La radiotelemetría abre un camino para la restauración del hábitat de los monarcas

La radiotelemetría abre un camino para la restauración del hábitat de los monarcas

26 de marzo de 2020

Iowa State University Los investigadores de la Universidad Estatal de Iowa están aprendiendo sobre los movimientos a escala fina de las mariposas monarca (Danaus plexippus) con un detalle sin precedentes mediante el uso de radiotelemetría y transmisores, con un peso de sólo 220 miligramos, fijados en la parte inferior del abdomen de las mariposas. (Imagen originalmente publicada por Fisher et al 2020, Environmental Entomology)

Por Melissa Mayer

Cuando la mayoría de la gente oye "mariposa", las imágenes de la querida monarca naranja y negra (Danaus plexippus) vienen a la mente. Pero ese icónico insecto revoloteador tiene un problema: su número de invernada ha caído en picado desde la década de 1990, una situación tan grave que el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE.UU. tiene que decidir si lo añade a la lista de especies en peligro de extinción a finales de este año.

Melissa Mayer

Hay algunas razones para ese pronunciado descenso, pero la más significativa tiene que ver con la obligada relación de la mariposa con la planta de algodoncillo. Los monarcas adultos ponen sus huevos en algodoncillo porque es lo único que comen sus orugas. Por lo tanto, si las fuentes de algodoncillo se secan, las monarcas no tienen otras opciones.

"En el Medio Oeste, sabemos que el hábitat de la monarca ha disminuido con la urbanización y la expansión de los cultivos", dice Kelsey Fisher, candidato al doctorado en el departamento de entomología de la Universidad Estatal de Iowa "Los lugares que solían tener algodoncillo ahora tienen estacionamientos o campos de cultivo. Con la introducción de cultivos resistentes al glifosato, se han eliminado los algodoncillos perdidos que estaban dentro y alrededor de los campos de cultivo."

Es una situación que Fisher espera cambiar. Ella está usando radio telemetría VHF - pequeños transmisores que rastrean mariposas marcadas a través de distancias sorprendentemente largas, no lineales - junto con modelos de movimiento en tiempo continuo para predecir las rutas de vuelo de las monarcas. Eventualmente, esos datos podrían ayudar a los investigadores a identificar las áreas de tierra subutilizadas que serían un buen hábitat para la atribulada monarca.

Kelsey Fisher

Fisher y sus colegas James Adelman, Ph.D. (ahora en la Universidad de Memphis), y Steven Bradbury, Ph.D., informan sobre sus incursiones iniciales con este método y sus hallazgos en un estudio publicado el 11 de marzo en Environmental Entomology.

Tag, You're It

Para rastrear los movimientos de las mariposas monarca, Fisher y su equipo recolectaron monarcas no migratorias de praderas restauradas y colocaron transmisores en su parte inferior. Resulta que las mariposas que se retuercen por radio tienen un poco de curva de aprendizaje. El equipo debe trabajar con cuidado para evitar el superpegado de las alas y luego usar hielo seco para noquear a las mariposas para evitar una respuesta de miedo al ser liberadas. Pero todo el proceso ahora toma menos de tres minutos. Y no se preocupe: esos transmisores son diminutos, más ligeros que la batería de un reloj, con sólo 220 miligramos, y no afectan los movimientos de la mariposa. El equipo de investigación lo confirmó "simulando" a las mariposas con baterías de relojes reales, que pesan 300 miligramos cada una, y observando su comportamiento. Al final de cada recorrido, Fisher recaptura los insectos y retira los rastreadores.

Netting the Data

Para adquirir sus datos en bruto, Fisher liberó mariposas etiquetadas en una pradera con cuatro operadores de radio telemetría estacionados en las esquinas, cada uno equipado con una brújula y una antena acoplada con un receptor de radio. Durante un máximo de 39 minutos, los operadores anotaron la orientación de la brújula para la señal más fuerte a intervalos de un minuto.

