La tomografía muestra cómo las hormigas de fuego se entrelazan para formar balsas flotantes

La tomografía muestra cómo las hormigas de fuego se entrelazan para formar balsas flotantes

12 de junio de 2014

Solenopsis invicta) salen de sus nidos y se agarran rápidamente a sus vecinos más cercanos para formar balsas que las lleven a un lugar seguro. Cada hormiga individual es más densa que el agua y está en peligro de hundirse. Sin embargo, las hormigas de alguna manera se las arreglan para mantenerse a flote, y no sólo trazan la línea para construir balsas - rutinariamente forman vivacs, ensamblan torres, e incluso se fusionan en gotas cuando se las agita en una taza.

"Puedes considerarlos como un fluido y un sólido," dijo David Hu del Instituto de Tecnología de Georgia, quien se unió a Paul Foster y Nathan Mlot para investigar cómo las bolas de las hormigas de fuego vivas se auto ensamblan. Journal of Experimental Biology.

Suavemente girando 110 hormigas en un vaso para formar una esfera, el equipo luego rápidamente congeló la estructura en nitrógeno líquido y la cubrió con vapor Super Glue™ para preservar los diminutos contactos en su interior para que sus imágenes pudieran ser capturadas usando un escáner CT.

Siguiente, Foster eliminó digitalmente todas las conexiones de las extremidades para poder observar más de cerca las formas en que los cuerpos de las hormigas se agrupaban, y se sorprendió al ver que en lugar de agruparse en paralelo, como granos de arroz en un frasco, las hormigas habían orientado activamente sus cuerpos perpendiculares entre sí.

"Tienen que estar vivas para hacer eso", dijo Hu. "Requiere cierta inteligencia, y sugiere que de alguna manera sienten su orientación relativa."

El dúo también analizó cuán cerca estaban los cuerpos de las hormigas entre sí y se dio cuenta de que las hormigas más pequeñas se juntaban para llenar los huecos entre las hormigas más grandes para aumentar el número de contactos. También se dieron cuenta de que las hormigas se empujaban activamente unas a otras, usando sus patas como pequeños gatos para aumentar la distancia entre vecinos y reducir la densidad de la bola. Hu explicó que al introducir bolsas de aire entre sus cuerpos, las hormigas aumentan su repelencia al agua y su flotabilidad, por lo que sus balsas son tan efectivas.

Finalmente, Hu y Foster observaron más de cerca los contactos hechos por hormigas individuales con un microscopio electrónico de barrido y vieron que los insectos raramente usaban sus mandíbulas para agarrarse a otras hormigas. En su lugar usaron principalmente sus patas, sujetándose con ganchos en sus pies y las almohadillas pegajosas que les permiten caminar sobre superficies verticales.

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