Las garrapatas que transmiten la enfermedad de Lyme se reportan en el 48.6% de los condados de EE.UU.

Las garrapatas que transmiten la enfermedad de Lyme se reportan en el 48.6% de los condados de EE.UU.

18 de enero de 2016

Ixodes scapularis). Foto de Gary Alpert, Universidad de Harvard, Bugwood.org.

Por Hannah Foster

La enfermedad de Lyme es una enfermedad potencialmente debilitante causada por la bacteria Borrelia burgdorferi. La enfermedad se propaga a los humanos por dos variedades de garrapatas: la garrapata de patas negras (Ixodes scapularis), responsable de la mayoría de los casos de la enfermedad de Lyme en los Estados Unidos, y la garrapata occidental de patas negras (Ixodes pacificus), la culpable de los casos en el oeste de los Estados Unidos. El número de casos de enfermedad de Lyme reportados a los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC) se ha triplicado en los últimos 20 años - de 10.000 a 30.000 por año - convirtiéndola en la enfermedad transmitida por vectores más comúnmente reportada en los Estados Unidos. La enfermedad de Lyme estaba contenida anteriormente principalmente en el noreste y la parte superior del medio oeste, pero las investigaciones sugieren que su rango se está expandiendo.

La Dra. Rebecca Eisen notó esta escasez de información inmediatamente cuando comenzó su investigación sobre la enfermedad de Lyme. Eisen es una bióloga investigadora del CDC, donde estudia las enfermedades transmitidas por vectores, incluyendo la peste y la enfermedad de Lyme. Eisen observó que el último estudio exhaustivo de la distribución de la garrapata de pata negra se publicó en 1998, a pesar de que las zonas de los Estados Unidos afectadas por la enfermedad de Lyme están en constante expansión. Esto significa que los médicos podrían pasar por alto la enfermedad de Lyme como posible diagnóstico porque no son conscientes de que sus pacientes podrían haber sido picados por garrapatas de pata negra. Además, es posible que las personas que viven en estas zonas recientemente afectadas y sus alrededores no se den cuenta de la importancia de protegerse contra las garrapatas, ya que antes no tenían motivos para preocuparse.

Para remediar la situación, Eisen y sus colegas realizaron una nueva encuesta para establecer la actual distribución geográfica de la garrapata de patas negras y la garrapata occidental de patas negras en los Estados Unidos. Los investigadores buscaron en la literatura científica informes específicos de cada condado sobre la presencia de garrapatas. También se pusieron en contacto con otros investigadores de la enfermedad de Lyme y visitaron los sitios web de los departamentos de salud estatales, que a menudo informan sobre datos de vigilancia de garrapatas. Usando los datos que reunieron, etiquetaron los condados como "establecido", "reportado" o "sin registros". Los condados que informaron de seis o más garrapatas individuales o garrapatas de al menos dos de los tres estadios de vida de búsqueda de huéspedes (larva, ninfa o adulto) se clasificaron como "establecidos". Los condados que no cumplían los requisitos para ser considerados "establecidos" pero que habían informado al menos una vez fueron clasificados como "informados". Un condado etiquetado como "sin registros" no significa necesariamente que no haya garrapatas en el condado, sino que simplemente indica que no había registros de informes de garrapatas.

I. scapularis está establecido, y el azul indica que ha sido reportado. El verde indica un condado donde I. pacificus está establecido, y el amarillo indica que ha sido reportado.

