El curioso caso de una garrapata invasora

El curioso caso de una garrapata invasora

21 de febrero de 2018

En el verano de 2017, los espec铆menes de una garrapata de "aspecto inusual" fueron reportados a los funcionarios de salud p煤blica en Nueva Jersey, y m谩s tarde se determin贸 que era una especie, Haemaphysalis longicornis, del otro lado del mundo. Ninguna poblaci贸n establecida de la especie, nativa de Asia, hab铆a sido documentada previamente en los Estados Unidos. En la foto de arriba se ven hembras adultas congestionadas (izquierda) y parcialmente congestionadas (medio) y una larva congestionada (derecha). La escala en la parte superior est谩 en mil铆metros. (Foto: James L. Occi, Universidad de Rutgers)

Te perdonar铆an si pensaras que ya tenemos suficientes garrapatas para preocuparnos aqu铆 en Norteam茅rica. La garrapata de patas negras, la garrapata de la estrella solitaria, la garrapata del perro, la garrapata del bosque de las Monta帽as Rocosas, etc茅tera, etc茅tera.

Desgraciadamente, estos magistrales par谩sitos antiguos y los caprichos del comercio y los viajes mundiales tienen poca simpat铆a por nuestras preocupaciones. Un ejemplo de ello: El descubrimiento el a帽o pasado de una infestaci贸n de la especie de garrapata Haemaphysalis longicornis en una propiedad rural en el oeste de Nueva Jersey, EE.UU..

Una oveja islandesa de 12 a帽os que viv铆a en una propiedad del condado de Hunterdon, Nueva Jersey, fue encontrada en 2017 infestada por numerosas garrapatas de la especie Haemaphysalis longicornis (que se muestra arriba en un primer plano de la oreja de la oveja). Investigaciones posteriores encontraron una gran infestaci贸n de H. longicornis, en m煤ltiples etapas de vida, en la propiedad. La especie de garrapata es nativa de Asia, y la aparici贸n en Nueva Jersey marca la primera poblaci贸n potencialmente establecida de la especie que se ha documentado en los Estados Unidos. (Imagen publicada originalmente en Rainey et al 2018, Journal of Medical Entomology)

"En este momento, realmente no sabemos c贸mo lleg贸 aqu铆", dice el Dr. Andrea M. Egizi, cient铆fico investigador del Laboratorio de Enfermedades Transmitidas por Garrapatas de la Universidad de Rutgers y autor principal del informe. "Sabemos que no lleg贸 aqu铆 en la oveja donde fue encontrado, ya que el animal no ten铆a historial de viajes. ... Es posible que haya hecho autostop en un animal diferente, pero no hab铆a otros animales dom茅sticos en la propiedad donde fue encontrado, por lo que todav铆a tendr铆a que haber hecho su camino desde otro lugar sin ser detectado en el lugar original. Es un rompecabezas, y no estoy seguro de que lo sepamos." Egizi fue coautor del informe con Tadhgh Rainey en la Divisi贸n de Salud del Condado de Hunterdon, James L. Occi en la Universidad de Rutgers, y Richard G. Robbins, Doctor en Filosof铆a, en la Unidad de Biosistem谩tica Walter Reed del Instituto Smithsoniano.

Haemaphysalis longicornis es causa de preocupaci贸n principalmente como plaga del ganado, dice Egizi, aunque se ha informado que tambi茅n parasita a los humanos. Es nativa de Asia Oriental, pero es una plaga invasora del ganado en Nueva Zelanda, Australia y varias islas del Pac铆fico. En los Estados Unidos, ha sido interceptada en pocas ocasiones en las estaciones de cuarentena, en peque帽os n煤meros, pero nunca antes se hab铆a documentado una poblaci贸n potencialmente establecida de m煤ltiples etapas de vida en los EE.UU.

Casi 煤nica entre sus pares, sin embargo, es H. longicornis' capacidad de partenog茅nesis, es decir, reproducci贸n sin fertilizaci贸n, en la que las hembras producen cr铆as que son (aproximadamente) clones de ella misma. Y eso es lo que parece haber permitido que la infestaci贸n en Nueva Jersey surgiera; entre 27 adultos, 41 ninfas y 1.058 larvas recogidas en el sitio, s贸lo un solo esp茅cimen era macho.

"S贸lo hay un par de especies en el mundo que se sabe que exhiben este rasgo, y H. longicornis es una de ellas", dice Egizi. "Mientras que ambos tipos de m茅todos reproductivos se encuentran en poblaciones dentro de su rango nativo, las poblaciones invasoras son exclusivamente partenogen茅ticas. Esto tiene sentido porque la capacidad de reproducirse sin machos les facilita el establecimiento en una nueva ubicaci贸n: S贸lo se necesita una garrapata para iniciar una poblaci贸n, y pueden crecer r谩pidamente hasta alcanzar un alto n煤mero. No est谩n limitadas por la necesidad de encontrar pareja, lo que puede ser dif铆cil en una poblaci贸n peque帽a."

Cuando los investigadores visitaron la propiedad de Nueva Jersey, "las garrapatas en el corral eran tan numerosas que se arrastraron en los pantalones de los investigadores poco despu茅s de poner un pie dentro" y "la oveja estaba soportando cientos de garrapatas, incluyendo las tres etapas de vida activa", seg煤n su informe. El corral en s铆 ten铆a aproximadamente un acre de tama帽o y estaba rodeado de un c茅sped bien cuidado, y no hab铆a otros animales dom茅sticos en la propiedad. La oveja infestada fue tratada con permetrina y m谩s tarde se comprob贸 que estaba libre de garrapatas, y los investigadores no encontraron garrapatas en la propiedad al inspeccionarla a mediados de noviembre, aunque observan que las noches anteriores de temperaturas heladas podr铆an haber hecho que cualquier garrapata que quedara cayera al suelo. Esta primavera, cuando las garrapatas comenzar铆an a reaparecer, los investigadores de la Divisi贸n de Pesca y Vida Silvestre de Nueva Jersey volver谩n a la propiedad y colocar谩n trampas para posibles animales salvajes hu茅spedes en las cercan铆as para comprobar si hay H. longicornis. Egizi dice que los residentes de Nueva Jersey en busca de H. longicornis deben informar de los presuntos avistamientos al Servicio de Extensi贸n Cooperativa de Rutgers.

"Incluso si esta garrapata resulta no estar establecida, creo que debemos ver este descubrimiento como una llamada de atenci贸n de que este tipo de cosas podr铆a suceder en el futuro", dice Egizi.

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