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Desde las bestias salvajes de Bloodborne hasta la variedad de grotescos de Dark Souls, FromSoftware tiene la costumbre de infundir terror en su trabajo. Su último juego, Sekiro, puede haber cambiado las torres góticas y las mazmorras por hierba plateada y sakura, pero aún hay oscuridad enconada debajo de la superficie. El director del juego, Hidetaka Miyazaki, explicó una vez que "es importante tener esa sensación de miedo y terror" para que los jugadores puedan superarlo.

Uno de estos encuentros con el terror puede ocurrir al principio de Sekiro. Un poco más allá del Ogro encadenado, una de las primeras señales de que no todo va bien en la tierra de Ashina, hay un pequeño santuario colgado de un acantilado. En una de sus paredes hay una advertencia: "retrocede si valoras tu vida". Si eliges avanzar, usando tu gancho de agarre para girar alrededor del acantilado y bajar a una cueva debajo, serás recompensado con una confrontación con uno de los diseños enemigos más inquietantes de From hasta el momento, así como una muerte rápida.

PUEDE HABER SPOILERS ADELANTE.

Dentro de la cueva donde el viento gime se acuclilla un Decapitado. Este es uno de varios guerreros decapitados que se esconden en la oscuridad, esperando para cortarte en tiras con sus katanas gigantes y brillantes. Junto con varios otros monstruos en el juego, los Decapitados provocan una acumulación de Terror. Cuando alcanza la masa crítica (la barra de estado se llena por completo), mueres instantáneamente.

La más dramática de las habilidades de Headless es su ataque de agarre imbloqueable. La criatura se vuelve invisible, antes de aparecer de repente para agarrarte por la espalda. Es aquí donde se desarrolla una animación particularmente angustiosa. Agarrándote, el Decapitado arranca un bulto pálido de tu trasero, lo sostiene en el aire victoriosamente y finalmente se estira detrás de su propio trasero para devorar lo que sea que acaba de sacar. Acompañando a la animación hay varios gemidos carnosos y pulsaciones carnosas.

Las hojas pertenecientes a los Sin Cabeza tienen un tinte púrpura. Como en Europa, el púrpura a menudo implica nobleza y extravagancia. Debido al costo del tinte, es probable que solo los funcionarios de alto nivel o los miembros de la clase samurái gobernante puedan permitirse usar el color.

El acto no es solo espantosamente perturbador, también es intensamente inusual, tan extraño que sería difícil de concebir originalmente, recordando el famoso adagio: "la verdad es a menudo más extraña que la ficción". Sekiro está inmerso en el folclore y la mitología japoneses. Varias criaturas de su bestiario, como el ciempiés de brazos largos, la serpiente gigante y el demonio lleno de odio, están directamente inspiradas en un grupo de criaturas llamadas ykai. Matt Alt, uno de los autores de Ykai Attack!: The Japanese Monster Survival Guide, y un localizador de videojuegos, me dice que ykai son "las cosas que chocan en la noche de Japón".

"Vienen en una asombrosa variedad de formas y tamaños, que van desde humanos o animales hasta objetos embrujados y personificaciones de fenómenos naturales", dice Matt. "De hecho, hay un dicho, yaoyorozu-no-kamigami, que significa ocho millones de dioses. Si bien los ykai no son deidades per se, son parte de un sistema ricamente politeísta y animista de creencias tradicionales japonesas".

No todos los ykai son peligrosos o malévolos. El término no se traduce simplemente como monstruo o demonio, los cuales tienen connotaciones intensamente negativas. Uno de los ykai más famosos, Tofu Boy, es literalmente un niño que camina con un bloque de tofu en un plato. Si bien muchas de las criaturas tienen esta naturaleza lúdica, algunas de ellas tienen orígenes más oscuros. Uno de los ykai más conocidos es el kappa, a veces traducido como "duende de río". Estas criaturas tienen una lista de peculiaridades: un caparazón de tortuga, una depresión en la cabeza llena de agua que, cuando se derrama, los debilita o los mata, así como el amor por los pepinos y la lucha de sumo. Matt me dice que son "pedorros prodigiosos y poderosos". "Hay un modismo que todavía se usa hoy en día, 'he no kappa' (un pedo de kappa) que se usa para referirse a algo fácil, como 'un pedazo de pastel'".

Entrañas de robar.

Los kappa se relacionan con los vagabundos en más de un sentido. Estos ykai son la fuente de muchos cuentos de terror antiguos. Matt me dice que se sabe que "emergen de las profundidades para ahogar a los nadadores o a los transeúntes por su shirikodama (literalmente, 'bola pequeña en el ano')".

"El shirikodama es un órgano misterioso que se dice que reside en el colon humano, y a los kappa les encanta extraerlo de los nadadores desprevenidos de la manera más difícil: con la mano. O con la garra". Matt me dice que en tiempos antiguos, a menudo se culpaba a los kappa por los ahogamientos. No era raro encontrar cuerpos ahogados con anos prolapsados. Al ahogarnos nuestro cuerpo intenta expulsar el agua, inicialmente tosiendo, pero luego en la lucha, a través del vómito y expulsando el contenido gástrico. Si un cuerpo ha estado sumergido en agua el tiempo suficiente, también existe la posibilidad de que la vida acuática se haya alimentado de áreas más blandas del cuerpo, como el ano. "De aquí es de donde provienen los rumores de kappa arrancando los intestinos de los nadadores a través de sus rectos".