Los resultados de Eisen fueron publicados en el Journal of Medical Entomology. En resumen, Eisen y sus colegas encontraron que la garrapata de patas negras ha sido reportada en más del 45% de los condados de EE.UU., en comparación con el 30% de los condados en 1998. Aún más alarmante, la garrapata de patas negras se considera ahora "establecida" en el doble de condados que en 1998. Es interesante que la mayor parte de la expansión geográfica de la garrapata de patas negras parece estar en el norte, con poblaciones en los estados del sur que permanecen relativamente estables. En cambio, el área de distribución de la garrapata de patas negras occidental sólo aumentó del 3,4% al 3,6% de los condados. Según Eisen, "Este estudio muestra que la distribución de los vectores de la enfermedad de Lyme ha cambiado sustancialmente en las últimas dos décadas y destaca las áreas donde el riesgo de exposición humana a las garrapatas ha cambiado durante ese tiempo"

Podría preguntarse si esta aparente expansión de la distribución de la garrapata de patas negras se debe simplemente a mejoras en la vigilancia de las garrapatas. Sin embargo, los nuevos datos del CDC se correlacionan bien con la propagación geográfica de los casos reportados de la enfermedad de Lyme. Además, las conclusiones de Eisen están respaldadas por datos de áreas con métodos de vigilancia muy rigurosos, tanto en la década de 1990 como en la actualidad. El estudio de Eisen no buscó explicaciones biológicas o ecológicas para los cambios observados en la distribución de las garrapatas. Según una teoría, la garrapata de patas negras fue una vez prevalente en gran parte del este de los Estados Unidos, y las tendencias actuales pueden deberse a que la garrapata de patas negras recolonizó su territorio anterior. Esta recolonización puede ser facilitada por los esfuerzos de reforestación y el aumento del número de ciervos de cola blanca (el principal huésped de la garrapata de patas negras).

Eisen se apresura a reconocer que queda mucho trabajo por hacer para establecer realmente las tendencias epidemiológicas.

"La expansión del área de distribución observada de las garrapatas pone de relieve la necesidad de continuar y mejorar los esfuerzos de vigilancia de los vectores, en particular a lo largo de los bordes principales de la expansión del área de distribución", dijo.

Un obstáculo importante para comprender mejor la distribución de las garrapatas es el hecho de que la vigilancia de las garrapatas en los condados y estados es profundamente variable. Los departamentos de salud de los estados no tienen un método estandarizado para adquirir datos de distribución de las garrapatas; algunos estados tienen sitios rutinarios para el muestreo de arrastre, mientras que otros recogen información de los informes de los veterinarios o de los ciudadanos comunes. Por lo tanto, la información es muy precisa en algunas zonas, mientras que en otras es irregular o carente por completo. Se necesita una vigilancia más exhaustiva para determinar con precisión la distribución de las garrapatas y predecir las zonas en las que pueden habitar en el futuro. Es importante que con una mejor vigilancia, los investigadores también pueden evaluar la distribución, abundancia y prevalencia de B. burgdorferi en las garrapatas. La nueva encuesta de Eisen es un comienzo hacia la provisión de información valiosa y actual para los médicos que tratan a pacientes con mordeduras de garrapatas.

Si usted encuentra que está ahora en una región habitada por la garrapata de patas negras, la mejor manera de prevenir la enfermedad de Lyme es protegerse de las mordeduras de garrapatas. Cuando se dirija a un hábitat de garrapatas (como bosques o campos), aquí hay algunas precauciones simples que puede tomar:

  • Lleve mangas largas y pantalones largos.
  • Use un repelente de insectos con 20-30% de DEET.
  • Báñese o dúchese poco después de entrar.
  • Compruebe usted mismo, sus mascotas y el equipo que viajó con usted para las garrapatas que hacen autostop.

    Lea más en:

    - Distribución a escala de condado de Ixodes scapularis y Ixodes pacificus (Acari: Ixodidae) en los Estados Unidos continentales

    Hannah Foster es una estudiante de doctorado en biología molecular y celular en la Universidad de Harvard y escritora independiente. Estudia la bioquímica de las proteínas en los microbios, y disfruta escribiendo sobre la ciencia y la no ciencia por igual. Puedes seguirla en Twitter en @Foster_HR y leer su blog sobre el boxeo en lo que respecta a la vida en theblowbyblow.com. También es una frecuente colaboradora de Harvard Science in the News Flash y de The Bitter Empire.

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