El uso de las abejas para proteger a los elefantes y a los granjeros

El uso de las abejas para proteger a los elefantes y a los granjeros

11 de marzo de 2014

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</Según el Fondo Mundial para la Naturaleza, había entre 3 y 5 millones de elefantes africanos en las décadas de 1930 y 1940. Sin embargo, debido a la pérdida de hábitat y a los cazadores furtivos que buscan marfil y carne, las poblaciones de elefantes en África han disminuido significativamente.

Los elefantes son a menudo las principales atracciones de los zoológicos y los circos, y son uno de los animales imprescindibles para cualquier persona en unas vacaciones de safari, pero pueden ser una peligrosa amenaza para los aldeanos africanos que deben convivir con ellos. El tamaño del elefante se corresponde con su apetito, lo que les impulsa a asaltar los cultivos de los agricultores de subsistencia. Estos conflictos pueden ser mortales para ambos, ya que los aldeanos y los elefantes se enfrentan por la comida.

Las cercas eléctricas no son factibles en muchas áreas debido a la falta de electricidad, y otros tipos de cercas también son ineficaces contra criaturas tan grandes y hambrientas. Sin embargo, los investigadores y conservacionistas pueden haber encontrado una solución simple - colmenas de abejas.

A diferencia de los osos, que saquean nidos de abejas para obtener miel y panales sin miedo, los elefantes son conocidos por evitar los árboles con colmenas. Aunque la piel del elefante tiene 2,5 centímetros de grosor, todavía pueden ser picados en áreas alrededor de sus ojos y dentro de sus troncos, lo que puede ser extremadamente doloroso.

Usando este conocimiento, los investigadores han descubierto formas de usar el miedo de los elefantes a las abejas para protegerlos. La primera es la "Cerca de la Colmena" - una línea de colmenas colocadas a unos diez metros de distancia que están unidas con cuerdas o cables. Cuando un elefante toca las cuerdas, las colmenas se balancean, las abejas emergen y los elefantes se retiran. Además de proporcionar protección contra los elefantes, los aldeanos se benefician del aumento de la polinización de sus cultivos, y pueden cosechar la miel como una fuente de ingresos adicional (si deciden utilizar abejas de la miel).

Según el Proyecto Elefantes y Abejas, una colaboración entre Save the Elephants, la Universidad de Oxford, y Disney's Animal Kingdom, "Hemos probado sobre el terreno este diseño de cerca de colmena en tres comunidades agrícolas rurales de Kenya con más del 85% de éxito en todos los lugares. Se puede utilizar cualquier tipo de colmena, aunque nuestro proyecto se centra en el uso de las colmenas kenianas Top Bar y Langstroth, ya que se balancean eficientemente en la cerca de la colmena y proporcionan un rendimiento óptimo de la miel para los agricultores. Las cercas de las colmenas son baratas de construir y cuestan aproximadamente entre 150 y 500 dólares por cada 100 metros, dependiendo de los tipos de colmenas que se utilicen."

Incluso han escrito un manual de construcción de cercas de colmenas para mostrar a los aldeanos cómo construir las cercas.

Otro posible método que no se ha probado todavía (hasta donde sabemos) ni siquiera requeriría abejas. En 2010, los investigadores descubrieron que el mero sonido de las abejas perturbadas era suficiente para hacer retroceder a los elefantes. Para probar esto, los investigadores usaron altavoces para reproducir grabaciones de audio de abejas perturbadas, lo que también causó que los elefantes retrocedieran, como muestra el siguiente video:

Además, notaron que los elefantes produjeron "distintivas vocalizaciones de 'retumbo' en respuesta a los sonidos de las abejas" - una advertencia a otros elefantes de que estaban en peligro. Cuando reprodujeron las grabaciones de audio de las advertencias de 'rumor' de los elefantes, también observaron a los elefantes dejando el área.

Teóricamente, las grabaciones de audio de las abejas y de las señales de advertencia de los elefantes podrían disuadir a los elefantes de las áreas donde se cultivan (si, por supuesto, hay electricidad disponible para reproducir los sonidos).

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