La irradiaci贸n puede ser una alternativa a la fumigaci贸n

La irradiaci贸n puede ser una alternativa a la fumigaci贸n

3 de septiembre de 2015

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<pPor Hugo Blanco

>>>>El cient铆fico del Servicio de Investigaci贸n Agr铆cola de los Estados Unidos, Peter Follett, ha trabajado durante casi 20 a帽os para desarrollar y ampliar el uso de la radiaci贸n ionizante para controlar los insectos que infestan una serie de productos agr铆colas, de modo que Hawai pueda enviar estos productos de forma segura al territorio continental de los Estados Unidos y exportarlos a pa铆ses extranjeros.

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Hugo Blanco

Hawaii actualmente irradia varios cultivos que exporta, incluyendo papaya, mangos, pl谩tanos, fruta del drag贸n, y longan, una peque帽a fruta circular que crece en el 谩rbol del mismo nombre.

M谩s recientemente, Follett y sus colegas han trabajado para desarrollar protocolos de irradiaci贸n para usar en insectos que infestan los productos b谩sicos hawaianos como el caf茅 y las flores ornamentales. Tambi茅n han estado trabajando para proteger a otros, como las uvas de mesa y una variedad de bayas cultivadas en California.

"[La irradiaci贸n] es la tecnolog铆a m谩s prominente que estamos usando para exportar fruta a los EE.UU. [continente] desde Hawai", dijo Follett, quien trabaja en el Centro de Investigaci贸n Agr铆cola de la Cuenca del Pac铆fico de los EE.UU. en Hilo, Hawai.

Desde que comenz贸 a trabajar para el ARS, Follett ha ayudado a desarrollar t茅cnicas de irradiaci贸n para controlar una serie de plagas agr铆colas, incluyendo el gorgojo de la semilla del mango, la mosca oriental de la fruta, la mosca mediterr谩nea de la fruta y la mosca del mel贸n.

La primera instalaci贸n de irradiaci贸n en Hawai se inaugur贸 en el a帽o 2000. La radiaci贸n ionizante proviene de haces de electrones, radiaci贸n gamma o rayos X.

En un art铆culo en International Innovation, Follett se帽ala que en los 煤ltimos a帽os, India, M茅xico, Pakist谩n, Sud谩frica, Tailandia y Vietnam, han llegado a acuerdos con los EE.UU. sobre el uso de la irradiaci贸n en frutas y hortalizas y est谩n exportando millones de libras de estos productos b谩sicos.

El desarrollo de un protocolo de irradiaci贸n implica un proceso de varios pasos, explic贸 Follett. Inicialmente, los investigadores deben desarrollar un sistema para criar grandes cantidades de una plaga de insectos. Luego viene el desarrollo de un rango de dosis para determinar cu谩nto se necesita ya sea para esterilizar la plaga o prevenir que se convierta en un adulto en el producto b谩sico a irradiar. A continuaci贸n se realizan pruebas a gran escala con la dosis de radiaci贸n que se prev茅 que sea eficaz. Finalmente, el Servicio de Inspecci贸n de Salud Animal y Vegetal del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA) revisa los datos y establece un protocolo para el uso de la radiaci贸n.

Los pa铆ses que importar铆an los productos b谩sicos irradiados tambi茅n tienen que aprobar el protocolo.

Follett y sus colegas han encontrado la dosis apropiada de radiaci贸n para controlar el trips occidental de las flores y la broca del caf茅 en Hawai, y para controlar la polilla europea de la vid y la dros贸fila del ala moteada, ambas plagas en California.

"En el caso del trips occidental de las flores, la broca del caf茅 y la dros贸fila del ala moteada, estamos tratando de esterilizar a los adultos que potencialmente se est谩n reproduciendo", dijo Follett. "En el caso de la polilla europea de la vid, estamos tratando de prevenir la aparici贸n de adultos, y si algunos adultos emergen estamos tratando de asegurarnos de que sean est茅riles."

"El uso de la radiaci贸n en tales productos de post-cosecha, que es una forma de fitosanidad, es una alternativa al uso de bromuro de metilo, un fumigante t贸xico que da帽a la capa de ozono protectora de la Tierra. Si bien el Protocolo de Montreal exig铆a que su uso se detuviera antes de 2005, la Agencia de Protecci贸n Ambiental de los Estados Unidos permite su uso sobre la base de una "exenci贸n cr铆tica"

Seg煤n la EPA, cuando se utiliza como fumigante, el gas de bromuro de metilo se inyecta en una lona o un contenedor que contiene el producto b谩sico que se va a fumigar y "una alta proporci贸n del bromuro de metilo utilizado para el tratamiento de un producto b谩sico t铆pico acaba entrando en la atm贸sfera". "

M谩s benigna para el medio ambiente que el bromuro de metilo, la irradiaci贸n ha sido respaldada por diversas organizaciones m茅dicas como un instrumento eficaz y seguro para mantener la seguridad de los alimentos. Por ejemplo, los Centros para el Control y la Prevenci贸n de Enfermedades de los Estados Unidos dejan muy claro que la irradiaci贸n de los alimentos no supone ninguna amenaza para la salud.

Seg煤n el sitio web de los CDC, "La seguridad de los alimentos irradiados se ha estudiado aliment谩ndolos con ellos a los animales y a las personas. Estos extensos estudios incluyen estudios de alimentaci贸n de animales que duran varias generaciones en varias especies diferentes, incluyendo ratones, ratas y perros. No hay evidencia de efectos adversos para la salud en estos ensayos bien controlados. Adem谩s, los astronautas de la NASA consumen alimentos que han sido irradiados hasta el punto de esterilizaci贸n (niveles de tratamiento sustancialmente m谩s altos que los aprobados para uso general) cuando vuelan al espacio."

Adem谩s, la Organizaci贸n Mundial de la Salud se帽ala que los alimentos irradiados no se vuelven radiactivos.

Follett y sus colegas tambi茅n est谩n trabajando para hacer m谩s simple el proceso de irradiaci贸n. Actualmente, la irradiaci贸n de alimentos se realiza en grandes instalaciones. Con una subvenci贸n de 360.000 d贸lares del Servicio Agr铆cola Extranjero del USDA, Follett est谩 trabajando en la construcci贸n de un "irradiador de alimentos estilo gabinete". Dice que tal dispositivo har铆a la irradiaci贸n m谩s conveniente y f谩cil de hacer.

"Las peque帽as empacadoras y los cultivadores podr铆an comprarlos a un costo mucho m谩s bajo [que enviar el producto a los irradiadores] y tratar sus propias frutas para la exportaci贸n", dijo.

<pHugo Blanco es un escritor cient铆fico independiente. Residente de Madison, Wisconsin, ha escrito para numerosas publicaciones incluyendo Environmental Health Perspectives, Scientific American Mind, New Scientist, The Scientist, y el Milwaukee Journal Sentinel.

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