Las moscas y los escarabajos que convierten la muerte en una cena

Las moscas y los escarabajos que convierten la muerte en una cena

3 de octubre de 2017

En la entomología forense, (en el sentido de las agujas del reloj desde arriba a la izquierda) las moscas del soplo, las moscas de la carne, los escarabajos carroñeros y los escarabajos vagabundos son visitantes comunes de la escena de la muerte y la descomposición.

Por Daniela Gutiérrez

Este es el cuarto de una serie de posts sobre entomología forense. Lean los primeros posts de la serie y permanezcan atentos para futuros posts en las próximas semanas aquí en Entomología Hoy.

Cada película o programa de TV respetuoso que presente una escena con un cadáver se asegura de que el zumbido de las moscas que se ciernen sobre el cuerpo se escuche claramente. Si la escena se vuelve particularmente espantosa, se muestran los gusanos que se alimentan del cuerpo, poniendo de pie los pelos de los espectadores más sensibles.

Por muy dramáticas que puedan resultar estas imágenes, son en realidad una representación semiclaramente clara de lo que realmente le sucede a un cadáver cuando se vuelve "disponible". Los insectos necrófagos y necrófilos comienzan a llegar al cuerpo minutos después de la muerte y empiezan a revisarlo para ver si sería un lugar adecuado para colonizar.

Moscas del soplo

El primer grupo, y probablemente el más importante, que detecta el cuerpo e inicia la colonización es el de los dípteros, más comúnmente conocidos como moscas. Una de las principales familias de moscas que se observan alrededor de la materia en descomposición es Calliphoridae, o moscas del soplo. Las moscas de soplo son aquellas moscas metálicas que vemos a menudo alrededor de las carreteras o incluso cerca de nuestro cubo de basura cuando sacamos la basura. Son moscas de tamaño mediano (¡definitivamente no necesitas un microscopio para verlas!) y son normalmente de color azul o verde metálico; por eso los nombres comunes de algunas especies incluyen moscas de la botella azul y moscas de la botella verde.

La mosca de la botella verde común (Lucilia sericata) es uno de los sospechosos habituales que llegan a la escena de la carne en descomposición. (Fotografía: Joseph Berger, Bugwood.org)

Las moscas del soplo llegan a un cuerpo o a cualquier otro tipo de materia orgánica en descomposición, lo degustan con su esponjosa probóscide, y, una vez que sienten que es un lugar adecuado para poner huevos, ovipositan grupos de huevos en orificios naturales, para que los huevos estén húmedos y protegidos. De estos huevos, después de un tiempo que depende de la especie de mosca, la estación, la temperatura, las condiciones climáticas, la humedad relativa y varias otras variables, emergen pequeñas larvas de primer estadio. Estas diminutas criaturas parecidas a los gusanos son increíblemente voraces y comienzan a consumir el cuerpo inmediatamente. Mudan dos veces, respectivamente en el segundo y tercer estadío, y su tamaño aumenta significativamente a lo largo de su desarrollo larvario.

Las larvas de mosca del soplo se dan un festín en masa con carne en descomposición. (Fotografía: Susan Ellis, Bugwood.org)

Una vez que los gusanos se han alimentado lo suficiente, abandonan el cuerpo, que en este punto probablemente tiene poco que ofrecer, y migran hacia un lugar seco donde pupan. La cutícula del gusano (la "capa" más externa de su cuerpo) se endurece y se vuelve más oscura, y la mosca que pupa disminuye de tamaño y asume una apariencia ovalada. Las pupas de la mosca de la sopa no se mueven, y permanecen en esa etapa hasta que la mosca adulta que está dentro está lista para emerger. Debido a su apariencia, es común que las pupas sean pasadas por alto o confundidas en la escena con excrementos de ratones.

Una vez completado el estadio pupal, una mosca adulta emerge de la pupa, dejando un pupario vacío (estuche). Las moscas recién surgidas todavía no están completamente pigmentadas, por lo que su coloración es más clara, y tienen sus alas todavía dobladas sobre su cuerpo. En este punto, tienen una apariencia algo similar a la de una araña.

