Esta ruta migratoria de la libélula es aún más larga que la de la mariposa monarca.

Esta ruta migratoria de la libélula es aún más larga que la de la mariposa monarca.

3 de marzo de 2016

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</Una libélula llamada Pantala flavescens que mide apenas una pulgada y media de largo parece ser el viajero de larga distancia más prolífico del mundo animal, volando miles de millas sobre los océanos al migrar de continente a continente, según una investigación recientemente publicada en la revista PLOS ONE. </Los biólogos de la Universidad de Rutgers encontraron que las poblaciones de esta libélula en lugares tan distantes entre sí como Texas, el este de Canadá, Japón, Corea, India y Sudamérica, tienen perfiles genéticos tan similares que sólo hay una explicación probable. Aparentemente, estos insectos están viajando distancias extraordinariamente largas, y se están reproduciendo entre ellos, creando un fondo genético mundial común que sería imposible si no se mezclaran.

"Esta es la primera vez que alguien ha mirado los genes para ver cuán lejos han viajado estos insectos", dijo Jessica Ware, autora principal del estudio. "Si los Pantala norteamericanos se criaran sólo con Pantala norteamericanos, y los Pantala japoneses sólo se criaran con Pantala japoneses, esperaríamos ver resultados genéticos que difirieran unos de otros. Como no vemos eso, sugiere la mezcla de genes a través de vastas extensiones geográficas."

¿Pero cómo se las arreglan los insectos de diferentes continentes para reunirse y conectarse? No se trata de grandes pájaros o ballenas que uno esperaría que viajaran miles de kilómetros. Ware dice que parece ser la forma en que sus cuerpos han evolucionado.

"Estas libélulas tienen adaptaciones como el aumento de la superficie de sus alas que les permite utilizar el viento para llevarlas", dijo. "Acarician, acarician, acarician y luego se deslizan por largos períodos, gastando cantidades mínimas de energía mientras lo hacen.

"Las libélulas ya han sido observadas cruzando el Océano Índico desde Asia a África.

"Están siguiendo el clima," dijo Daniel Troast, quien analizó las muestras de ADN en el laboratorio de Ware. "Van desde la India donde es temporada seca a África donde es temporada húmeda, y aparentemente lo hacen una vez al año."

La humedad es una necesidad para que Pantala se reproduzca, y es por eso que estos insectos se verían impulsados a incluso intentar un viaje tan peligroso, que Ware llama "una especie de misión suicida". La especie depende de ello. Mientras que muchos morirán en el camino, mientras que los suficientes lo logren, la especie sobrevivirá.

Los patrones de vuelo parecen variar. La más resistente de las libélulas puede hacer el viaje sin parar, atrapando robustas corrientes de aire o incluso vientos huracanados y planeando todo el camino. Otras pueden, literalmente, ser saltadoras de charcos. Pantala necesitan agua fresca para aparearse y poner sus huevos, y si mientras montan en una corriente de aire ven un charco de agua fresca creado por una tormenta, es probable que se zambullen hacia la tierra y usen esos charcos para aparearse. Después de que los huevos eclosionan y los bebés son lo suficientemente maduros para volar, lo que toma sólo unas pocas semanas, las nuevas libélulas se unen al viaje intercontinental y ahora multi-generacional del enjambre justo donde sus padres lo dejaron.

Por el momento, los detalles de este extraordinario itinerario de insectos son una suposición educada, como lo son las rutas específicas que estas migraciones pueden tomar. Se necesita mucho más trabajo para unir muchos cabos sueltos. Pero ahora que su trabajo ha establecido una población mundial de libélulas entremezcladas, Ware y Troast esperan que los científicos puedan trabajar en el trazado de esas rutas en serio. Necesitarían ser innovadores, porque los dispositivos de rastreo que se pueden conectar a animales más grandes son demasiado grandes para ponerlos en los insectos.

Lo que los científicos de Rutgers han descubierto pone a esta libélula muy por delante de cualquier competidor de insectos identificado.

"Se pensaba que las mariposas monarca que emigraban de un lado a otro a través de América del Norte eran los insectos migratorios más largos", dijo Troast. "Pero el Pantala destruye completamente cualquier registro migratorio que pudieran tener."

Las mariposas monarca viajan alrededor de 2.500 millas durante su migración, pero el rango estimado del Pantala es de alrededor de 4.400 millas - más largo que el celebrado vuelo en solitario de Charles Lindbergh de Nueva York a París por lo menos varios cientos de millas.

<<Pantala deja a muchas de sus compañeras libélulas aún más atrás. Los misterios de la evolución son tales que mientras Pantala y su prima la verde oscura (Anax junius) se han convertido en viajeras del mundo, otros miembros de la familia "nunca dejan el estanque en el que nacen, viajando a apenas 36 pies de distancia toda su vida", según Ware.

Lee más en:

- Un estudio genético de la población mundial de Pantala flavescens

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