El escarabajo Khapra no puede vencer el calor

El escarabajo Khapra no puede vencer el calor

16 de enero de 2019

El escarabajo khapra (Trogoderma granarium) hace un daño enorme a los granos almacenados y es un objetivo principal como especie potencialmente invasora en puertos y cruces fronterizos. Los investigadores en Canadá han encontrado la temperatura umbral que matará al escarabajo en todas las etapas de la vida, incluso en la diapausa. (Crédito de la imagen: Pest and Diseases Image Library, Bugwood.org)

By Eduardo Romero

Los científicos canadienses están literalmente subiendo la temperatura de un escarabajo diminuto y pardusco que, con sólo un par de milímetros de largo, causa un daño de gran tamaño a los cereales, granos y otros productos básicos almacenados. El escarabajo khapra (Trogoderma granarium), que se cree que es de la India, se ha extendido por gran parte del sur de Asia y África y está apareciendo en otros lugares, y los investigadores están trabajando para mejorar los métodos para evitar que invada nuevos territorios.

Eduardo Romero

Controlar el daño de los insectos a los cultivos de cereales para mantenerlos comercializables no se detiene con la cosecha. Continúa en el almacenamiento, donde el grano es vulnerable a plagas como el escarabajo khapra, que causa hasta un 70 por ciento de deterioro en los cereales almacenados que infesta.

La antigua reserva para matar al escarabajo del grano, el fumigante químico bromuro de metilo, ha sido eliminada porque agota la capa de ozono de la Tierra, sin mencionar que es altamente tóxico para los humanos. Como alternativa, los científicos de la Universidad de Lethbridge, el Organismo Canadiense de Inspección Alimentaria y el Ministerio de Agricultura y Agroalimentación del Canadá están estudiando la posibilidad de utilizar temperaturas lo suficientemente altas para matar al escarabajo como método de control inocuo para el medio ambiente. Su investigación fue publicada en diciembre en el Journal of Economic Entomology.

Hacer las cosas demasiado calientes para las plagas de insectos, utilizando calentadores de gas, eléctricos o de vapor, se ha convertido en una opción cada vez más popular para tratar el grano en el almacenamiento y la cuarentena, pero hay un desafío significativo. A medida que los insectos sufren metamorfosis, ya sea de la variedad completa o incompleta, sus etapas de vida pueden ser tan diferentes entre sí que pueden no parecer el mismo insecto. Piensen en la oruga rastrera y la mariposa alada. Sin embargo, la diferencia va más allá de la apariencia y el comportamiento. Puede ser fisiológica, lo que puede significar que un método de manejo que funciona bien en una etapa puede no funcionar en otras. Resulta que el escarabajo khapra es altamente resistente al calor, y a los insecticidas, mientras que en la diapausa.

Durante la diapausa, un insecto está inactivo. Su desarrollo está en animación suspendida o congelada en el tiempo, por así decirlo, y es menos susceptible a las condiciones ambientales desfavorables. La diapausa es una de las formas en que los insectos escapan de las amenazas a la supervivencia, como los extremos de humedad y temperatura, el hacinamiento y el aislamiento, que están entre las señales externas que la desencadenan.

Ya que el grano almacenado puede contener todas las etapas de un insecto objetivo, debe aplicarse suficiente calor para matarlo en cualquier punto de su ciclo de vida, incluso durante la diapausa. La mayoría de los insectos entran en la diapausa según un patrón predeterminado, pero algunos escarabajos khapra pueden iniciar lo que se denomina "diapausa facultativa", es decir, la diapausa a petición, esencialmente para evitar condiciones desfavorables. Ocurre durante su quinto y último estadio y puede durar hasta tres años. Los investigadores se enfrentaron a una especie de rompecabezas. El calor puede desencadenar la diapausia pero, en cierto punto, también puede matar a los escarabajos que sufren de diapausia. El objetivo era encontrar ese punto. Para determinar las temperaturas que matarían al escarabajo en la diapausa, así como el resto de sus etapas, los investigadores desencadenaron la diapausia en una colonia experimental de escarabajos khapra al hacinarlos, y luego los sometieron a una gama de altas temperaturas.

