a que entran en contacto con grandes congregaciones de estas larvas. Curiosamente, después de probar cuidadosamente el efecto de las espinas venenosas en la piel humana, esta especie no demostró efectos hemotóxicos en forma de moretones o hemorragias internas, aunque se experimentó una sensación de ardor y colmenas de contacto.

Claramente, los efectos de las toxinas de Lonomia parecen ser muy variables por incidente y por especie, si lo comparamos con algunas especies en la literatura. Esperemos que las investigaciones continúen y que se revele más información sobre la naturaleza y las propiedades del veneno de las larvas de estas polillas increíblemente fascinantes.

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