Más Dípteros (moscas)

Otra familia importante de moscas es la familia de los Sarcófagos. Estas moscas son bastante grandes y son fácilmente reconocibles a simple vista por su típico patrón de color: rayas negras y grises en el tórax y un abdomen a cuadros. Dato curioso sobre los Sarcophagidae: En lugar de poner huevos, en realidad dan a luz larvas!

Las moscas de la carne, como esta Sarcophaga spp., también son atraídas por la descomposición. (Johnny N. Dell, Bugwood.org)

Muscidae es otra familia común de dípteros; estas moscas son simplemente nuestras moscas domésticas comunes y son similares a Calliphoridae pero raramente muestran colores metálicos.

Más pequeñas pero bastante comunes también son las moscas patrón del queso, o Piophilidae. La peculiaridad de esta familia radica en el hecho de que sus gusanos, típicamente observados en los restos húmedos, no sólo se arrastran, sino que saltan. Como mecanismo de defensa, estas pequeñas larvas usan su cuerpo para impulsarse en el aire. Dato curioso sobre las larvas de Piophilidae: También son conocidas por ser plagas del queso y el jamón, y en Italia hacen un tipo especial de queso, casu marzu, que se deja para ser colonizado por los Piophilidae a propósito! El queso se come junto con miles de pequeños gusanos saltarines y el sabor es simplemente asombroso (o eso dicen).

Coleópteros (Escarabajos)

Junto con los Dípteros, otro grupo importante de insectos se encuentra comúnmente alrededor de los restos: Coleópteros, o escarabajos. Unas pocas familias de escarabajos son atraídos por la descomposición porque se alimentan directamente de los restos o porque en realidad se alimentan de los gusanos que ya están allí.

El escarabajo carroñero americano (Necrophila americana) es una vista común en la escena de la materia animal en descomposición. (Foto: Susan Ellis, Bugwood.org)

Silphidae, también conocido como escarabajo carroñero o escarabajo enterrador, son una familia de Coleópteros típicamente observados alrededor de los restos. Suelen ser insectos grandes y pueden mostrar una amplia variedad de formas y colores; típicamente, llegan a los restos para alimentarse de huevos o larvas de Dípteros y por lo tanto se definen como depredadores oportunistas.

Staphylinidae, o escarabajos vagabundos, son otra familia significativa de interés forense. Normalmente son escarabajos alargados, con alas muy cortas y la capacidad de moverse rápidamente una vez que son perturbados o sienten algún peligro. Algunos Staphylinidae pueden doblar su abdomen hacia adelante, como lo hace un escorpión, y pican.

Los escarabajos de las rocas como Platydracus maculosus también son atraídos a la escena de la descomposición. (Foto: Susan Ellis, Bugwood.org)

Los escarabajos Hister, Histeridae, también son bastante comunes alrededor de los cadáveres. Pueden ser metálicos y su color puede variar desde el negro brillante hasta el marrón verdoso; normalmente son redondos y sus alas delanteras son un poco más cortas que su abdomen, pero no tan cortas como las Staphylinidae.

También a veces se encuentran en una escena de descomposición: Nitidulidae, o escarabajos de la savia, que son escarabajos más pequeños con una increíble variedad de formas y colores, teniendo en común sus antenas zambullidoras. De tamaño similar, también se pueden encontrar escarabajos Cleridae; son fácilmente reconocibles por su pronota (sus "cuellos"), que son más estrechos que sus cabezas.

Por supuesto, se han observado muchos más grupos, órdenes y familias en estudios sucesivos o en el trabajo de casos. Su presencia depende de la ubicación del cuerpo, si el cuerpo está o no en el interior o al aire libre, la presencia de un ambiente acuático, la flora alrededor de la escena, la estación, y así sucesivamente. Las descripciones anteriores no son una lista exhaustiva de los insectos de potencial interés forense, sino que son sólo las más comunes que se han documentado hasta ahora.

Daniela Gutiérrez

Daniela Gutiérrez es un estudiante graduado en entomología en la Universidad de Rutgers y director del Taller de Entomología Forense que se lleva a cabo en la Escuela de Conservación de Nueva Jersey, un programa de verano de dos semanas para que estudiantes y profesionales adquieran experiencia práctica en los fundamentos de la entomología forense. Email: denise.gemmellaro@rutgers.edu

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