Aquí vemos a un pescador usando su propio trasero como cebo. El kappa parece adaptarse a la situación, succionando el shirikodama en lugar de extraerlo a mano.

Si bien los humanoides descomunales y sin cabeza de Sekiro no se parecen mucho a los goblins de río tortugas de Japón (para una interpretación más literal, vea ese otro juego de ninja mitológico, Nioh), tienen una conexión con el agua. Más adelante en el juego, después de obtener la técnica de respiración Mibu, puedes regresar y explorar varias áreas submarinas. Es en estas profundidades sumergidas que encuentras varios Sin Cabeza más, sus cuerpos pálidos e hinchados. Al igual que sus contrapartes que habitan en cuevas, también luchan contra ti por la espalda para robarte tu shirikodama. Se rumorea que la mítica bola del ano es el alma físicamente endurecida, y cuando los Decapitados la levantan en el aire y la devoran a través de su propio trasero (es la versión de una boca), sugiere que ha absorbido parte de la energía vital de nuestro héroe. Una antigua bestia encendiéndose en anos-orbes. O tal vez el shirikodama es simplemente un sabroso manjar.

"Lo curioso es que no sabemos realmente qué hacen los kappa con el shirikodama", explica Matt, "eso es lo que pasa con el folclore. Es fluido y ambiguo, una tradición de narración oral, con innumerables variaciones regionales y modificaciones locales. Hoy es muy difícil separar lo que es real (en el sentido de tradicional o histórico) de los adornos o personalizaciones creadas a posteriori".

Siendo un localizador de juegos de oficio (trabajando en Nioh, Ninja Gaiden y otros), Matt puede ver juegos como Sekiro jugando un papel en ese proceso de embellecimiento. "Como se puede ver en las diferentes formas en que los ykai se representan en el anime, el manga y los juegos, es precisamente esa ambigüedad lo que los hace tan adaptables y entretenidos incluso entre el público moderno".

FromSoftware ciertamente se ha basado en los mitos del kappa depredador y sus formas de arrebatar la bola del ano para crear un horrible cóctel híbrido. Junto a la ansiedad de que nos arranquen el alma de las nalgas están las numerosas asociaciones culturales de la decapitación.

Spoiler del final del juego: hay un pequeño gran detalle en el final de Shura de Sekiro, donde después de derrotar a Isshin, aparece tu padre adoptivo, Owl. Si te fijas bien puedes ver en su mano lo que parece ser la cabeza decapitada de Genichiro, guardada como trofeo.

Los Decapitados son un grupo de samuráis derrotados. Una vez guerreros legendarios, cada uno está asociado con una habilidad particular (ataque, defensa, sigilo, vitalidad y… más ataque). Los monjes del templo Senpou produjeron azúcares benditos en su nombre: Ako, Gokan, Gachiin, Ungo y Yashariku, cada uno de los cuales otorgaba un beneficio apropiado. Derrotar a los Decapitados te otorga una versión permanente de estos azúcares. La descripción del artículo dice: "Sin cabeza son la forma arruinada de los héroes corruptos que una vez lucharon por su país".

Ambientada en medio del tumultuoso período Sengoku de Japón, las decapitaciones habrían sido comunes, con muchos samuráis cazando cabezas y presentando sus trofeos a sus superiores para obtener oro y gloria. Los Headless de Sekiro son el resultado de este proceso, aunque llevado al extremo más ritualmente impuro: cuerpos tirados en lugares oscuros, sus cabezas usadas como moneda y luego perdidas para siempre. Las cabezas decapitadas también aparecen en muchos cuentos populares japoneses. Matt habla del "señor de la guerra de la vida real Tairo no Masakado", cuya cabeza cortada fue enterrada en una parcela de tierra maldita, así como del oni (un ykai particularmente diabólico) "Shuten-dji", quien cuando fue decapitado por samuráis continuó lucha como una cabeza flotante. Los Headless de Sekiro son una versión invertida de esto: cuerpos no muertos que persisten sin importar el costo.

En muchos sentidos, los Headless son el enemigo más FromSoft en Sekiro. Me recuerdan a ese mantra de Miyazaki citado con frecuencia que establece su deseo de transmitir el "profundo dolor de las magníficas bestias condenadas a un lento y posiblemente interminable descenso a la ruina" (Dark Souls: Design Works). Los Decapitados son ciertamente un grupo afligido: héroes de guerra olvidados arrojados a pozos y lagos y dejados pudrirse. Pero el terror que producen tiene mucho que ver con el folclore que influyó en su diseño. Si bien los maestros del saber harán todo lo posible para resolverlo todo, no creo que nunca sepamos realmente lo que quieren los sin cabeza con nuestras pequeñas bolas de ano.