En las colonias de termitas subterráneas, los trabajadores mayores cambian los pañales

En las colonias de termitas subterráneas, los trabajadores mayores cambian los pañales

23 de marzo de 2016 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/termite-grooming.jpg"

Esta reina termita está siendo aseada por trabajadores mayores. Noten cómo la celda alrededor de la reina está "limpia". Foto de Thomas Chouvenc, Universidad de Florida/IFAS.

>Por Thomas Chouvenc

Bueno, no cambian pañales exactamente, pero cuando se trata de la letrina y la sanidad del nido, las viejas termitas están a cargo.

El polietismo de la edad, donde los trabajadores cambian de tareas a medida que envejecen, es una forma elegante para las colonias sociales de insectos de asignar eficazmente las tareas a diferentes individuos, generalmente dando las tareas más arriesgadas, como la búsqueda de alimento fuera del nido central, a los individuos más viejos. Este proceso se entiende sobre todo en las abejas melíferas y algunas hormigas. Sin embargo, en las termitas, es un poco borroso.

Hay alrededor de 3.000 especies de termitas descritas, e históricamente se han separado en dos grandes grupos: las termitas inferiores y las termitas superiores. Las termitas inferiores son filogenéticamente basales y poseen protozoos para la digestión de la madera, como sus ancestros cucarachas. Las termitas superiores son más derivadas filogenéticamente, y han irradiado un nuevo tipo de simbiosis (fúngica o bacteriana) y han desarrollado morfologías derivadas únicas, estrategias de búsqueda y hábitos de anidación.

Al observar el polietismo en las termitas, la mayoría de los datos de las termitas inferiores indican que a medida que las obreras envejecen, hay poca o ninguna división de tareas. En comparación, las termitas superiores han documentado casos de polietismo por edad, con obreras y soldados mayores buscando fuera del nido. El género Coptotermes es un caso intermedio interesante, ya que técnicamente es una termita inferior debido a los protozoos en el intestino, pero filogenéticamente, y a veces en el comportamiento, está realmente más cerca de las termitas superiores. A veces se considera una transición evolutiva entre termitas inferiores y superiores.

Du et al. (2016) investigaron lo que está sucediendo en los nidos de Coptotermes formosanus para determinar si los elementos primarios del polietismo de la edad han evolucionado como un paso evolutivo entre las termitas inferiores y superiores. Las colonias juveniles de

C. formosanus (~1.500 individuos) fueron escudriñadas usando cámaras de alta definición, y se analizaron 34 horas de grabación de video, documentando cada uno de los comportamientos que ocurrieron a lo largo del nido. Du et al. identificaron 132 comportamientos o tipos de interacciones, para un total de 29,644 eventos, y los resultados mostraron que las obreras jóvenes y las obreras viejas realizaron diferentes tareas, demostrando los elementos primarios del polietismo de la edad.

Las interacciones entre todos los individuos dentro de la colonia son bastante complejas, pero algunos patrones interesantes emergieron de la observación:

  • Las obreras viejas están más involucradas en la búsqueda de alimento y en los intercambios trofalácticos que las jóvenes, mientras que las obreras jóvenes se encargarían predominantemente del aseo de las larvas.
  • Las obreras mayores están a cargo de la limpieza de la celda real y el mantenimiento de la reina.

La primera observación fue analizada en detalle, y los resultados mostraron que las obreras mayores son en realidad los principales individuos de la colonia para ser el receptor de la trofalaxis proctodial, es decir, alimentarse de la caca de alguien más. En una colonia de termitas, el constante compartir la comida resulta en un estómago social, donde la comida circula entre los individuos, compartiendo el proceso de digestión. Sin embargo, en algún momento la comida proctodial alcanza el punto de ser tan pobre nutricionalmente que esencialmente se convierte en heces.

Invariablemente, las obreras mayores recogen e ingieren las heces, y finalmente, las cagan en algún lugar del nido. Sin embargo, la deposición fecal no fue al azar. <Las termitas crean complejos nidos de cartón, que son el resultado de tal deposición fecal. Por lo tanto, en lugar de que cada individuo haga caca en el nido en su ubicación actual, toda la materia fecal es canalizada a través de las obreras mayores, y finalmente reutilizada como material de construcción para el nido.

La segunda observación sugiere que como las obreras mayores eventualmente viajan a sitios remotos de forrajeo, pueden captar la "señal de la reina" acicalándola y limpiando la celda real, y luego llevar la señal a través del nido, diciendo "la reina está viva". "Para más información sobre cómo interactúan y se comportan las termitas de acuerdo a su edad, lea "Interacciones sociales en el nido central de Coptotermes formosanus colonias juveniles" de Du et al.

Thomas Chouvenc es asistente de investigación en el Centro de Investigación y Educación de la Universidad de Florida en Fort Lauderdale.

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