La goma de mascar americana detecta una plaga de escarabajos en China

La goma de mascar americana detecta una plaga de escarabajos en China

5 de mayo de 2017

Un brote de escarabajos Acanthotomicus sp. ha matado a más de 10.000 árboles de goma dulce americana cerca de Shanghai, China. (Fotografía: Lei Gao, et al)

Por Marina Suárez

Si alguna vez ha viajado al extranjero, puede que haya tenido la desafortunada experiencia de coger un microbio extranjero que le haya hecho enfermar. Los humanos, sin embargo, no están solos en su susceptibilidad a las enfermedades o lesiones cuando se alejan de su entorno familiar de microbios y peligros. Incluso los árboles sufren la enfermedad del viajero, por ejemplo, el Sweetgum americano (Liquidambar styraciflua) fue a China y recogió una plaga de escarabajos.

Marina Suárez

El chicle americano, nativo de América del Norte y Central, fue importado a China a finales del siglo XX y se convirtió en un árbol ornamental popular en las partes oriental y central del país. En su rango nativo, este árbol es generalmente resistente a las enfermedades y a las plagas. Pero, en un estudio publicado hoy en línea en el Journal of Economic Entomology, el Dr. Lei Gao, de la Academia de Shanghai de Ciencia y Planificación de la Arquitectura del Paisaje, junto con sus colegas chinos y americanos, documentan un ataque masivo a la goma dulce americana por una especie de escarabajo de la corteza no descrita anteriormente. Este escarabajo ha provocado la muerte de más de 10.000 árboles en las cercanías de Shanghai.

Los escarabajos de la corteza son miembros de la subfamilia de escarabajos Scolytinae que se alimentan y reproducen en la corteza interior de los árboles. Estos escarabajos tallan un sistema de túneles debajo de la corteza exterior que se conocen como galerías. Normalmente los escarabajos de la corteza sólo atacan a los árboles envejecidos o debilitados, pero los brotes de ciertas especies pueden ser devastadores para las poblaciones de árboles y la industria forestal. Por ejemplo, el actual brote del escarabajo de la corteza del pino de montaña (Dendroctonus ponderosae) ha afectado gravemente a 88 millones de acres de bosques de coníferas en el oeste de Estados Unidos y Canadá. Algunas especies de escarabajos de la corteza pueden transmitir microbios que pueden matar a los árboles huéspedes, como el hongo que causa la enfermedad del olmo holandés.

La goma dulce americana (Liquidambar styraciflua) se ha convertido en un árbol ornamental popular importado en China, pero ha sido víctima de una especie recién descubierta de escarabajo de la corteza del género Acanthotomicus. (Foto: Katja Schulz, Wikimedia Commons)

El escarabajo de la corteza que Gao y sus colegas encontraron atacando a los árboles de Sweetgum americano en China es una especie previamente no descrita del género Acanthotomicus. El co-autor Rui-Ting Ju, Ph.D., de la Universidad de Fudan en Shanghai, dijo que el grupo está planeando publicar una descripción formal de Acanthotomicus sp. pronto. Se han enviado ejemplares de la especie al Instituto de Protección Vegetal de la Academia de Ciencias y Planificación de la Arquitectura del Paisaje y a la Universidad de Fudan, ambos en Shanghai (China). La Escuela de Recursos Forestales y Conservación de la Universidad de Florida y la Colección de Investigación de Artrópodos A. J. Cook de la Universidad del Estado de Michigan (Estados Unidos) también han recibido especímenes de vales.

La goma dulce americana parece ser muy susceptible a las infestaciones de Acanthotomicus sp. La especie también se ha encontrado infestando un puñado de árboles de goma dulce china (Liquidambar formosana). La infestación es relativamente fácil de diagnosticar. Acanthotomicus sp. típicamente ataca el tronco del árbol pero también puede encontrarse bajo la corteza de las ramas en algunos casos. Las heridas en la corteza causadas por los escarabajos rezumarán resina en abundancia. Cuando los escarabajos se hayan reproducido con éxito, los pequeños agujeros circulares de salida de los nuevos adultos emergentes serán visibles en la corteza. Otro signo de infestación es la retención de las hojas muertas hasta el invierno, en lugar de dejarlas caer en otoño. Acanthotomicus sp. parece tener dos o tres generaciones por año y puede invernar en sus galerías como una larva madura, pupa o adulto. Los investigadores no han encontrado ninguna evidencia de que el escarabajo esté asociado con un patógeno fúngico. Aunque Gao y sus colegas planean investigar métodos para controlar el escarabajo, no existe actualmente ninguna estrategia de manejo efectiva.

Pequeños agujeros circulares en la corteza de un árbol de Sweetgum americano indican que los escarabajos Acanthotomicus sp. se han reproducido con éxito y han emergido de galerías bajo la corteza. (Fotografía: Lei Gao, et al)

Aunque el Sweetgum americano se planta estrictamente como ornamental en China, es una importante especie maderera en el sudeste de EE.UU. Se utiliza para la madera de frondosas así como para la producción de madera contrachapada. Dada la poca resistencia de American Sweetgum a Acanthotomicus sp., la introducción de esta plaga en América del Norte podría ser muy perjudicial para la industria maderera. Gao y sus colegas dicen que el descubrimiento de Acanthotomicus sp. refuerza el caso para hacer "evaluaciones previas a la invasión" de posibles plagas. Sin embargo, Gao y Ju dicen que el riesgo de que Acanthotomicus sp. sea introducido accidentalmente en América del Norte es pequeño. "Es casi imposible importar [la goma de mascar americana] a Norteamérica desde China". Sin embargo, advierten que si cualquier especie de chicle, ya sea china o americana, se importa de China a los EE.UU., debería ser cuidadosamente puesto en cuarentena para prevenir la introducción accidental de Acanthotomicus sp.

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"Acanthotomicus sp. (Coleópteros: Curculionidae: Scolytinae), una nueva plaga de insectos destructivos de la goma dulce norteamericana Liquidambar styraciflua en China"

Diario de Entomología Económica

Marina Suárez es una antigua endocrinóloga aviar que ahora estudia el desarrollo y el comportamiento de dos humanos jóvenes en el alto desierto del oeste de Colorado. Cuando no está manejando sus temas de investigación, escribe sobre ciencia y naturaleza. Puedes leer su trabajo en sus blogs Pica Hudsonia y The Citizen Biologist o seguirla en Twitter en @mswettwalker.

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