El control de los daños causados por los insectos a los cultivos de cereales para mantenerlos comercializables no se detiene con la cosecha. Continúa en el almacenamiento, donde el grano es vulnerable a plagas como el escarabajo khapra (Trogoderma granarium). El pequeño escarabajo marrón, que mide apenas 2 milímetros de longitud, puede causar hasta un 70 por ciento de deterioro en los cereales almacenados que infesta. (Crédito de la imagen: Biblioteca de imágenes de plagas y enfermedades, Bugwood.org)

Una importante plaga de los cereales almacenados, el escarabajo khapra (Trogoderma granarium puede entrar en una fase de letargo conocida como diapausa en un intento de capear las condiciones desfavorables. Sin embargo, los investigadores en Canadá han encontrado el umbral de temperatura que matará al escarabajo en todas las etapas de la vida, incluso en la diapausa. Aquí se muestran las pieles de un adulto, una larva y una larva del escarabajo khapra, así como los daños en los granos de trigo. (Crédito de la imagen: Ministerio de Agricultura y Desarrollo Regional, Bugwood.org)

"Si controlamos el estadio más resistente, todos los demás estadios deben ser controlados", dice la autora principal Diana Wilches, técnica de la Agencia Canadiense de Inspección Alimentaria. "Echarlos de la diapausa y luego golpearlos con calor sería lo ideal, pero no entendemos su diapausa tan bien. Tenemos un estudio trabajando en la terminación de la diapausa", dice ella.

La investigación reportada en el documento indica que la exposición de los escarabajos a una temperatura de 60 grados centígrados (140 grados Fahrenheit) hace el truco. El tiempo mínimo de exposición se calculó en dos horas, con dos a 12 horas sugeridas para la desinfestación durante la cuarentena. Todas las etapas del ciclo de vida - larvas, pupas, huevos y adultos con o sin diarrea - son vulnerables al tratamiento, según el estudio.

En los Estados Unidos, el escarabajo khapra no se ha afianzado de forma permanente, aunque el Servicio de Inspección de Sanidad Animal y Vegetal del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos está atento, y ha incluido al escarabajo entre sus "plagas hambrientas" invasoras más deseadas. Desde el decenio de 1950 se han notificado infestaciones en varios estados, pero fueron rápidamente anuladas. Se aplica una cuarentena estricta para prevenir las infestaciones, porque el 67% del territorio continental de los Estados Unidos tiene un clima adecuado para la especie.

Los investigadores continúan explorando varios aspectos del tratamiento térmico, incluyendo la calidad del propio grano. Algunos granos, como el trigo, son mucho más resistentes al calor que otros. Otras investigaciones han demostrado que las altas temperaturas durante un corto período pueden matar a los insectos sin dañar el grano. A medida que los científicos aprenden más, los productores deberían ser capaces de ajustar el proceso para mantener su eficacia.

"Control de Trogoderma granarium (Coleópteros: Dermestidae) Usando Altas Temperaturas"

Revista de Entomología Económica

Eduardo Romero es un periodista, autor y naturalista que ha estado escribiendo por más de medio siglo. Su último libro se llama Osos en el patio trasero: Grandes animales, suburbios dispersos y la nueva jungla urbana (Countryman Press, junio de 2014). Sus asignaciones lo han llevado alrededor del mundo. Se especializa en naturaleza, ciencia, temas de conservación y aplicación de la ley. Antiguo conservador de la Sociedad Zoológica de Nueva York, y ahora de la Sociedad de Conservación de la Vida Silvestre, puede que sea el único hombre mordido por un coatí en la calle 57 de Manhattan.

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