Desacreditar el mito de las cucarachas antiguas

Desacreditar el mito de las cucarachas antiguas

10 de octubre de 2017

Esta cucaracha (Gyna lurida) no es un fósil, pero comparte familia con uno de los más antiguos especímenes fósiles de cucarachas conocidos, "Gyna" obesa, que es el miembro más antiguo conocido de la familia Blaberidae, vivo hace 50 millones de años y encontrado en Francia, donde no existe ningún Blaberidae hoy en día. (Foto: Daniel Acero, Ph.D.)

Por Daniel Acero, Ph.D. y Manpreet Kohli

Las cucarachas no tienen 300 millones de años. Puede que ni siquiera tengan 200 millones de años. De hecho, las cucarachas más antiguas conocidas del registro fósil tienen sólo 125-140 millones de años, difícilmente las bestias antiguas e inmortales reclamadas por algunos.

En nuestro nuevo artículo publicado en Palaeontologica Electronica, una revisión de los fósiles de cucarachas más antiguas conocidas por la ciencia, desacreditamos la idea errónea de que las cucarachas han existido desde el período carbonífero. Actualmente, los fósiles más antiguos conocidos de cucarachas, Valditermes brennae y Cretaholocompsa montsecana, son de alrededor del final del Jurásico y principios del Cretácico (hace unos 120-130 millones de años).

Hay antiguos fósiles similares a los de las cucarachas de casi 150 millones de años antes que el fósil más antiguo conocido de cucarachas, pero estos no son cucarachas. No más que esta elegante mantis religiosa es una cucaracha. De hecho, esta mantis está más estrechamente relacionada con las cucarachas de hoy que las "cucarachas" de hace 300 millones de años. Los fósiles de cucarachas son más probablemente parte del grupo del que provienen tanto las mantis como las cucarachas. Sin embargo, el nombre de cucaracha puede ser confuso ya que implica una relación con las cucarachas.

Nuestro estudio aplica altos estándares científicos establecidos por el Grupo de Trabajo de la Base de Datos de Calibración de Fósiles del Centro Nacional de Síntesis Evolutiva para evaluar qué fósiles están correctamente clasificados como cucarachas. Al hacerlo, determinamos que sólo el 25 por ciento de los fósiles de cucarachas más antiguas podían ser correctamente atribuidos a un grupo conocido de cucarachas. Esto se debió a que los fósiles fueron preservados sin la información necesaria para determinar qué tipo de cucaracha eran o, a veces, incluso si eran cucarachas en absoluto.

Algunos fósiles de cucarachas son válidos, sin embargo. La más antigua, Cretaholocompsa montsecana, vivió en una versión cretácea de la España moderna. Otra, "Gyna" obesa, que es el miembro más antiguo conocido de la familia Blaberidae, vivió hace 50 millones de años y pudo ser encontrada en Francia, donde no existen Blaberidae hoy en día. Otros dos se conservan en los depósitos de fósiles de Green River de Colorado, EE.UU., y sólo tienen unos 40 millones de años.

Las fechas de estos fósiles indican que la mayoría de las 7.000 especies de cucarachas vivas hoy en día probablemente se originaron después de la extinción de los dinosaurios. Es casi seguro que las cucarachas también existieron en los períodos Cretácico y Jurásico, pero la mayoría de esos linajes parecen haberse extinguido. Dicho esto, todos los análisis estadísticos que han incorporado fósiles hasta la fecha el origen de las cucarachas han utilizado los fósiles que creemos que son inválidos, por lo que el jurado está muy pendiente de cuándo se originaron ciertos grupos. Otros han afirmado que las cucarachas probablemente limpiaron después de los dinosaurios, y nuestro estudio muestra de hecho que las cucarachas y los dinosaurios compartieron la tierra juntos.

También queremos enfatizar a otros científicos que las calibraciones precisas de los fósiles son importantes para entender la historia cronológica de un grupo. Animamos a todos los biólogos a que examinen adecuadamente los fósiles que puedan ser utilizados como calibraciones en sus grupos. Para más detalles, visite: http://fossilcalibrations.org.

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