Las termitas como modelos para las transiciones evolutivas

Las termitas como modelos para las transiciones evolutivas

8 de mayo de 2017 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/coptotermes-formosanus-overhead-view.jpg" "Coptotermes formosanus vista aérea"

La termita subterránea formosa (Coptotermes formosanus) se encuentra en la frontera entre los comportamientos de las termitas más bajas y más altas, y nuevas investigaciones muestran que el tamaño de una colonia de C. formosanus está relacionado con los comportamientos que muestra. (Foto: Thomas Chouvenc, Ph.D.)

Por Thomas Chouvenc, Ph.D.

La termita subterránea formosa (Coptotermes formosanus) es una infame especie de plaga de termitas, pero también es un modelo interesante para estudiar la evolución de las termitas y los comportamientos complejos en los insectos eusociales. Un estudio publicado en enero en Environmental Entomology investigó los comportamientos sociales de las obreras en colonias de termitas jóvenes y viejas y mostró que, a medida que la colonia de termitas madura, la división de tareas según la edad de las obreras se hace más compleja.

Las termitas representan un grupo diverso que, después de alcanzar la eusocialidad, pasó por mucha innovación evolutiva durante su radiación, con ahora más de 3.000 especies descritas. Aunque están relacionadas con las cucarachas de la madera, muchas especies de termitas muestran rasgos altamente derivados, con morfología, fisiología, comportamientos y asociaciones simbióticas diversas.

Históricamente, las termitas se dividieron en dos categorías distintas: las termitas inferiores, que digieren la madera con la ayuda de los protozoos simbiontes del intestino, y las termitas superiores, que perdieron sus protozoos pero han desarrollado asociaciones simbióticas más complejas con hongos y bacterias. Sin embargo, el clado Coptotermes representa un grupo interesante, porque las especies de termitas dentro de este grupo están en la interfaz entre las termitas inferiores y superiores. Aún poseen protozoos simbiontes, pero muestran muchos comportamientos superiores similares a los de las termitas. Este grupo es en realidad parafilético para el resto de las termitas inferiores, ya que está enraizado en la base misma de la filogenia de las termitas superiores.

Durante su trabajo de doctorado con Nan-Yao Su, Ph.D., en el Instituto de Ciencias Agrícolas y Alimentarias de la Universidad de Florida, He Du demostró que las colonias maduras C. formosanus muestran un polietismo de edad complejo, lo que significa que las termitas realizan diferentes tareas de acuerdo a su edad. Este fenómeno es bien conocido en las abejas y en algunas especies de hormigas; sin embargo, en las termitas, sólo se informó en algunas termitas superiores. Coptotermes formosanus siendo técnicamente una termita inferior, el trabajo inicial de Du demostró que esta especie podía ser utilizada como modelo para observar las transiciones evolutivas, con una característica de las termitas inferiores (presencia de protozoos) y una característica de las termitas superiores (polietismo de edad).

En el estudio publicado en Environmental Entomology, Du y sus colegas investigadores llevaron su investigación más allá al comparar la complejidad del comportamiento de las colonias maduras con la complejidad del comportamiento de las colonias de termitas jóvenes. Encontraron que, a medida que la colonia crece y se hace más grande, la colonia muestra comportamientos cada vez más complejos. En otras palabras, al principio de la vida de la colonia de termitas, el pequeño grupo de termitas muestra comportamientos muy inferiores a los de las termitas, pero a medida que la colonia crece y madura, el grupo más grande de termitas muestra progresivamente comportamientos superiores a los de las termitas.

Los investigadores concluyeron que esta especie de termitas es un buen modelo para estudiar las transiciones evolutivas, ya que la ontogenia conductual de la colonia recapitula la complejidad de los comportamientos dentro de la filogenia de las termitas.

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