El calor de la ciudad aumenta las poblaciones de insectos en escala de muerte de árboles

El calor de la ciudad aumenta las poblaciones de insectos en escala de muerte de árboles

25 de julio de 2014

Una rama de arce rojo fuertemente infestada de escamas lúgubres (identificadas por los pequeños bultos que cubren la corteza).

Las grandes ciudades con grandes extensiones de concreto, asfalto y edificios son usualmente más cálidas que los suburbios o las zonas rurales que las rodean, un fenómeno conocido como el efecto de isla de calor urbano. Ahora una nueva investigación de la Universidad Estatal de Carolina del Norte muestra que estas islas de calor urbano aumentan el número de crías producidas por el insecto de escamas lúgubres - una importante plaga de árboles - en un 300 por ciento, lo que a su vez lleva a que las escamas lúgubres adultas en los árboles urbanos sean 200 veces más numerosas.

"Hemos estado viendo un mayor número de insectos comedores de plantas como la escama lúgubre en las ciudades, y ahora sabemos por qué", dijo Adam Dale, un estudiante de doctorado en la Universidad Estatal de Carolina del Norte y autor principal de dos artículos que describen el trabajo que se publicaron en la revista Aplicaciones ecológicas y en PLOS ONE. "Estos hallazgos también plantean preocupaciones sobre potenciales brotes de plagas a medida que las temperaturas aumentan debido al cambio climático global."

Las escamas de la flor (Melanaspis tenebricosa) succionan la savia de los árboles, eliminando los nutrientes y la energía. Esto reduce el crecimiento de los árboles y puede eventualmente matarlos. Los investigadores se centraron específicamente en la abundancia de escamas lúgubres en los árboles de arce rojo (Acer rubrum) en 26 sitios de Raleigh, Carolina del Norte.

"Quisimos observar las especies de plagas más importantes de las especies de árboles más comunes en las zonas urbanas del sudeste de los Estados Unidos", dijo el Dr. Steve Frank, profesor adjunto de entomología en el estado de Carolina del Norte y autor principal de los trabajos.

"La temperatura fue el predictor más importante de la abundancia de escamas lúgubres - cuanto más cálido era, más insectos de escamas encontramos", dijo el Dr. Dale. "Las otras variables que observamos no tuvieron un efecto significativo en la abundancia de escamas lúgubres". "Las escamas lúgubres se reproducen sólo una vez al año, dando a luz a crías vivas, así que Dale recogió escamas lúgubres en cada sitio que estaba monitoreando y las diseccionó para ver cuántas crías estaban a punto de producir". "En los sitios más cálidos - 20,12 grados centígrados - las hembras estaban produciendo alrededor de 60 crías. Eso apoya las diferencias que vimos en la abundancia de insectos en los árboles. Las poblaciones en los sitios más cálidos eran más de 200 veces más abundantes que las de los sitios más fríos."

Los investigadores también encontraron un segundo factor en el impacto adverso del calor urbano en los arces rojos. Específicamente, los investigadores encontraron que las altas temperaturas aumentan el estrés en los arces rojos, haciendo más difícil para ellos llevar el agua de sus raíces a sus hojas. Para tener una idea del impacto general del calor en los arces rojos, los investigadores evaluaron la condición de 2.780 árboles en Raleigh, Carolina del Norte, y la compararon con un mapa de calor de la ciudad.

"Este trabajo nos dice que los planificadores urbanos y los silvicultores pueden necesitar cambiar la forma en que deciden qué árboles plantar, y seleccionar los árboles que se adaptan mejor a las condiciones más cálidas", dijo Dale. "Nos hace pensar que la creciente urbanización y el aumento de las temperaturas asociadas con el cambio climático global podría conducir a un aumento de las poblaciones de insectos de escala, lo que podría tener efectos negativos correspondientes en árboles como el arce rojo."

"Esto también nos dice que necesitamos plantar más árboles y vegetación en las ciudades, aumentando la sombra en las superficies impermeables y limitando el efecto de isla de calor", dijo Frank. "También tendría sentido elegir árboles que sean menos susceptibles a las escamas y otras especies de plagas."

"Sus hallazgos también son consistentes con un estudio anterior del laboratorio de Frank que encontró que otra especie de insectos a escala es más abundante a temperaturas más cálidas debido al aumento de las tasas de supervivencia.

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