Durante la cuarentena, un entom贸logo observa m谩s de cerca una nueva especie de hormiga invasora

Durante la cuarentena, un entom贸logo observa m谩s de cerca una nueva especie de hormiga invasora

Lisa Junker hace 3 meses <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/et1-resized.jpg" "P. alluaudi forager scouting a plant"

A Plagiolepis alluaudi forager scouting a plant plant plant infestada de cochinillas. (Foto de Thomas Chouvenc, Ph.D.)

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Thomas Chouvenc, Ph.D.

Por Thomas Chouvenc, Ph.D.

En 2017, cuando una peque帽a especie de hormiga amarilla apareci贸 en mi patio trasero de Florida, no investigu茅 mucho m谩s. Pens茅 que era la com煤nmente encontrada Wasmannia auropunctata (la peque帽a hormiga de fuego), por su tama帽o y color, y, despu茅s de todo, soy m谩s del tipo de las termitas. Pero mi esposa eventualmente comparti贸 conmigo su molestia cuando empezaron a aparecer en la cocina, en n煤meros sorprendentemente grandes. Despu茅s de una r谩pida sesi贸n de identificaci贸n, se me revel贸 que era un nuevo r茅cord de hormigas en los Estados Unidos continentales: Plagiolepis alluaudi, la peque帽a hormiga amarilla de Alluaud. Es nativa de Madagascar pero se ha extendido en varios lugares de los tr贸picos.

Menos de 2 mil铆metros de longitud, extremadamente poliginosa y presumiblemente exhibiendo unicolonialidad, r谩pidamente se convirti贸 en dominante en el vecindario. Este reci茅n encontrado invasor aument贸 mi curiosidad sobre las hormigas invasoras en general. Despu茅s de todo, con cerca de 250 especies de hormigas en Florida, aproximadamente una quinta parte de ellas son especies invasoras, y Plagiolepis alluaudi se a帽adi贸 ahora a la lista. Empec茅 a investigar qu茅 m谩s hab铆a en el patio y encontr茅 especies de hormigas vagabundas comunes que ya hab铆an alcanzado el estatus de invasoras globales: Paratrechina longicornis, Pheidole megacephala, Pheidole navigans, Brachymyrmex obscurior, Camponotus sexguttatus, Monomorium floricola, Tapinoma melanocephalum, Technomyrmex difficilis ... Llegu茅 a la triste conclusi贸n de que todas las especies de hormigas de mi patio trasero urbano eran especies vagabundas invasoras.

Un tema desafiante

<img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/et2-resized.jpg" "Grupo de Plagiolepis alluaudi aliment谩ndose"

Un grupo de Plagiolepis alluaudi aliment谩ndose de melaza de cochinilla. Obs茅rvese en la esquina superior izquierda c贸mo los recolectores comparten la gota de melaza. (Foto de Thomas Chouvenc, Ph.D.)

La mayor铆a de estas especies de hormigas han sido bien documentadas debido a su larga historia de invasi贸n, su amplia distribuci贸n en el sudeste de los EE.UU., y su potencial impacto econ贸mico y ecol贸gico. En comparaci贸n, esta peque帽a hormiga amarilla reci茅n encontrada s贸lo ha sido identificada en unas pocas localidades dentro de Broward Co. (Florida), y la literatura sobre Plagiolepis alluaudi es mayormente inexistente, excepto por la documentaci贸n de su amplia distribuci贸n a trav茅s de los tr贸picos. M谩s problem谩tico: su tama帽o. Es dif铆cil de manipular, contener y experimentar: pedir a mi estudiante de posgrado que hered贸 el proyecto que documente la biolog铆a de esta especie. Una de las muchas frustraciones con esta peque帽a especie de hormiga, m谩s all谩 de su molesta presencia en mi cocina y su dificultad para estudiar, fue mi incapacidad para documentarla adecuadamente con im谩genes de calidad. Invert铆 en equipo fotogr谩fico en los 煤ltimos dos a帽os con la esperanza de mejorar mi capacidad para mostrar al mundo lo que esta peque帽a hormiga era, e intent茅 documentarla en una cuenta dedicada de Twitter (@ant_yellow). Pero este proyecto secundario fue r谩pidamente dejado de lado y descuidado, ya que tuve que replantearme mis prioridades mientras estaba en una posici贸n de titularidad: las termitas primero. Al mismo tiempo, como muchos otros, he estado babeando por las fotos de hormigas de Alex Wild, d谩ndome cuenta de que nunca alcanzar铆a tales habilidades fotogr谩ficas.

