El Botón Benjamín del Mundo de los Insectos

El Botón Benjamín del Mundo de los Insectos

21 de julio de 2014

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Por José Ballesta

Los escarabajos de la tierra son generalmente descomponedores que se alimentan de cadáveres en las últimas etapas de la descomposición. Muchos son plagas porque dañan los especímenes de los museos que no pueden ser reemplazados. Paradójicamente, también son apreciados por los museos y los cazadores porque son muy eficientes en la limpieza de trozos de carne de los huesos sin decolorar el esqueleto. Otros, a saber, los del género Trogoderma, son plagas de los productos almacenados porque pueden soportar malas condiciones.

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José Ballesta

Bajo condiciones óptimas, Trogoderma glabrum tiene una vida útil de ocho semanas y los inmaduros progresan como la mayoría de los otros insectos, de larvas a pupas a adultos. Sin embargo, cuando las larvas grandes son privadas de alimento, su ciclo de vida puede extenderse por más de dos años. En lugar de mudar a etapas progresivamente más grandes, Trogoderma glabrum en realidad muda a etapas progresivamente más pequeñas - algo así como el personaje interpretado por Brad Pitt en la película El curioso caso de Benjamin Button. Esto no evita la inanición indefinidamente, y las larvas pueden morir de hambre si se quedan sin comida o agua durante largos períodos. Pero si las larvas se recuperan y luego son privadas de comida nuevamente, comenzarán a mudar de nuevo como lo hicieron antes. Esto puede repetirse una y otra vez, y los autores de los trabajos que describen este fenómeno (referencias más abajo) renunciaron a intentar probar los límites después de dos años. Sin embargo, es evidente que este ciclo no puede continuar indefinidamente. A medida que las larvas atraviesan más ciclos de rebrote, el tiempo que les lleva alcanzar su tamaño anterior aumenta progresivamente.

Hay otros animales que atraviesan ciclos similares, y algunos, como las medusas del género Turritopsis, son virtualmente inmortales. Pero Trogoderma glabrum es realmente interesante porque no revierte el proceso de senescencia, el proceso biológico de deterioro que eventualmente lleva a la muerte. Algo de esto, como el daño al ADN por subproductos del metabolismo o depósitos no metabolizables de químicos similares a la grasa, no están bajo el control directo del genoma. Otros efectos del envejecimiento están regulados en parte por elementos genéticos, como el factor de transcripción FOXO3, entre otros. Estos insectos, en las condiciones adecuadas, pueden retrasar el reloj de su desarrollo. Aunque los procesos relacionados con el envejecimiento siguen ocurriendo, lo hacen a un ritmo más lento, y el escarabajo puede multiplicar su vida por más de cinco veces mientras muda hacia atrás.

Creo que el hecho de que Trogoderma glabrum no sea inmortal haría que fuera un modelo bastante interesante para estudiar la interacción de procesos como el envejecimiento, la senescencia y el desarrollo. En los humanos y otros insectos, cuando se alcanza una etapa de desarrollo, esa etapa es fija y no puede ser revisada. Trogoderma glabrum es capaz de extender su vida cuando se muere de hambre, pero muere después de sólo ocho semanas en condiciones óptimas. La pregunta de por qué Trogoderma glabrum es capaz de hacer esto es ciertamente digna de una investigación más profunda.

Hay algunas cosas interesantes que suceden con Trogoderma glabrum, pero la última investigación sobre las propiedades similares a las del Botón de Benjamín de este insecto tuvo lugar hace más de 30 años.

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