Extrañas moscas que muerden y dan a luz.

Extrañas moscas que muerden y dan a luz.

Marina Suárez 18 de mayo de 2015

Crataerina pallida, una especie de mosca hipobócida no voladora que parasita a los vencejos comunes, "da a luz" a un prepupario. Foto de Jurgens Pasi.

>Por Marina Suárez

Los Hipobóscidos, comúnmente conocidos como "moscas piojo" o "keds", son una familia de moscas bastante extrañas que probablemente son más familiares para los ornitólogos, ganaderos de ovejas y ecuestres que para la mayoría de los entomólogos. Es poco probable que se vea una a menos que se tenga un pájaro en la mano, o se esté preparando un caballo, porque las moscas hipobócidas son parásitos obligados. Se alimentan de sangre y sólo de sangre, y se mantienen muy cerca de su almuerzo.

Las moscas hipobócidas son bastante particulares acerca de sus huéspedes. Las crías de las ovejas no se encuentran en las aves o viceversa. Hay más de 200 especies de Hippoboscidae, y el 75 por ciento de ellas parasitan a aves de varios tipos que van desde pequeños vencejos hasta enormes albatros. Algunas moscas piojosas incluso muestran claras preferencias por una especie de ave en particular. Una especie de hipobóscide se encuentra exclusivamente en las fragatas y otra especie parasita sólo a los piqueros. Esta especificidad se observa incluso cuando las dos aves marinas anidan en colonias mixtas y densamente pobladas donde sería fácil para un hipobóscide volar de un pájaro a otro.

Afortunadamente, los hipobóscidos no parasitan a los humanos. En 1931, G. Robert Coatney llevó a cabo un experimento para determinar si las moscas del piojo de las palomas, Pseudolynchia canariensis, morderían a los humanos y sobrevivirían con sangre humana. Debió ser muy persuasivo porque convenció a dos amigos para que se unieran a él en el juego de las moscas. La respuesta es sí, los hipobócidos muerden a los humanos cuando no se les da otra opción de hospedaje, y sus mordeduras definitivamente pican. Pero las moscas no sobrevivieron mucho tiempo ni se reprodujeron cuando se alimentaron sólo de sangre humana. Concedido, el experimento de Coatney fue limitado en tamaño de muestra y alcance, pero esperemos que nadie sienta la necesidad de repetirlo.

Los hipobócidos son muy móviles - la mayoría de las especies pueden volar. Pero a pesar de su movilidad, raramente pasan tiempo fuera de sus anfitriones. Una mosca desalojada de su anfitrión volará rápidamente de vuelta a él o al siguiente anfitrión más cercano. Esta capacidad de moverse fácilmente de un individuo anfitrión a otro hace de los hipobócidos un vector eficaz para los patógenos de transmisión sanguínea como el paludismo aviar. La única fase de su ciclo de vida en la que no están íntimamente asociados con su anfitrión es durante la pupación. En esta etapa, los hipobócidos son fáciles de encontrar (sólo hay que encontrar al huésped), lo que los hace muy útiles para los científicos que estudian la ecología de las enfermedades.

Lo más llamativo del aspecto de un hipobócido es su forma. Sus cuerpos están claramente aplanados dorsoventralmente (desde la espalda hasta el vientre), como si alguien hubiera dejado caer un libro sobre ellos. Esta forma plana del cuerpo les permite deslizarse entre las plumas y escabullirse en el pelaje de sus anfitriones. Su forma y sus duros exoesqueletos también los hacen difíciles de aplastar, tanto para sus anfitriones como para los humanos que los estudian. Según un científico que ha trabajado con hipobócidos, no puedes simplemente golpearlos, tienes que "hacerlos rodar entre tus dedos" para matarlos.

Dos hipobócidos vuelan sobre un piquete de Nazca que anida en las Islas Galápagos. Foto de Iris Levin.

Pero el aspecto más bizarro de la biología de los hipobócidos es definitivamente su ciclo de vida. La mayoría de las moscas ponen huevos, que eclosionan en larvas o gusanos. Las larvas se alimentan de forma independiente, desarrollándose a través de varias etapas llamadas "instantes" hasta formar puparios, pasando por una completa metamorfosis y emergiendo como moscas adultas. Pero junto con las moscas tse-tse y las moscas murciélago, las moscas hipobócidas pertenecen al grupo anteriormente conocido como Pupipara o "portadoras de pupas". En lugar de poner huevos, las hembras "portadoras de pupas" ponen esencialmente una pupa o "prepupario" - una larva de etapa tardía encerrada en una cáscara que se endurece rápidamente para convertirse en una verdadera pupa. Los hipopótamos hembra producen una descendencia a la vez. Un solo huevo eclosiona en el útero de la hembra y la larva resultante se desarrolla allí, alimentándose de "glándulas de leche". La larva no abandona el cuerpo de su madre hasta que ha crecido completamente y está lista para pupar. En las especies de hipobócidos que parasitan a las aves, las hembras suelen depositar las pupas en el nido o lugar de descanso del pájaro anfitrión, donde la mosca adulta recién emergida encontrará fácilmente un nuevo huésped.

Dr. Jessica Waite recoge los excrementos de las palomas para recoger las moscas muertas del piojo de las palomas y sus pupas. Foto cortesía de Jessica Waite.

Este inusual proceso conlleva una enorme inversión energética por parte de la hembra de la mosca. De acuerdo con la Dra. Jessica Waite, una bióloga de enfermedades infecciosas de la Universidad de Penn State que ha trabajado extensamente con moscas del piojo de las palomas, la pupa puede pesar más que la propia madre ya que el caparazón que la envuelve está incluido en el peso.