Después, el equipo utilizó todos los datos recogidos para calcular las trayectorias de vuelo de los insectos. Resultó que las mariposas volaban mucho más lejos de lo que sugerían los cálculos en línea recta. Las mariposas de Fisher dieron pequeños pasos no dirigidos dentro de la pradera y grandes pasos altamente dirigidos al salir de la pradera. Esos pequeños pasos se alineaban con investigaciones anteriores, pero la forma en que las mariposas giraban no lo hacía; las mariposas de Fisher hacían grandes pivotes de 180 grados mientras buscaban comida.

Y esos grandes pasos al salir de la pradera -superando los 50 metros a la vez- son más grandes que cualquier paso previamente reportado para las monarcas no migratorias. De hecho, cuatro de las mariposas etiquetadas tuvieron que ser rastreadas en lugares hasta 250 metros de distancia.

"Nunca, con ninguna confianza, hemos sido capaces de decir a dónde van las monarcas después de salir de un parche de la pradera", dice Fisher. "Ser capaz de encontrar monarcas en árboles a más de 250 metros de distancia fue increíble! La radiotelemetría está abriendo puertas para hacer grandes preguntas sobre los movimientos de las pequeñas criaturas." Los investigadores de la Universidad del Estado de Iowa están aprendiendo sobre los movimientos a escala fina de las mariposas monarca (Danaus plexippus) con un detalle sin precedentes a través del uso de la radiotelemetría. Los miembros del equipo de investigación, usando antenas, rastrean las mariposas marcadas con transmisores de radio a intervalos de un minuto. Este mapa muestra el camino seguido por una mariposa rastreada. Pequeños círculos indican las ubicaciones estimadas, etiquetadas por minuto de observación. Las líneas que conectan los puntos representan los pasos en línea recta entre los puntos. Los óvalos grandes representan la zona de error calculada para cada ubicación estimada. (Imagen publicada originalmente por Fisher et al 2020, Environmental Entomology)

Nuevas Aplicaciones para la Tecnología Familiar

Los investigadores utilizan rutinariamente la radio telemetría para rastrear animales grandes y de movimiento lento que pueden seguir a pie; el rastreo por radio de pequeños insectos voladores es otra cosa. Se ha intentado recientemente con mariposas migratorias, y ahora el trabajo de Fisher muestra que el método es adecuado para recoger datos de movimiento a escalas útiles para analizar paisajes enteros.

Esto significa que la información recogida podría ayudar a los investigadores a hacer fuertes recomendaciones para la restauración del hábitat. "No sólo necesitamos plantar el algodoncillo", dice Fisher. "Necesitamos que los monarcas la utilicen. Añadiendo algodoncillo en lugares que se alineen con sus comportamientos, interactuarán con el algodoncillo más frecuentemente y pondrán más huevos. Más huevos significan más monarcas."

Involúcrate

Para Fisher, estar en el centro de la investigación emergente vale la pena los largos días en el laboratorio y en el campo. "Estamos descubriendo nueva información, y eso es realmente emocionante", dice. "También disfruto mucho que estoy haciendo una gran pregunta de investigación que puede tener impactos directos en cómo implementamos las estrategias de conservación de la mariposa monarca. Me gusta trabajar en un proyecto que ayudará a resolver un gran problema. "No tienes que ser un entomólogo profesional para entrar en las buenas sensaciones que vienen con los esfuerzos de conservación de la monarca. Echa un vistazo a estas oportunidades de servir como un científico ciudadano, ayudando a los investigadores con la recopilación de datos, y la restauración de los hábitats de la monarca para la próxima generación de orugas muy hambrientas.

Leer más

"Empleando Radio Telemetría de Muy Alta Frecuencia (VHF) para Recrear las rutas de vuelo de la mariposa monarca"

Entomología Ambiental

Melissa Mayer es una escritora científica independiente basada en Portland, Oregon. Correo electrónico: melissa.j.mayer@gmail.com.

Foto retrato de pescador por Michael Roth

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Noticias de InvestigaciónDanaus plexippus, entomología ambiental, manejo de hábitat, Kelsey Fisher, Melissa Mayer, mariposa monarca, radio telemetría, rastreo

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