Oportunidades de Cuarentena

Despu茅s la pandemia COVID-19 nos golpe贸. Se me orden贸 trabajar desde casa, con un ni帽o de 4 a帽os. No va a pasar nada. Creo que hablo por muchos de nosotros: la productividad acad茅mica ser谩 m铆nima mientras que la crianza de los ni帽os a tiempo completo. Por lo tanto, segu铆 el consejo de Gwen Pearson y empec茅 a usar el patio trasero como algo m谩s que un parque de juegos: este es un lugar de maravillas y bichos milagrosos. Mi hija me acompa帽贸 a ver hormigas, cochinillas, mariquitas, saltamontes, grillos topo, mariposas... la lista es bastante larga. Sin embargo, esto tambi茅n me dio tiempo para (finalmente) mirar m谩s de cerca a Plagiolepis alluaudi. Por la noche, pas茅 un tiempo en YouTube para obtener consejos sobre c贸mo disparar insectos en macro, qu茅 opciones de mi equipo necesitaba usar, requisitos de luz, para INSECTOS PEQUE脩OS que se mueven r谩pido.

<img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/et3-resized.jpg" "Plagiolepis alluaudi forager on hibiscus flower"

A Plagiolepis alluaudi forager inspeccionando la punta de un capullo de flor de hibisco. (Foto de Thomas Chouvenc, Ph.D.)

Me di cuenta de que disparar a 24 cuadros por segundo (fps) en macro para esta peque帽a hormiga no funcionar铆a. Eran demasiado r谩pidos en el campo de enfoque. Tuve que acercarme m谩s, usar tubos en mis macrolentes para conseguir algo de enfoque con este aumento para que no fueran del tama帽o de un p铆xel, y tambi茅n tuve que cambiar a 180 fps. Esto significaba: Necesitaba mucha de luz. Resulta que vivo en la soleada Florida, as铆 que tuve que aprender a tomar videos usando la luz del sol mientras evitaba la sombra de mi propia c谩mara. No es f谩cil cuando est谩s a menos de 2 cent铆metros de tu sujeto, y tuve que aprender de la manera m谩s dif铆cil.

Despu茅s, pas茅 un tiempo aprendiendo lo b谩sico de la edici贸n de pel铆culas, y le ped铆 a un par de amigos m煤sicos que me ayudaran con la banda sonora. Eventualmente pude armar un video educativo dirigido a la comunidad del sur de Florida para concientizar sobre esta nueva hormiga invasora. Pero en realidad, s贸lo quer铆a mostrar esta hormiga al resto del mundo. Vine para apreciarla realmente.

<img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/et4-resized.jpg" "Plagiolepis alluaudi con centavos de d贸lar a escala"

Plagiolepis alluaudi infestaci贸n en el ba帽o del autor, aliment谩ndose de un dulce cebo. Un centavo de d贸lar por escala. S铆, es peque帽o. (Foto de Thomas Chouvenc, Ph.D.)

Probablemente nunca hubiera tenido tiempo de aprender lo b谩sico de la macrofotograf铆a (Bugshot Florida 2020 acaba de ser cancelado, tristemente) si no me hubiera visto obligado a quedarme en casa con un ni帽o peque帽o. Todav铆a tengo mucho m谩s que aprender y mejorar mis habilidades, pero al menos finalmente empec茅 a trabajar en ellas. Estos tiempos dram谩ticos no son f谩ciles para nadie, pero tengo la suerte de tener un patio trasero lleno de maravillas para explorar cada d铆a, lo que hace que la cuarentena sea m谩s f谩cil para todos nosotros. Con esta oportunidad, finalmente pude tomarme el tiempo para mirar m谩s de cerca esta nueva especie de hormiga invasora.

Thomas Chouvenc, Ph.D. es un profesor asistente en la Universidad de Florida, Instituto de Ciencias Agr铆colas y Alimentarias, Ft. Lauderdale Research and Education Center, Florida. Estudia la biolog铆a de las termitas, la evoluci贸n, la ecolog铆a, la simbiosis y el control. Twitter: @ChouvencL. Email: tomchouv@ufl.edu.

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