Edward Knipling y Raymond Bushland ganan un premio por la técnica de los insectos estériles

Edward Knipling y Raymond Bushland ganan un premio por la técnica de los insectos estériles

22 de junio de 2016 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/cochliomyia-hominivorax.jpg"

<Una mosca macho estéril del gusano barrenador marcada con una etiqueta numerada para estudiar la dispersión de la mosca, su comportamiento y longevidad. Foto de Peggy Greb, USDA-ARS, Bugwood.org.

Dos miembros prominentes de la Sociedad Entomológica de América fueron seleccionados póstumamente como ganadores del Premio Ganso de Oro, que honra a los científicos cuyo trabajo financiado federalmente puede haber sido considerado tonto, extraño u oscuro cuando se realizó por primera vez, pero que ha resultado en beneficios significativos para la sociedad. El Dr. Edward F. Knipling y el Dr. Raymond C. Bushland están siendo citados por la investigación que condujo a la "técnica del insecto estéril", en la que se utilizan insectos macho criados en laboratorio y esterilizados para abrumar y finalmente erradicar las poblaciones de plagas nativas. La técnica ha sido anunciada como "la única innovación verdaderamente original en el control de insectos en [el siglo XX]", y sigue informando las luchas en curso contra otras plagas agrícolas e insectos portadores de patógenos infecciosos, incluida la mosca tsetsé y el mosquito Aedes aegypti, el principal culpable de la transmisión del virus Zika.

El Dr. Bushland fue Miembro Honorario de la ESA y Presidente de la Rama Sudoccidental de la ESA. El Dr. Knipling fue un miembro de la ESA y un miembro honorario. Ambos científicos fueron seleccionados para hacer la presentación en memoria de los fundadores en las reuniones anuales de la ESA, y el Dr. Knipling es el sujeto de la presentación en memoria de los fundadores del 2016.

Los dos investigadores serán honrados póstumamente a finales de este año por su estudio de la "vida sexual de la mosca del gusano". El trabajo financiado por el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos condujo a una novedosa técnica de control de plagas y a la erradicación del gusano barrenador (Cochliomyia hominivorax) en América del Norte y Central, ahorrando a los ganaderos del sur y a los consumidores miles de millones de dólares en los últimos 50 años. Las hembras de los gusanos ponen sus huevos en las heridas del ganado, y hasta en las de los humanos. Los huevos eclosionan en gusanos que se alimentan de la carne herida. Los gusanos pueden matar a una vaca de tamaño completo en menos de dos semanas. Las plagas cuestan a los ganaderos cientos de millones de dólares cada año en ganado perdido y en el manejo de plagas antes de la innovadora técnica de insectos estériles de Knipling y Bushland.

Trabajando en estaciones de campo en Texas y Florida a principios de los años 30-1950, Knipling, Bushland y sus colegas hicieron gran parte de su investigación con un presupuesto muy reducido y ante el ridículo. Cuando compartieron su idea de usar machos esterilizados para abrumar a las moscas salvajes del gusano barrenador y causar el colapso de la población a través de un comportamiento de apareamiento natural, su enfoque fue recibido con escepticismo por sus compañeros que decían "simplemente no puedes castrar suficientes moscas". Inspirados por el trabajo del genetista Hermann J. Muller, ganador del Premio Nobel, los dos demostraron que podían infligir la esterilización masiva de insectos por medio de la irradiación, una hazaña ampliamente elogiada como uno de los avances más importantes en el control de plagas y uno de los primeros usos pacíficos de la radiación nuclear. En 1953, tras una solicitud inesperada de un funcionario holandés en la isla de Curaçao, los investigadores completaron el primer ensayo de campo a escala real de la técnica en la isla. Después de sólo tres meses, no se pudo encontrar ni un solo huevo estéril en la isla. La técnica, muy difamada, funcionó incluso mejor de lo previsto.

El USDA, con el apoyo de los gobiernos estatales y las comunidades locales, lanzó un esfuerzo a mayor escala para erradicar la mosca del gusano barrenador en todo el sur de los EE.UU. Para 1982, la mosca del gusano barrenador había sido erradicada en todo el territorio de los Estados Unidos. Desde entonces, el USDA se ha asociado con países de toda América Central para eliminar las moscas hasta Panamá, donde hoy en día mantiene una zona fronteriza para evitar la reinfestación de América del Sur. La labor de erradicación ha ahorrado acumulativamente a los proveedores de carne y productos lácteos de los Estados Unidos miles de millones de dólares en los últimos 50 años, gracias a una modesta inversión de 250.000 dólares en investigación básica sobre la mosca del gusano barrenador.

Knipling y Bushland fueron galardonados con el Premio Mundial de la Alimentación de 1992 por su labor innovadora -sólo uno de los muchos elogios que ambos han recibido en reconocimiento de sus contribuciones a la lucha contra las plagas y la erradicación de la mosca del gusano barrenador en América del Norte y Central. El trabajo ha dado a los consumidores estadounidenses una reducción estimada del 5 por ciento en el precio de la carne de vacuno de supermercado. En el mundo en desarrollo, la técnica de control de plagas es un componente crucial de la seguridad alimentaria y la salud pública. El programa internacional de erradicación del gusano barrenador es ahora citado como un ejemplo de libro de texto de la ciencia básica que produce enormes beneficios.

<pLeer más en:

- Golden Goose Awardees: Edward F. Knipling y Raymond C. Bushland

- Premio Mundial de la Alimentación 1992: Knipling y Bushland

- El desarrollo y la aplicación de la técnica del insecto estéril (SIT) para la erradicación del gusano barrenador del Nuevo Mundo

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