Dif铆cil de perder, pero s贸lo una plaga ocasional

Dif铆cil de perder, pero s贸lo una plaga ocasional

22 de marzo de 2018

Los colores vivos del saltamontes del este (Romalea microptera), que var铆an a lo largo de su rango geogr谩fico, son una advertencia para los depredadores. Entre sus otros comportamientos y m茅todos defensivos: extender sus alas, silbar expulsando el aire de sus espir谩culos, secretar una espuma maloliente y vomitar. Pero, a pesar de su aspecto potencialmente aterrador, es inofensivo para los humanos y rara vez una plaga de plantas significativa. (Foto: Jim Occi, Bugwood.org)

Muchos entom贸logos, y muchos estudiantes de biolog铆a que han perseguido otras denominaciones, conocen el saltamontes del este (Romalea microptera) por dentro y por fuera, porque hay una buena posibilidad de que fuera el primer insecto que diseccionaron en un laboratorio escolar.

Incluso Timothy Schowalter, Ph.D., profesor de entomolog铆a en el Centro Agr铆cola de la Universidad Estatal de Luisiana, recuerda claramente haber cogido su primer R. microptera como un "joven y en ciernes entom贸logo" con s贸lo 10 a帽os de edad, mientras estaba de vacaciones con su familia.

"Recog铆 un esp茅cimen en los Jardines Bellingrath en Mobile, Alabama. Estaba algo asustado pero tambi茅n fascinado por su silbido, espuma y rasgu帽os. Mi madre, que apoyaba mucho mi inter茅s en la naturaleza, me acomod贸 llev谩ndolo en su mano la mayor parte del camino a trav茅s de los jardines", dice. "Todav铆a tengo ese esp茅cimen."

Hoy, Schowalter recibe a menudo llamadas en el Centro de Agricultura de LSU de miembros del p煤blico preguntando si el lubricante oriental es peligroso para los humanos o las plantas. Dado su tama帽o (las hembras pueden alcanzar 3.5 pulgadas de largo), su a menudo audaz coloraci贸n, y esos ostentosos comportamientos defensivos, esa preocupaci贸n quiz谩s no sea sorprendente. Pero Schowalter asegura a los que llaman que el saltamontes de agua dulce oriental es inofensivo para los seres humanos, y de hecho es s贸lo rara vez una plaga de inter茅s para las plantas. Pero ese volumen de preguntas es suficiente que Schowalter trat贸 de reunir un perfil del saltamontes de agua dulce oriental en el Journal of Integrated Pest Management, publicado a principios de este mes, para disipar las preocupaciones y ofrecer a los profesionales del manejo integrado de plagas un pr谩ctico esquema de R. En su etapa adulta, el patr贸n de color del saltamontes oriental sirve como una advertencia a los depredadores, aunque los colores particulares var铆an a trav茅s de su rango: mayormente amarillento en las 谩reas orientales pero mayormente negro con marcas rojas o amarillas en las 谩reas occidentales, y una mezcla de los dos en las regiones entre. Si un depredador a煤n se acerca demasiado, el lubricante oriental emite m谩s advertencias: extiende sus alas, silba expulsando aire de sus espir谩culos, secreta una espuma maloliente y vomita.

Debido al tama帽o de los lubbers orientales, los insecticidas qu铆micos m谩s com煤nmente utilizados no son eficaces, dice Schowalter, por lo que otros m茅todos de gesti贸n son m谩s 煤tiles: la siega de la vegetaci贸n lim铆trofe, la elecci贸n de plantas ornamentales de las que los lubbers tienden a no alimentarse, e incluso la recogida manual de las plantas. En los huertos cerca de los h谩bitats de lubber, los cebos insecticidas pueden ser eficaces, y un roc铆o de insecticida alrededor de la frontera puede evitar la entrada de los saltamontes no voladores.

Para sus propias defensas, el saltamontes lubber oriental secuestra y sintetiza los productos qu铆micos de las plantas que come, convirti茅ndolos en secreciones t贸xicas que los depredadores aprenden r谩pidamente a evitar. La mariposa monarca es un ejemplo primario de esta capacidad, pero Schowalter dice que el saltamontes de agua dulce oriental "muestra una variedad mucho m谩s amplia de secuestro qu铆mico"

Schowalter podr铆a no haber sabido acerca del secuestro qu铆mico cuando recogi贸 su primer saltamontes de agua dulce oriental a la edad de 10 a帽os, pero la especie sigue fascinando: "Su similitud con el gom贸n negro y rojo, Taeniopoda eques, que se da en Arizona y al sur de Am茅rica Central, exige un an谩lisis molecular", a帽ade, "para ver qu茅 factores han influido en la coloraci贸n del cl铆max y si el gom贸n oriental y el gom贸n de caballo podr铆an en alg煤n momento haber representado la continuaci贸n de este cl铆max hacia el oeste, pero se vuelven aislados y distintos como resultado de alguna barrera entre el este de Texas y Arizona". "Biolog铆a y Manejo del Saltamontes del Este (Orthoptera: Acrididae)"

Diario de Manejo Integrado de Plagas

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