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El video récord mundial actual de Super Mario Bros. tiene solo ocho minutos de duración, pero no es necesario ver mucho para comprender que algo especial está sucediendo. A medida que Niftski se apresura por el título de NES, logra algunas hazañas increíbles que la mayoría no creería posible. Sin embargo, lo que es realmente impresionante es cuando Niftski detiene el cronómetro. Las emociones vuelan. El número final muestra: 4:54.948.

En lo que fue solo un cuadro, se rompió la barrera de las 4:55, y la comunidad SMB de speedrunning está celebrando una ocasión histórica. La última vez que se rompió una segunda barrera para los títulos fue en 2018, por lo que para Super Mario Bros. esto no es algo común, y la emoción en el video de Niftski muestra cuán importante es. "Se siente una locura que la pase tan bien en [Super Mario Bros.]", me dice a través de Discord. "Algunos otros corredores de alto nivel y yo empezamos la carrera en 4:54 después de que Miniland consiguiera su anterior récord mundial de carrera de velocidad de 4:55.230 [en febrero]… todos sabíamos que iba a ser una tarea difícil, pero estábamos todos dedicados a conseguir este tiempo".

Llegar a 4:54 es un gran problema. Sin embargo, para quienes están fuera de la comunidad y mirando hacia adentro, puede ser difícil entender por qué es tan importante.

"La importancia de la carrera de Niftski proviene de ser el último segundo hito en el lapso de 17 años de la categoría", explica HitzCritz, un miembro de la comunidad que también proporcionó mucho contexto adicional en el subreddit r/speedrun. "El tiempo más rápido conocido para ganar el juego es 4:54.032 de HappyLee, que se mantiene invicto desde su presentación el 6 de enero de 2011".

Ese speedrun de 2011 que HitzCritz menciona anteriormente es un Speedrun asistido por herramientas, o TAS. Estos son speedruns logrados con la ayuda de las herramientas de un emulador para ralentizar el juego. Muchos de ellos se realizan minuciosamente, cuadro por cuadro, y a menudo involucran técnicas que los humanos tendrían problemas para ejecutar en tiempo real. Los dos tipos de carreras rápidas generalmente se ven como cosas diferentes, pero es más una relación simbiótica, con carreras TAS que enseñan a los corredores en tiempo real lo que puede ser posible. Como resultado, los mejores corredores como Niftski han estado recortando fotogramas y milisegundos de sus carreras rápidas y acercando su tiempo a la carrera TAS de 2011.

Lograr estos trucos y fallas tampoco es tarea fácil. El error del asta de la bandera, por ejemplo, requiere una ubicación precisa para cancelar la animación del asta de la bandera y ahorrar tiempo. Luego está algo como la aceleración rápida, que HitzCritz ayuda a describir. "Debido a la física del juego, Mario acelera más rápido cuando se mueve en la dirección opuesta a la que mira. La idea de una aceleración rápida es que los corredores giren rápidamente a Mario en la dirección opuesta para acelerar más rápido de lo normal".

Se requiere una ejecución perfecta de aceleraciones rápidas para acercarse a los tiempos de récord mundial, y originalmente los corredores ni siquiera pensaron que romper la barrera de las 4:55 era posible para carreras que no eran TAS; algunos de los trucos que usaban las carreras TAS eran demasiado difíciles. o simplemente imposible de lograr, como explica un video de Bismuth en 2018. Sin embargo, el año pasado, el miembro de la comunidad Kriller37 encontró una forma diferente de resolver un problema técnico difícil en el asta de la bandera en el nivel 8-2 en TAS, y los mejores corredores podrían implementarlo en sus carreras.

El otro método de ahorro de tiempo encontrado recientemente es algo llamado Lightning 4-2. Pero tanto Niftski como HitzCritz enfatizan que si bien es posible que los humanos logren una versión específica del truco, todavía no es viable en una carrera de velocidad completa. "Lo que hace que Lightning 4-2 sea un desafío es que no es simplemente un truco difícil, sino la pura optimización de un solo nivel hasta el marco", dice HitzCritz. Simplemente requiere demasiados movimientos perfectos para lograrlo. Niftski es el único que ha tenido éxito en un Lightning 4-2 durante una carrera y, según él, "me llevó medio año conseguirlo. Así que, a menos que se descubra algo más que al menos haga que ahorrar tiempo sea más fácil, no No veo que se use en carreras".

A pesar de la increíblemente impresionante carrera récord mundial de Niftski, enfatiza que este todavía no es el pináculo de Super Mario Bros. speedrunning para la categoría Any%. "Los otros contendientes de 4:54 Miniland, LeKukie, Thelxinoe, jscarbo, Tree_05 y AldynSpeedruns también han estado muy cerca de lograr este hito", dice Niftski, y HitzCritz está de acuerdo. "Después de revisar los 17 años de historia de carreras de velocidad del juego, es seguro decir que los corredores de velocidad SMB1 tienen un largo camino por recorrer antes de alcanzar la perfección absoluta". Los corredores saben que hay algunos marcos que se pueden salvar en la carrera a pie, particularmente en el difícil 8-4.

Pero alcanzar el hito de 4:53 no parece estar en el futuro del speedrunning de Super Mario Bros., o al menos no por un tiempo, dice Niftski. "No ha habido nuevos descubrimientos de ahorro de tiempo para el TAS desde diciembre de 2010, por lo que es muy poco probable que las probabilidades de encontrar algo nuevo o ahorrar tiempo en algún lugar para hacer posible 4:53 sucedan pronto". Para un juego tan popular y optimizado como SMB, ya no se trata de ahorrar segundos y minutos, sino de ahorrar algunos fotogramas siempre que sea posible.

Si bien Niftski es el corredor que superó la barrera de los 4 minutos y 55 segundos, este logro es el esfuerzo de toda la comunidad SMB de speedrunning. HitzCritz lo presenta mejor. "La ÚNICA razón por la que SMB1 es un símbolo tan definitorio de optimización pura es por la comunidad. Cada vez que el público en general ve un nuevo récord de Any%, se desconciertan de cómo el juego siguió avanzando más y más. La comunidad, por el últimos 17 años, no hicieron más que motivarse unos a otros para seguir logrando metas".

Esos nuevos objetivos pueden parecer minúsculos en comparación con los juegos de carreras de velocidad menos optimizados, donde una nueva falla o estrategia puede ahorrar segundos o minutos, pero cada nuevo récord mundial es una victoria para toda la comunidad. Pregúntale a los otros 1.200 corredores de Super Mario Bros.' tabla de clasificación de speedrun.com.