Las abejas africanas siguen propagándose en California

Las abejas africanas siguen propagándose en California

16 de septiembre de 2015

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</Un estudio realizado por biólogos de la Universidad de California en San Diego ha descubierto que la abeja melífera africanizada, un insecto agresivo que es un híbrido de abejas melíferas de África y Europa, continúa expandiendo su alcance hacia el norte desde su introducción en el sur de California en 1994. </El estudio, publicado en la edición de esta semana de la revista >PLOS ONE, encontró que más del 60 por ciento de las abejas de la miel en el condado de San Diego son africanizadas y que las abejas africanizadas pueden ser encontradas tan al norte como la región del delta de California. </Nuestro estudio muestra que la gran mayoría de las abejas que uno encuentra en el condado de San Diego son africanizadas y que la mayoría de las abejas que uno encuentra son de colonias salvajes, no colmenas manejadas", dijo Joshua Kohn, un profesor de biología de la Universidad de California en San Diego que dirigió el estudio. "El patrón de africanización que hemos documentado en el condado de San Diego y en otros lugares de California parece ser coherente con los patrones previamente documentados en Texas, donde las abejas melíferas africanizadas aparecieron por primera vez en los Estados Unidos. Después de la ola inicial de hibridación, las abejas restantes tienen una mezcla de genes africanos y europeos, con la mayoría del genoma de África". </Las abejas africanizadas son híbridos de una subespecie del sur de África que fueron traídos al Brasil para mejorar la producción de miel, pero que escaparon y se extendieron por toda América del Sur y América Central, llegando a México en 1985 y a Texas en 1990. Su comportamiento agresivo y su tendencia a pulular víctimas las han llevado a ser apodadas "abejas asesinas" por algunos.

Kohn dijo que mientras que el área de distribución sur de las abejas se ha estabilizado en Argentina, la expansión hacia el norte sigue en curso. Él y su estudiante de postgrado Yoshiaki Kono trataron de determinar cuán lejos y cuán rápido estaba ocurriendo la expansión hacia el norte de las abejas africanizadas en California, examinando los marcadores genéticos de 265 abejas de la miel que recolectaron en 91 sitios a lo largo del estado. </Encontraron rasgos genéticos afrodisíacos en abejas de la miel hasta 40 kilómetros al sur de Sacramento en el valle central del estado. En las abejas que recolectaron en San Diego, también descubrieron que más del 60 por ciento de las obreras de las abejas de la miel tienen rasgos genéticos africanizados, pero que los rasgos africanos se encuentran en sólo el 13 por ciento de las colmenas administradas o comerciales. </La mayoría de las abejas que se encuentran en San Diego son de colonias salvajes, no de colmenas manejadas", dijo Kohn. "Las abejas de los apicultores son en su mayoría europeas". </Los biólogos también encontraron que las abejas salvajes que recolectaron en el condado de San Diego eran más pequeñas que sus contrapartes en las partes norteñas del estado. </Una de las formas de diferenciar los dos tipos de abejas es su tamaño, dijo Kohn. "Las abejas europeas tienden a ser más grandes que las africanizadas. Así que las abejas del condado de San Diego son más pequeñas que las del norte porque las abejas de la miel del norte son en su mayoría europeas." </Los científicos estiman que las abejas africanizadas son capaces de expandir su rango hasta 300 o 500 kilómetros por año. Pero debido a que los biólogos de UC San Diego encontraron abejas africanizadas a sólo 250 kilómetros de su límite más septentrional en 2006, concluyeron que la tasa de expansión de las abejas africanizadas en California ha disminuido considerablemente. </Dado que las abejas africanizadas tienen una capacidad limitada para sobrevivir a las temperaturas frías, esta tasa de expansión más lenta podría ser un indicio de que se están acercando, o ya han alcanzado, sus límites de temperatura más septentrionales. Los biólogos dijeron que su muestreo de la primavera pasada siguió al invierno más cálido registrado en el estado y que una tendencia de calentamiento continuada, pronosticada por algunos modelos de cambio climático, podría ampliar aún más la gama de abejas africanizadas.

Si bien la presencia de abejas africanizadas aumenta el riesgo de interacciones negativas con los seres humanos, pueden ofrecer oportunidades para mejorar la reserva genética de las abejas melíferas utilizadas en la agricultura, dijo Kohn.

"Las abejas africanizadas liberales han reemplazado a las europeas en todas partes, desde Brasil hasta California", señaló. "Parte de la razón de esto es su mayor agresión, pero puede haber otros factores. Por ejemplo, las abejas africanas pueden resistir mejor ciertas enfermedades que afectan a las colonias de abejas. Al diseccionar los genomas de las abejas africanas para encontrar las regiones responsables de los rasgos ventajosos, tal vez podamos combatir las recientes disminuciones de las poblaciones de abejas melíferas controladas, que son tan críticas para la producción de alimentos".

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