Investigadores encuentran el gen que hace que los mosquitos prefieran a los humanos sobre los animales

Investigadores encuentran el gen que hace que los mosquitos prefieran a los humanos sobre los animales

13 de noviembre de 2014 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/yellowfever-mosquitos.jpg"

Dos subespecies del mosquito de la fiebre amarilla. Aedes aegypti formosus (izquierda) prefiere morder a los animales del bosque, mientras que Aedes aegypti aegypti ha evolucionado para preferir la sangre humana. El mosquito de la fiebre amarilla, Aedes aegypti, es uno de los mosquitos más mortíferos del mundo. Se encuentra en áreas tropicales y subtropicales en todo el mundo, es el principal portador de la fiebre amarilla, el dengue y la chikungunya. La fiebre amarilla mata anualmente a decenas de miles de personas en todo el mundo, principalmente en África, mientras que el dengue infecta a cientos de millones.

Es interesante que estos mosquitos no siempre dependían de la sangre humana. Sus antepasados se alimentaban de animales peludos en el bosque, pero entonces, hace miles de años, algunos de estos chupasangres hicieron un cambio inteligente: Comenzaron a picar a los humanos y a hacer autostop por todo el mundo, propagando enfermedades a su paso.

>"Fue un movimiento evolutivo realmente bueno", dijo Leslie B. Vosshall, el profesor Robin Chemers Neustein y jefe del Laboratorio de Neurogenética y Comportamiento de la Universidad Rockefeller. "Proporcionamos el estilo de vida ideal para los mosquitos. Siempre tenemos agua alrededor para que se reproduzcan, no tenemos pelo y vivimos en grandes grupos."

En los años 60 y 70, los científicos que visitaron Kenia observaron dos poblaciones distintas de mosquitos de fiebre amarilla que vivían a sólo cientos de metros de distancia. Los mosquitos negros (Aedes aegypti formosus) tendían a poner sus huevos al aire libre y preferían picar a los animales del bosque. Sin embargo, sus primos de color marrón claro (Aedes aegypti aegypti) tendían a reproducirse en el interior en jarras de agua y cazaban principalmente a los humanos.

Para entender la base evolutiva de esta atracción, Vosshall y sus colegas examinaron los genes que llevan a algunos mosquitos a preferir a los humanos. Sus hallazgos, publicados en Naturaleza, sugieren que los mosquitos amantes de los humanos son atraídos por nuestro olor.

"Han adquirido un amor por el olor del cuerpo humano, y ese es un paso clave para especializarse en nosotros", dijo ella.

Los investigadores llevaron a cabo una serie de experimentos en tres partes para establecer la preferencia del mosquito doméstico de la fiebre amarilla por el olor humano. Los mosquitos del bosque y domésticos fueron puestos en una gran jaula y se les permitió picar a un conejillo de indias o al brazo de un investigador. Luego se les permitía elegir entre corrientes de aire que habían pasado sobre un conejillo de indias o un brazo humano. Finalmente, para descartar los atractivos generales para los mosquitos, como el dióxido de carbono exhalado, se les permitió elegir entre el olor de las mangas de nylon que habían estado en contacto con un humano o un conejillo de indias.

En los tres casos, la forma doméstica del mosquito de la fiebre amarilla mostró una fuerte preferencia por el olor humano, mientras que la forma de bosque eligió principalmente el conejillo de indias. Aunque los mosquitos domésticos a veces se inclinaban por el conejillo de indias, esto ocurría muy raramente.

Además, los investigadores descubrieron que el mosquito de la fiebre amarilla contiene en sus antenas un gen detector de olores (AaegOr4) muy afinado a la sulcatona, un compuesto que prevalece en el olor humano, y que el gen AaegOr4 es más abundante y más sensible en la forma "doméstica" del mosquito de la fiebre amarilla que en su forma "de bosque" ancestral, que prefiere la sangre de animales no humanos.

"[AaegOr4] se expresa muy bien en los mosquitos que prefieren a los humanos", dijo Vosshall.

El cambio de preferir los animales a los humanos implicó una variedad de ajustes de comportamiento: Los mosquitos tuvieron que sentirse cómodos viviendo alrededor de los humanos, entrando a sus casas y reproduciéndose en agua limpia encontrada en jarras de agua en vez de agua lodosa encontrada en los huecos de los árboles.

"Hay toda una serie de cosas que los mosquitos tienen que cambiar en su estilo de vida para vivir alrededor de los humanos", dijo Vosshall. "Este artículo proporciona la primera visión genética de lo que sucedió hace miles de años cuando algunos mosquitos hicieron este cambio". "Cuanto más sepamos sobre los genes y compuestos que ayudan a los mosquitos a atacarnos, más posibilidades tendremos de manipular su respuesta a nuestro olor", dijo la primera autora Carolyn "Lindy" McBride, profesora adjunta del Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad de Princeton.

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