La Dra. Waite nunca se propuso realmente estudiar las moscas hipobócidas. Empezó como una amante de los pájaros que estaba interesada en la ecología de las enfermedades aviares. Como la mayoría de la gente que maneja aves, no le gustaban las moscas piojo. Como Miriam Rothschild y Theresa Clay escribieron en Fleas, Flukes and Cuckoos: A Study of Bird Parasites, "Por razones que desafían el análisis, las moscas piojo son insectos particularmente repelentes, y la mayoría de la gente experimenta un escalofrío de asco al verlas, y se llenan de un sentimiento de horror bastante irrazonable si se lanzan por las mangas o el pelo mientras manipulan el huésped. "

Para su investigación de disertación, Waite estudió las relaciones entre parásitos, huéspedes y vectores, y se interesó específicamente en los costos de cada uno de los organismos de este ciclo. El sistema paloma (huésped), malaria aviar (parásito) y mosca del piojo de la paloma (vector) resultó ser ideal para medir los costos para el vector debido a las peculiaridades de la biología de la mosca. Debido a que ambos sexos de la mosca del pichón se alimentan de sangre y pueden infectarse con el parásito de la malaria, Waite pudo hacer comparaciones que no son posibles en otros artrópodos vectores, como los mosquitos. Podría medir las reducciones en la supervivencia asociadas a la infección de la malaria en las hembras de las moscas del piojo, que invierten mucho en la reproducción en comparación con los machos, que invierten relativamente poco.

Trabajar en este sistema de la malaria requería mantener los tres organismos en el laboratorio, y Waite realizó elegantes experimentos que dilucidaron los costos infligidos por la infección de la malaria en las moscas del piojo y los costos infligidos por las moscas del piojo en las palomas. La rutina diaria de este trabajo implicó largas horas de recoger los excrementos de las palomas, contar las moscas muertas y recolectar las pupas, y después de un tiempo se convirtió en una especie de experta accidental en la biología de los hipobócidos.

"Son realmente espeluznantes, especialmente en la forma en que se mueven, pero definitivamente fascinantes", dijo Waite.

Como Waite, la Dra. Iris Levin nunca pensó que terminaría trabajando con moscas hipobócidas. Olfersia spinifera, transmitía la malaria, pero para confirmar que la mosca era el vector y entender los patrones de transmisión de la malaria, tenía que probar que las moscas individuales picaban a más de un pájaro, y luego estimar la frecuencia con la que se producía este cambio de huésped. En lugar de marcar las moscas individuales y tratar de recapturarlas en diferentes aves como se había hecho con los insectos vectores en el pasado, Levin encontró una solución inteligente. Diseccionó las moscas y extrajo la sangre de las aves de las últimas comidas en sus intestinos. Luego comparó el ADN de la sangre del pájaro con el del pájaro en el que se capturó la mosca. Si no coincidían, se demostró que la mosca se había alimentado de un pájaro fragata y luego se trasladó a otro.

Levin también estaba interesada en la genética poblacional de las moscas y sus huéspedes. Comparó muestras de ADN de poblaciones de pájaros fragata y moscas que se reproducen en diferentes islas. Levin descubrió que las diferentes poblaciones de moscas estaban más estrechamente relacionadas entre sí que las poblaciones de aves fragata en las que se encontraban. Esto significaba que, a pesar de permanecer siempre cerca de sus huéspedes, las moscas se reproducían más frecuentemente con moscas de otras islas que con las de los pájaros. Debido a que es muy poco probable que las moscas vuelen de isla en isla por sí solas, esto significaba que las fragatas se congregaban e intercambiaban moscas en lugares y momentos en los que no se estaban reproduciendo. Así que mirar la genética de la población de las moscas le dijo a Levin algo sobre los movimientos de los pájaros que no habría aprendido estudiando sólo a los pájaros.

"En cierto modo, las moscas hipótidas son el geolocalizador más barato del mundo", dijo Levin medio en serio.

Todavía hay mucho que aprender sobre las fascinantes, aunque ligeramente repugnantes, moscas hipótidas. A diferencia de la mayoría de los otros dípteros que pican, tanto los machos como las hembras se alimentan de sangre. ¿Qué puede decirnos eso sobre la evolución de la alimentación de sangre en las moscas? ¿Su inusual estrategia reproductiva de "dar pupas" evolucionó en conjunto con sus hábitos parásitos? Los entomólogos interesados en el estudio de esta mosca pueden tener que aprender cómo atrapar aves o manejar el ganado. O mejor aún, colaborar con un veterinario o un ornitólogo - puede terminar convirtiéndolos en entomólogos accidentales.

Un agradecimiento especial a Jari Flinck y a la comunidad del sitio www.diptera.info por ayudar al autor a encontrar imágenes e información para este artículo.

>Lea más en:

- La infección con Haemoproteus iwa afecta el movimiento del vector en un sistema hipobósido de aves fragatas voladoras

- Efectos específicos del sexo de un parásito de la malaria aviar en un insecto vector: apoyo a la hipótesis de la limitación de recursos

- Sobre la biología de la mosca de la paloma, Pseudolynchia maura Bigot (Diptera, Hippoboscidae)

Marina Suárez

>Marina Suárez es una antigua endocrinóloga aviar que ahora estudia el desarrollo y el comportamiento de dos humanos jóvenes en el alto desierto del oeste de Colorado. Cuando no está manejando sus temas de investigación, escribe sobre ciencia y naturaleza. Puedes leer su trabajo en sus blogs http://picahudsonia.com y https://citizenbiologist.com o seguirla en Twitter en @mswettwalker.

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