La garrapata fósil proporciona evidencia de que la enfermedad de Lyme tiene millones de años más que los humanos

La garrapata fósil proporciona evidencia de que la enfermedad de Lyme tiene millones de años más que los humanos

30 de mayo de 2014

Borrelia, un tipo de bacteria parecida a una espiroqueta que hasta el día de hoy causa la enfermedad de Lyme. Su investigación fue publicada en la revista Biología Histórica.

Este grupo de espiroquetas, el tipo que causa la enfermedad de Lyme, fue identificado en una garrapata conservada en ámbar. Foto de George Poinar, Jr., cortesía de la Universidad Estatal de Oregon.

"Las garrapatas y la bacteria que portan son muy oportunistas", dijo George Poinar, Jr., profesor emérito del Departamento de Biología Integrativa de la Facultad de Ciencias de la OSU. "Son muy eficientes en el mantenimiento de las poblaciones de microbios en sus tejidos, y pueden infectar a mamíferos, aves, reptiles y otros animales.

Una serie de cuatro garrapatas del ámbar dominicano fueron analizadas en el estudio, revelando una gran población de células parecidas a espiroquetas que se asemejan más a las de las especies actuales Borrelia. Las bacterias son un grupo antiguo que se remonta a unos 3.600 millones de años, casi tan antiguo como el propio planeta. Como organismos de cuerpo blando, rara vez se conservan en el registro fósil. Sin embargo, el ámbar es una savia de árbol que fluye libremente y que puede atrapar y preservar el material con un detalle exquisito mientras se convierte lentamente en un mineral semiprecioso.

En 30 años de estudio de las enfermedades reveladas en el registro fósil, Poinar ha documentado la antigua presencia de enfermedades como la malaria, la leishmaniosis y otras. La evidencia incluso sugiere que los dinosaurios podrían haber sido infectados con patógenos de Rickettsial.

"Es probable que muchas enfermedades en la historia humana para las cuales los médicos no tenían explicación hayan sido causadas por enfermedades transmitidas por garrapatas", dijo Poinar.

Los humanos probablemente han estado adquiriendo enfermedades, incluyendo la enfermedad de Lyme, de las bacterias transmitidas por garrapatas desde que existen los humanos, de acuerdo con Poinar. El caso más antiguo documentado es el del hombre de hielo del Tirol, una momia de 5.300 años de edad encontrada en un glaciar de los Alpes italianos.

"Antes de que se congelara en el glaciar, el hombre de hielo probablemente ya estaba en la miseria por la enfermedad de Lyme", dijo Poinar. "Tenía muchos problemas de salud y era realmente un desastre."

"La enfermedad de Lyme puede causar problemas en las articulaciones, el corazón y el sistema nervioso central, pero los investigadores ni siquiera sabían que existía hasta 1975. Si se reconoce a tiempo y se trata con antibióticos, puede curarse, pero a menudo se confunde con otras condiciones de salud.

"Al llegar el verano y millones de personas se dirigen al exterior, vale la pena considerar que estas enfermedades transmitidas por garrapatas pueden ser mucho más comunes de lo que se ha apreciado históricamente, y han existido durante mucho, mucho tiempo.

"En los Estados Unidos, Europa y Asia, las garrapatas son un insecto vector de enfermedades más importante que los mosquitos", dijo Poinar. "Pueden ser portadoras de bacterias que causan una amplia gama de enfermedades, afectan a muchas especies animales diferentes, y a menudo ni siquiera son entendidas o reconocidas por los médicos. "

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