Las invasiones de plagas forestales pueden y deben ser estudiadas antes de que ocurran.

Las invasiones de plagas forestales pueden y deben ser estudiadas antes de que ocurran.

6 de julio de 2017 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/xyleborus-glabratus-and-euwallacea-fornicatus.jpg" "Xyleborus glabratus y Euwallacea fornicatus"

El escarabajo rojo de ambrosía (Xyleborus glabratus) y el perforador polífago de tiro (Euwallacea aff. fornicatus) son escarabajos invasores cuyo impacto en los Estados Unidos fue una sorpresa, pero una mirada más cercana a su efecto en los bosques de sus regiones nativas asiáticas sugiere que su potencial de daño podría haber sido predicho. (Foto: Julio Hernández, Ph.D.)

Por Julio Hernández, Ph.D.

Los escarabajos ambrosía incluyen algunos de los insectos invasores más temibles. Estos pequeños parientes de los escarabajos de la corteza viajan por el mundo en envases de madera utilizados en los barcos comerciales. Se llevan su comida con ellos: En lugar de comerse las cajas de madera, los escarabajos ambrosía cultivan hongos simbióticos dentro de la madera como pequeños granjeros. Como resultado, docenas de especies de escarabajos ambrosía se han extendido a múltiples continentes más allá de su hábitat nativo.

La mayoría de los viajeros de ambrosía son inofensivos, por lo que el grupo no ha sido estudiado a menudo históricamente. Pero unas pocas especies se han reproducido salvajemente en sus tierras recién colonizadas y han ganado la reputación de ser una de las plagas de árboles más dañinas. Dos ejemplos son el escarabajo ambrosía de la bahía roja (Xyleborus glabratus) y el barrenador polífago de tiro (Euwallacea aff. fornicatus). El escarabajo ambrosía de la bahía roja ha devastado árboles lauráceos como los aguacates en todo el sudeste americano inoculándoles su hongo simbionte patógeno Raffaela lauricola. El barrenador de tiro ha causado estragos al otro lado del continente en California. Euwallacea aff. fornicatus ha destruido árboles en ciudades, huertos y bosques. Su hongo no es particularmente patógeno, pero los escarabajos colonicen en masa las ramas de los árboles hasta que finalmente se rompen.

Las invasiones y los daños causados por los escarabajos ambrosía han sorprendido a la mayoría de los entomólogos. Después de todo, los venerables textos de entomología forestal nos enseñan que estos escarabajos ambrosía no son plagas en sus regiones nativas. El equipo de entomología forestal de la Universidad de Florida colaboró con la Universidad Nacional de Chung Hsing en Taiwán y la Universidad de Hong Kong en expediciones a las regiones nativas de estos insectos. Como se publicó recientemente en Entomólogo de Florida, la suposición de que estas plagas son inofensivas fue una ilusión. Ambos ejemplos, el escarabajo ambrosía de la bahía roja y el polífago barrenador de agujeros de tiro, causan mucho daño en sus selvas natales. Pero las únicas personas que estaban al tanto eran unos pocos entomólogos chinos. Sus humildes informes nunca fueron traducidos al inglés, y los forestales occidentales rara vez vagaban por el sur de China. Esto es desafortunado. Si hubiéramos estudiado estos insectos en sus hábitats nativos antes, habríamos reconocido su potencial de daño y habríamos tenido la oportunidad de combatirlos antes de que se descontrolaran. (En el caso del escarabajo recién descubierto que ataca los árboles de goma dulce americanos en China, esperamos que la investigación sobre su potencial impacto económico si llega a los EE.UU. ayude a orientar las decisiones sobre cómo prevenirlo.)

<img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/you-li-examines-machilus-pauhoi-tree.%20jpg" "You Li examina el árbol Machilus pauhoi"

El estudiante de la Universidad de Florida You Li, originario del sur de China, se pregunta por los ataques del escarabajo rojo de la ambrosía (Xyleborus glabratus) a un aparentemente sano Machilus pauhoi en Hong Kong. La flecha apunta a los fideos de aserrín producidos por los escarabajos barrenadores de la madera. En su Taiwán natal, el escarabajo ambrosía rojo y su simbionte patógeno colonizan fácilmente los árboles de laurel nativos cuando los árboles están estresados o heridos. La mordedura de una ardilla no es razón para que un árbol muera, pero la herida viva es una puerta abierta para el escarabajo, y el patógeno ambrosía introducido desencadena la marchitez en el resto del árbol.

<img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/forest-gap-in-tai-po-kau-nature-preserve.jpg" "brecha forestal en la Reserva Natural de Tai Po Kau"

Una misteriosa brecha ha aparecido en el bosque de la Reserva Natural de Tai Po Kau en Hong Kong. La brecha se está expandiendo debido a que los árboles se marchitan en sus bordes (en círculos), probablemente causado por los agresivos simbiontes Xyleborus glabratus y Raffaela lauricola. (Foto: Julio Hernández, Ph.D.)

Extrañamente, en Hong Kong, donde el escarabajo ambrosía de la bahía roja también se presume nativo, el daño se ha extendido silenciosamente. En realidad hay tanta mortalidad de los árboles de las Lauráceas que puede estar afectando la dinámica de todo el sistema de bosques tropicales. Los ataques a Machilus, un género de árboles de lauráceas que es común en el sur de China, desencadenó un marchitamiento masivo y dio lugar a huecos en los bosques del tamaño de campos de fútbol en Hong Kong.

<img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/litsea-monopetala-branch-damaged-by-polyphagous-shot-hole-borer.%20jpg" "La rama de Litsea monopetala dañada por un barreno polífago de tiro"

Una rama de Litsea monopetala (Lauraceae) en Hong Kong fue cortada de su árbol madre por un laberinto de túneles de Euwallacea aff. fornicatus, también conocido como el polífago barrenador de agujeros de tiro. (Foto: Julio Hernández, Ph.D.)

En el mismo bosque de Hong Kong, E. fornicatus se comporta exactamente de la misma manera que lo hace en la California invadida. Las familias de escarabajos acribillan secciones de ramas con sus túneles cargados de hongos hasta que las tormentas de verano envían cientos de ellos a la planta del bosque.

<img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/forest-edge-with-branches-broken-off-by-polyphagous-shot-hole-borer.jpg" "borde del bosque con ramas rotas por taladro polífago"

Un borde del bosque en Hong Kong está cubierto de ramas rotas por los túneles de Euwallacea aff. fornicatus, también conocido como el taladro polífago. Algunas de las ramas todavía tienen hojas verdes. (Fotografía: Julio Hernández, Ph.D.)

Estos descubrimientos abren tantas nuevas preguntas como respuestas: ¿Cómo es que la selva tropical sostiene el ataque de la marchitez del laurel? ¿Cómo se acumulan los barrenadores de ramas en determinados puntos? Y la pregunta más urgente: ¿Qué otros escarabajos de ultramar perforan los árboles vivos y están listos para convertirse en la próxima gran plaga invasora en los continentes donde ni los árboles ni las personas están preparados para ellos?

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"Los estudios de los escarabajos Ambrosia (Coleópteros: Curculionidae) en sus áreas nativas ayudan a predecir el impacto de la invasión"

Florida Entomologist

Julio Hernández, Ph. D., es un profesor asistente en la Escuela de Recursos Forestales y Conservación de la Universidad de Florida en Gainesville, Florida. Aprenda más sobre el trabajo de su laboratorio en www.ambrosiasymbiosis.org. Correo electrónico: hulcr@ufl.edu

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