Las aventuras de un científico ciudadano con escarabajos tigre de vientre rojo del oeste

Las aventuras de un científico ciudadano con escarabajos tigre de vientre rojo del oeste

3 de noviembre de 2014

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</Hace unos años, como un entusiasta ciudadano científico, me encomendaron los entomólogos y expertos en escarabajos tigre David Pearson y Barry Knisley (co-autores de Una Guía de Campo de los Escarabajos Tigre de los Estados Unidos y Canadá, entre otros libros) para llenar un pequeño espacio en blanco en el mapa de los escarabajos tigre, a saber, la biología larvaria del escarabajo tigre de vientre rojo occidental (Cicindela sedecimpunctata). Esto implicó la recolección del escarabajo tigre de vientre rojo occidental a lo largo de las orillas del río Gila en el suroeste de Nuevo México, confinando a estos maníacos y feroces depredadores de tipo A a terrarios, viéndolos aparearse y aparearse, y enviando por correo electrónico a mis mentores con alegría cuando las hembras decidieron ovipositar.

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Sharman Apt Russell

"Mis" huevos eclosionaron, y las larvas obedientemente hicieron sus madrigueras, desde las cuales se asomaban, esperando que yo les alimentara con minilombrices disecadas. Fui el primero en ver - o al menos en documentar - el primer y segundo estadios de esta especie, y envié especímenes a Barry Knisley para que los describiera para el registro científico. Él y David Pearson habían intentado criar este escarabajo tigre antes, sin suerte, excepto por un solitario tercer estadio. Pero la verdadera pregunta para las larvas era, ¿dónde y en qué tipo de hábitat ponen sus huevos las hembras? El verdadero punto era encontrar estas madrigueras de larvas en la naturaleza, lo que resultó sorprendentemente difícil de hacer.

Los escarabajos tigre de vientre rojo occidental están activos en el verano, los adultos se congregan alrededor de las fuentes de agua como estanques, zanjas y orillas de los ríos en Arizona y Nuevo México a principios o mediados de junio - antes de las lluvias monzónicas - y luego se dispersan a mayores elevaciones a finales de julio y agosto.

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</Antes de mi segundo verano de ver estos escarabajos tigre, Barry Knisley me envió un correo electrónico. Se preguntaba si saber cuándo estos insectos ovipositados podría ayudar a decirnos donde lo hicieron.

"Un aspecto de la resolución del rompecabezas de la oviposición sería examinar los ovarios de las hembras adultas en intervalos periódicos a través de la temporada", escribió. "Si no están ovipositando durante su actividad al principio de la temporada, sino que lo hacen después de que se dispersan al final de la temporada, no esperaríamos encontrar huevos maduros en los ovarios de las hembras hasta el final de la temporada. Diseccionar hembras no es muy difícil con un binocular, aunque no es lo más agradable."

A decir verdad, me halagó que Barry me creyera remotamente competente para diseccionar los ovarios femeninos de insectos de menos de 10 milímetros de largo. De hecho, tuve algunos momentos difíciles en el microscopio, que no se parecían en nada al aplomo de todos esos programas de CSI que he visto en la televisión. Pero al final, las disecciones de ovarios que llevé a cabo en esa trascendental temporada de verano revelaron grandes óvulos - aparentemente listos para la oviposición - en hembras de escarabajo tigre de vientre rojo del oeste sólo un mes después de que los adultos aparecieran a principios de junio. Además, los óvulos siguieron viéndose en diferentes etapas - pequeños, medianos y grandes - a lo largo de la temporada.

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Por supuesto, esto no era para nada lo que habíamos predicho. Nuestra hipótesis se demostró completamente equivocada, lo que fue otro maravilloso momento en la ciencia tanto para Barry como para mí.

Con esta nueva información, Barry y yo ahora suponemos que las hembras individuales dejan la orilla del agua para depositar huevos cuando los huevos son fertilizados y madurados. Luego las hembras regresan a la orilla del río para continuar alimentándose y apareándose. Esto sería similar al escarabajo tigre de las tierras áridas (Cicindela marutha), que viaja por la noche hasta media milla de su área de alimentación para poner sus huevos en las dunas de arena cercanas.

Quizás el escarabajo tigre de vientre rojo del oeste hace algo similar, eligiendo una mezcla más margosa de tierra. Mis hembras cautivas, al menos, no pusieron huevos en terrarios de arena de río, sino que prefirieron la tierra tomada de las colinas de hierba cercanas. En parte por esta razón, pero principalmente debido a las extremas y erráticas inundaciones a lo largo de la orilla y la falta de madrigueras observadas allí, no creemos que este escarabajo oviposite en el área de actividad de los adultos.

El río Gila, cerca de mi casa, corre a través de 3 millones de acres de bosque nacional. Si cubro un millón de acres al año, entonces estoy viendo un estudio de tres años. Como algunos de mis otros proyectos de ciencia ciudadana - monitoreando sitios arqueológicos para el Programa de Administración de Sitios de Nuevo México, e inventariando posibles nuevas áreas silvestres para la Alianza de Tierras Silvestres de Nuevo México - es una gran excusa para salir y maravillarse con la belleza del mundo.

Sharman Apt Russell vive en el Valle de Gila del suroeste de Nuevo México y enseña escritura en la Universidad del Oeste de Nuevo México y la Universidad de Antioquía en Los Ángeles. Sus libros relacionados con la entomología incluyen el Diario de un Ciudadano Científico: Chasing Tiger Beetles and Other New Ways of Engaging the World (Oregon State University Press, 2014) yAn Obsession with Butterflies: Nuestra larga aventura amorosa con un insecto singular (Basic Books, 2005). Su trabajo ha sido ampliamente antologado y traducido a más de diez idiomas. Para más información, por favor vaya a su sitio web y considere suscribirse a sus infrecuentes boletines en www.sharmanaptrussell.com.

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