El brote del escarabajo del alerce oriental continúa cuando el invierno no es tan frío

El brote del escarabajo del alerce oriental continúa cuando el invierno no es tan frío

18 de abril de 2018

En el pasado, los brotes del escarabajo del alerce oriental (Dendroctonus simplex) se contenían de forma natural hasta unos pocos años de duración debido a que los largos períodos de temperaturas frías de invierno ralentizaban los ciclos de crecimiento del escarabajo e impedían que las poblaciones explotaran. Sin embargo, el brote más reciente del escarabajo del alerce oriental, que actualmente se concentra en el norte de Minnesota, está llegando a su 18º año, y los investigadores han descubierto que al menos algunos escarabajos del alerce oriental son capaces de alcanzar la madurez sin necesidad de un período de hibernación. (Foto: Steven Valley, Departamento de Agricultura de Oregón, Bugwood.org)

Por Jess Hartshorn, Ph.D.

Para muchos en el noreste de los Estados Unidos, la región de los Grandes Lagos y Canadá, el tamarack (Larix laricina, también conocido como alerce oriental) es un árbol legendario, que forma vastas extensiones de hábitat crítico para las aves y la vida silvestre y es la única conífera nativa en el noreste que pierde sus agujas y proporciona los colores del otoño.

Dendroctonus simplex) ha sido parte de la compleja ecología del árbol, alcanzando ocasionalmente niveles de brotes a pequeña escala durante unos pocos años y retrocediendo rápidamente a niveles endémicos. Los brotes históricos han sido asociados con factores de estrés como sequías severas o eventos de defoliación por plagas de insectos como la mosca sierra del alerce (Pristiphora erichsonii) o el alerce casero (Coelophora laricella), un defoliador invasivo introducido en América del Norte a mediados del siglo XIX.

Sin embargo, el más reciente brote del escarabajo del alerce oriental, actualmente concentrado en el norte de Minnesota, está entrando en su 18º año y no parece estar asociado con eventos de defoliación o sequía. En 2017, la Unidad de Salud Forestal del Departamento de Recursos Naturales de Minnesota informó que más de 440.000 acres de tamarack estaban en alguna etapa de infestación por el escarabajo del alerce oriental. Por lo menos un cuarto de esos acres ya han sido matados y, debido a que el escarabajo se alimenta de floema (tejido conductor de nutrientes) en el tronco del árbol, no hay grandes esperanzas para los árboles restantes.

Este evento sin precedentes llevó a Brian Aukema, Ph.D., de la Universidad de Minnesota a contratar al Dr. Fraser McKee, estudiante en ese momento y actualmente oficial de salud forestal de la región de la Baja Athabasca en Alberta, para que investigara los factores que provocaron el actual brote del escarabajo del alerce oriental.

Los estudios aéreos realizados en 2017 en el norte de Minnesota demostraron que los rodales de tamarindo (Larix laricina, también conocido como alerce oriental) sufrían grandes daños debido a la continua infestación de los árboles por el escarabajo del alerce oriental (Dendroctonus simplex). (Foto: Jess Hartshorn, Ph.D.)

El escarabajo oriental del alerce (Dendroctonus simplex) se aparea y pone huevos bajo la corteza de los tamarindos (Larix laricina, también conocido como alerce oriental). Cuando los huevos eclosionan, las larvas empiezan a desarrollarse alimentándose del floema bajo la corteza, creando túneles conocidos como galerías que, con el tiempo, pueden llevar a la muerte del árbol. (Fotografía: Jess Hartshorn, Ph.D.)

Históricamente, los brotes nunca avanzaron mucho más allá de unos pocos años porque el desarrollo y la aparición del escarabajo asíncrono provocado por un clima más frío detuvo cualquier oportunidad de producir poblaciones explosivas. Los escarabajos del alerce oriental tienen un patrón de desarrollo similar al de otras especies Dendroctonus en que los adultos reproductivamente maduros pueden producir lo que se llaman "crías hermanas". Los padres adultos emergen en la primavera y, al encontrar un nuevo huésped, se aparean y ponen huevos bajo la corteza de un huésped adecuado, que suele ser un árbol estresado o moribundo. Los huevos pronto eclosionan y las larvas comienzan a desarrollarse alimentándose del floema bajo la corteza.

Mientras estas larvas se desarrollan, las hembras progenitoras vuelven a emerger y buscan otro nuevo huésped para hacer un depósito final de huevos. Esta segunda nidada se conoce como "nidada hermana" o "nidada hermana" y comienza a desarrollarse más tarde en la temporada en comparación con las nidadas iniciales. Las hembras pueden producir dos o tres crías hermanas en una sola temporada. Debido a este desarrollo tardío, las crías hermanas no pueden alcanzar la madurez para el momento en que las temperaturas frías desencadenan la diapausa de invierno, por lo que requieren un tiempo adicional para la maduración en la primavera siguiente. Este tiempo adicional permite a las crías de los hermanos desarrollar los músculos de vuelo adecuados y ser capaces de reproducirse. Se pensó que tal vez los escarabajos del alerce del este requerían esta diapausa de invierno.

Aukema y McKee completaron varios experimentos de laboratorio para examinar el desarrollo de los escarabajos en diferentes temperaturas. Lo que encontraron los sorprendió a ambos. Estas crías hermanas fueron capaces de alcanzar la madurez antes de lo que esperaban, y en ausencia de la diapausa, lo que indica que al menos algunos escarabajos son capaces de llegar a la madurez sin necesidad de un período de hibernación.

La ausencia de un período de hibernación obligatorio, combinado con temporadas de crecimiento más largas traídas por el calentamiento de las temperaturas, puede permitir múltiples generaciones por año sobre una base consistente. Este cambio en la historia de la vida da lugar a una propagación más rápida y a un aumento de la mortalidad de los árboles. También es de suponer que los inviernos más cálidos causan menos mortalidad invernal a los escarabajos que invernan. Además de la explosión de las poblaciones de escarabajos, los inviernos más cálidos significan menos acceso para los leñadores para manejar los puestos de tamarack, que típicamente requieren suelo congelado para operar la maquinaria.

Todas estas variables se combinan para crear una situación en la que el escarabajo del alerce oriental está matando a los tamarack más rápido de lo que podemos manejarlo. Por ahora, no tenemos una respuesta, pero esperamos que las futuras investigaciones arrojen estrategias de manejo para mitigar la propagación y el impacto de este insecto en todo el rango del alerce oriental.

Jess Hartshorn, Ph.D., es actualmente un especialista en salud forestal del Departamento de Recursos Naturales de Minnesota y comenzará como Profesor Asistente de Salud Forestal en la Universidad de Clemson este otoño. Ella también dirige el blog Feminist Forester con su compañera entomóloga forestal Molly Darr, Ph.D. Email: jessica.a.hartshorn@gmail. com

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