Enseñar sobre los insectos en un mundo con miedo a los bichos

Enseñar sobre los insectos en un mundo con miedo a los bichos

10 de diciembre de 2013

Por Cristina Russo

Este artículo apareció originalmente en el blog de PLOS y está licenciado bajo una licencia de Creative Commons Attribution 3.0 Unported License.

Picado en una rebanada de melón, el animal del tamaño de una palma, con su brillante superficie quitinosa y media docena de patas, se sentó inmóvil. El bicho negro-verde se parecía más a una pieza de ajedrez escultural y menos a un insecto espeluznante. Probablemente fue la razón por la que Dan Babbit eligió al Escarabajo del Atlas como su compañero y rompehielos. Babbit es el gerente del zoológico de insectos del Smithsonian, y ese día se dirigió a un nuevo grupo de voluntarios del museo y comenzó con la pregunta directa: "¿Alguien le teme a los bichos?"

Nunca antes había visto una discusión de ciencia comenzar con un descargo de responsabilidad.

Dan estaba siendo cuidadoso antes de traer el espécimen vivo para la inspección más cercana del voluntario. ¿Quién puede culparlo? Sólo en los Estados Unidos hay 19 millones de entomófobos. ¿Cómo podemos enseñar entomología a tal multitud? ¿Podemos romper el estereotipo de la fobia a los bichos? Aquí en Sci-Ed empezamos a investigar las razones que pueden explicar el miedo a los bichos. Mencionamos la repulsión, el potencial de transmisión de enfermedades, la aversión cultural, e incluso cuestiones filosóficas más profundas. Ahora, enumeramos sugerencias para animar al público en general a valorar los insectos:

  1. Cambiando nuestra percepción del bicho. Phillip Weinstein recomienda que "pongamos a los insectos bajo una luz más positiva, y para eliminar los miedos que puedan transmitirse de los padres, los zoológicos y los museos pueden desempeñar un papel educativo integral". En el Zoológico de Insectos del Smithsonian, Dan Babbit crea un entorno seguro y divertido para que los visitantes aprendan más sobre los insectos y arácnidos. Lo que me lleva al siguiente tema... Estudiantes y voluntarios preparan mariposas en el Museo de Historia Natural de Florida. El laboratorio está abierto a los visitantes durante eventos especiales. Foto del autor.
  2. Creando exhibiciones de museo hipnotizantes. En el zoológico de insectos del Smithsonian, los visitantes pueden enfrentar sus miedos observando la alimentación diaria de las tarántulas. Los niños se sientan en el suelo a esperar, y los adultos se endurecen al tocar una cucaracha en la mano de un investigador. En el Museo de Historia Natural de Florida, los visitantes pueden ver a los estudiantes y voluntarios pinchando mariposas para la colección de lepidópteros del museo. (Una colección épica, alojada en un edificio de tres pisos, al estilo de una biblioteca: cada lugar del tamaño de un libro contiene una caja de mariposas o polillas). El conservador de lepidópteros Andy Warren ofrece a los visitantes una mirada entre bastidores de la colección de mariposas. Museo de Historia Natural de Florida. Fotografía del autor.
  3. Fomento de proyectos de clases geniales, como las arañas. Babbitt, que mantiene una araña espacial en su congelador, ha hablado con Sci-Ed antes sobre la participación del público y el aumento de su interés en los artrópodos. Historias como la de las arañas espaciales atrajeron mucha atención a esos invertebrados. Las arañas saltadoras fueron enviadas a la estación espacial y transmitidas a miles de aulas en la Tierra. Los niños acompañaron el viaje del arácnido observando sus propias arañas capturadas a mano. Una vez terminado el experimento, una de las arañas, Nefertiti, fue llevada de vuelta a la Tierra y alojada en el Zoológico de Insectos. Los visitantes que pueden pasar justo al lado de una exhibición de arañas se sintieron obligados a detenerse y preguntar sobre la araña espacial. Los sitios web tienen recursos para los niños, como una tabla de identificación de insectos (pdf) y un tutorial de la mansión "mini-bestia". Bloggers como Alex Wilde y Gwen Pearson están popularizando el tema de los insectos.
  4. Aprovechando los programas de divulgación. Según el entomólogo convertido en psicólogo Jeffrey Lockwood, "Alrededor del 20 por ciento de los niños temerosos de las arañas e insectos reportan haber aprendido su aversión de sus padres". Los niños no tienen un miedo innato. Durante una visita al Departamento de Entomología de la Universidad de Florida, le pregunté a la experta residente Stephanie Stocks si observa el efecto de los padres durante las visitas a la escuela. Al igual que Dan Babbit, Stocks trae a los bichos del zoológico. Informó que, hasta el segundo grado, los niños son unánimemente curiosos. Algunos niños mayores, sin embargo, aprendieron de sus padres que deben dar un paso atrás. El aracnólogo Chris Buddle visita a los niños en sus aulas y describe la experiencia en su blog, junto con un poderoso llamado a las armas. Buddle afirma que pasar tiempo enseñando a los niños sobre entomología siempre vale la pena. La entomóloga Stephanie Stocks muestra a los visitantes un vinagrillo en vivo en un aula de la Universidad de Florida.
  5. Participando en la cultura pop. Como dijimos antes en la Ciencia-Ed, el uso de cuentos y héroes para enseñar ciencia no hará daño. Un estudio (pdf) encontró, como era de esperar, que los niños identificaban mucho mejor los tipos de Pokémon que las especies de animales o insectos. Películas como La vida de los bichos y Antz tomaron la ruta antropomórfica. En palabras de Lockwood, "Si convertir a los humanos en insectos tiene un aspecto odioso, convertir los insectos en humanos tiene el efecto contrario". Los artistas humanizan a los héroes insectos transformando sus rasgos alienígenas en ojos, bocas, cabezas y apéndices más parecidos a los nuestros." Los insectos antropomorfos en La vida de un insecto. Crédito de la foto: Walt Disney Pictures.
  6. Manteniendo un bicho de mascota. El curador Andy Warren me dijo que una vez le temió a las arañas, lo que suena como un peculiar contratiempo para un entomólogo. Warren conquistó su miedo después de cuidar a una tarántula mascota. Un estudio rastrea a miles de niños para investigar los efectos de tener una mascota invertebrada. Los autores observaron varios beneficios de tener un insecto mascota que van más allá de perder el miedo a los bichos y contribuyen a una visión más amplia de la ecología y la ciencia.

Yo mismo podría tener un escarabajo mascota. Y espero que un día no tengamos que empezar las clases preguntando si alguien le teme a los bichos.

Mariposa en el Museo de Historia Natural de Florida. Foto del autor.

>Referencias y lecturas adicionales:

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  • Balmford et al. Por qué los conservacionistas deberían prestar atención a Pokemon. Science 295 (5564): 2367b, 2002.
  • Prokop et al. Efectos de mantener animales como mascotas en los conceptos de los niños sobre los vertebrados e invertebrados. International Journal of Science Education, Vol 30, No 4, 431-449, 2008.
  • Snaddon et al. Children's Perceptions of Rainforest Biodiversity: ¿Qué animales tienen la mayor parte de la conciencia ambiental? PLOS One DOI: 10.1371/journal.pone.0002579 , 2008.
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    Cristina Russo tiene un doctorado en Biofísica Molecular de la FSU. Ella Russo ahora trabaja como escritora científica para Owen Software. Escribe su blog de ciencia, Dogs on Ice (dogsonice.wordpress.com), y se puede encontrar en twitter en @russo_cristina. Las opiniones son suyas y no representan las de su empleador.

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