Desde el caparaz贸n de la tortuga hasta el paraguas de la caca, este es un grupo inusual de escarabajos

Desde el caparaz贸n de la tortuga hasta el paraguas de la caca, este es un grupo inusual de escarabajos

30 de agosto de 2016 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/microctenochira-feature.jpg"

<Un escarabajo tortuga del g茅nero Microctenochira fotografiado en una planta de morning glory en Costa Rica. Foto de K. Nishida.

>Por Leslie M谩rquez

Los escarabajos tortuga son un grupo bizarro. Se parecen un poco a las tortugas diminutas con un caparaz贸n colorido, o en algunas especies transl煤cido (el caparaz贸n superior en las tortugas), y participan en algunos comportamientos inusuales, incluyendo llevar un "paraguas" hecho de sus heces.

<img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/leslie-mertz2.jpg" "Leslie M谩rquez"

<Adoro a estos escarabajos, todo lo que hacen es maravilloso para m铆", dijo Caroline Chaboo, entom贸loga del Museo Estatal de la Universidad de Nebraska. De hecho, la direcci贸n de su carrera acad茅mica vino de un encuentro casual con un escarabajo tortuga. Antes de comenzar su programa de postgrado en 1993 y mientras trabajaba en el Museo Americano de Historia Natural, ella recuerda haber luchado por establecerse en un grupo de insectos para estudiar porque "son all tan geniales". Se tom贸 un descanso para visitar a sus padres en su Trinidad natal, y justo fuera de su casa, mir贸 bajo una hoja y "se enamor贸". Lo que le rob贸 el coraz贸n fue un escarabajo tortuga de color negro y 贸xido con un caparaz贸n muy escultural. Era una hembra Acromis spinifex, y estaba con su joven.

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"La madre se queda con su nidada y la protege de los huevos hasta la eclosi贸n, todos los estadios larvarios, la pupaci贸n, y hasta que los j贸venes adultos se dispersan", dijo. </Otra caracter铆stica interesante de esta especie es que los machos poseen enormes p煤as que usan para luchar por las hembras.

"Tener una especie tan interesante justo en mi puerta marc贸 una gran diferencia en mi decisi贸n de estudiar los escarabajos tortuga y otros miembros de la familia de los escarabajos de las hojas", dijo. "Esto fue algo genial e interesante, y me llev贸 al l铆mite en mi decisi贸n de estudiar este grupo. Una de las caracter铆sticas m谩s distintivas de los escarabajos tortuga es su caparaz贸n abovedado que se parece mucho al caparaz贸n superior de una tortuga. El caparaz贸n del escarabajo es una combinaci贸n del elytra (alas duras) y el pronotum (placa sobre el t贸rax). Dependiendo de la especie, el caparaz贸n puede ser liso y redondo con las costuras entre elytra y pronotum apenas visibles. En otras especies, las proyecciones sobre el pronotum o los elitros pueden separarlos claramente, o el caparaz贸n abovedado puede estar cubierto de espinas.

Algunas, como el escarabajo tortuga clavada (Plagiometriona clavata) del este y del sur de los Estados Unidos, tienen un caparaz贸n transl煤cido con un patr贸n opaco en su interior. El patr贸n del escarabajo tortuga clavata se parece un poco a un hombre de cuello corto de pan de jengibre. Algunos otros escarabajos tortuga son de colores s贸lidos y v铆vidos con combinaciones de manchas, rayas y tonos met谩licos.

Muchos tambi茅n tienen la capacidad de cambiar de brillante a mate, o de un color a otro en cuesti贸n de segundos.

"Las propiedades de cambio de color parecen deberse al movimiento del fluido dentro de la cut铆cula", dijo Chaboo. "Por ejemplo, hay una especie en Florida llamada escarabajo tortuga Geiger, Eurypepla calochroma, que puede hacer eso. Si mi sombra cae sobre el escarabajo, puedo ver que cambia de color de un verde plateado a un color marr贸n completo y vuelve en segundos."

Chaboo a帽adi贸 que no est谩 claro si el cambio de color es una respuesta al peligro, tiene importancia para atraer parejas, o tiene alg煤n otro prop贸sito. </Otra caracter铆stica curiosa de los escarabajos tortuga es el "paraguas" que muchas de las larvas hacen con las heces (o frass).

"Es una cosa notable", dijo Chaboo. "Apilan las heces as铆 como los exuviae, o sus pieles fundidas, en lo que puede convertirse en una estructura incre铆blemente ornamentada que se construye como una escalera: los urogomphi (inusuales estructuras emparejadas que se extienden desde el extremo posterior de la larva) funcionan como una escalera interna, los "escalones" horizontales de la escalera son los exuviae, y las heces se rellenan, a menudo saliendo como ramas largas o como macizos. "

La larva lleva alrededor de la estructura como un paraguas sobre el cuerpo a trav茅s de todos sus estadios, y "si los exuviae est谩n ah铆, puedes contar cu谩ntas c谩psulas de la cabeza del cobertizo est谩n presentes y determinar la edad de la larva."

Interesantemente, la larva tambi茅n puede ajustar la posici贸n del paraguas fecal para que se enfrente a un depredador. Chaboo especula que podr铆a proporcionar protecci贸n contra los depredadores no s贸lo camuflando a la larva abajo, sino tambi茅n proporcionando una barrera olorosa.

"Creemos que la atm贸sfera est谩 llena de qu铆micos vol谩tiles que salen de las heces, lo que puede crear una peque帽a burbuja de compuestos ofensivos alrededor de la larva", dijo. "Estas son s贸lo algunas de las hip贸tesis que mis colegas y yo exploraremos con una beca de la Fundaci贸n Nacional de Ciencia en los pr贸ximos dos a帽os."

Los investigadores principales del proyecto son el Dr. Ken Keefover-Ring de la Universidad de Wisconsin-Madison, y el Dr. Paula A. Trillo del Gettysburg College en Pennsylvania y el Instituto Smithsonian de Investigaci贸n Tropical en Panam谩.

>>>buena elecci贸n

La decisi贸n de Chaboo de estudiar los escarabajos de las hojas la ha llevado alrededor del mundo.

"Hay muchas especies de escarabajos de las tortugas que s贸lo se encuentran en el Nuevo Mundo, y muchas que s贸lo se encuentran en el Viejo Mundo, as铆 que para entender su biolog铆a y diversidad, tengo que ir a diferentes lugares para probar las especies que est谩n all铆", dijo.

Eso incluye lugares tan extendidos del planeta como Costa Rica, Panam谩, Nicaragua, Australia, Sud谩frica, y en particular Per煤. </Encuentro a los escarabajos tortuga fascinantes y un microcosmos de la evoluci贸n y la belleza de la vida en la Tierra, as铆 que tengo curiosidad por todas las dimensiones de su biolog铆a", dijo. Cuando regresa a Trinidad, contin煤a mirando bajo las hojas para encontrar las especies que la cautivaron primero. "Son como amigos. Es agradable decir 'hola' y desearle buena suerte a la familia."

>> fuerte>Leslie M谩rquez, PhD, ense帽a cursos de verano de biolog铆a de campo, escribe sobre ciencia, y dirige un sitio web educativo de identificaci贸n de insectos, www.knowyourinsects.org. Ella reside en el norte de Michigan.

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