Los ácaros de la varroa y las enfermedades asociadas de las abejas de la miel son más graves de lo que se pensaba.

Los ácaros de la varroa y las enfermedades asociadas de las abejas de la miel son más graves de lo que se pensaba.

27 de abril de 2016

Investigadores de la Universidad de Maryland y del Departamento de Agricultura de los EE.UU. completaron recientemente el primer estudio exhaustivo y de varios años de duración sobre los parásitos y las enfermedades de las abejas de la miel como parte de la Encuesta Nacional sobre las Enfermedades de las Abejas de la Miel. Las principales conclusiones, que se publican en la revista Apidologie, muestran que el ácaro Varroa, una importante plaga de las abejas de la miel, es mucho más abundante de lo que indicaban las estimaciones anteriores y está estrechamente vinculado a varios virus perjudiciales. Además, los resultados muestran que el virus de la parálisis crónica de las abejas, que antes era poco común, ha aumentado vertiginosamente su prevalencia desde que se detectó por primera vez en la encuesta de 2010.

"La mala salud de las abejas de la miel ha recibido mucha atención por parte de los científicos y los medios de comunicación en los últimos años", dijo Kirsten Traynor, investigadora postdoctoral en entomología en la UMD y autora principal del estudio. "Sin embargo, nuestro estudio es el primer estudio sistemático para establecer líneas de base de la enfermedad, de modo que podamos rastrear los cambios en la prevalencia de la enfermedad a lo largo del tiempo". Destaca algunas tendencias preocupantes e indica que los parásitos influyen fuertemente en la prevalencia viral."

El estudio examinó dos parásitos principales que afectan a las abejas de la miel: el ácaro Varroa y el Nosema, un parásito fúngico que perturba el sistema digestivo de una abeja. El estudio encontró claras tendencias anuales en la prevalencia de ambos parásitos, con infestaciones de Varroa que alcanzaron su punto máximo a finales de verano o principios de otoño y Nosema que alcanzaron su punto máximo a finales de invierno.

El estudio también encontró notables diferencias en la prevalencia de Varroa y Nosema entre las colmenas migratorias y las estacionarias. Los apicultores migratorios - aquellos que transportan en camión sus colmenas a través del país cada verano para polinizar una variedad de cultivos - reportaron niveles más bajos de Varroa en comparación con los apicultores estacionarios, cuyas colmenas permanecen colocadas todo el año. Sin embargo, lo contrario fue cierto para Nosema, con una menor incidencia relativa de infección Nosema reportada por los apicultores estacionarios.

Además, más del 50 por ciento de todas las operaciones apícolas muestreadas tenían altos niveles de infestación Varroa al comienzo del invierno - un momento crucial cuando las colonias están produciendo abejas invernales de larga vida que deben sobrevivir con el polen y la miel almacenados.

"Nuestra mayor sorpresa fue el alto nivel de Varroa, especialmente en otoño, y en colonias bien manejadas y cuidadas por apicultores que han tomado medidas para controlar los ácaros", dijo el coautor del estudio Dennis vanEngelsdorp, un profesor asistente de entomología de la UMD. "Sabíamos que Varroa era un problema, pero parece ser un problema aún más grande de lo que pensábamos al principio. Además, la capacidad de Varroa para propagar virus presenta una situación más grave de lo que sospechábamos."

Durante años, la evidencia ha señalado a los ácaros Varroa como culpables de la propagación de los virus. Hasta ahora, sin embargo, mucha de esta evidencia vino de estudios de laboratorio. El estudio actual proporciona una validación crucial basada en el campo del vínculo entre Varroa y los virus.

"Sabemos que Varroa actúa como un vector para los virus", dijo Traynor. "Los ácaros son básicamente agujas hipodérmicas sucias. La principal dieta de los ácaros es la sangre de la larva de abeja en desarrollo. Cuando la abeja emerge, los ácaros se desplazan a la celda larvaria más cercana, trayendo consigo los virus. Varroa también pueden propagar virus entre las colonias. Cuando una abeja se alimenta de una flor, los ácaros pueden saltar de una abeja a otra e infectar una nueva colonia. "

Nosema, el parásito de los intestinos fúngicos, parece tener una relación más matizada con los virus de las abejas. La infección por Nosema se correlaciona fuertemente con la prevalencia del virus del Lago Sinaí 2, identificado por primera vez en 2013, y también aumenta el riesgo del virus de la parálisis aguda israelí. Sin embargo, los investigadores encontraron una relación inversa entre Nosema y el virus de las alas deformes.

Algunos virus no parecen estar asociados con Varroa o Nosema en absoluto. Un ejemplo es el virus de la parálisis crónica de las abejas, que causa pérdida de control motor y puede matar abejas individuales en cuestión de días. Este virus fue detectado por primera vez por la encuesta en los EE.UU. en 2010. En ese momento, menos del 1 por ciento de todas las muestras enviadas para el estudio resultaron positivas para el virus. Desde entonces, la prevalencia del virus se ha duplicado aproximadamente cada año, alcanzando el 16 por ciento en 2014. La buena noticia, sin embargo, es que tres especies exóticas potencialmente dañinas aún no han sido introducidas en los Estados Unidos: el ácaro parásito Tropilaelaps, la abeja asiática Apis cerana, y el virus de la parálisis lenta de las abejas.

"Antes de esta encuesta nacional, carecíamos de las bases epidemiológicas de la prevalencia de la enfermedad en las abejas de la miel. Información similar ha estado disponible durante años para las industrias del ganado, el cerdo y el pollo", dijo Traynor. "Creo que la gente que se dedica a la apicultura necesita saber que requiere mantenimiento. Por ejemplo, no se conseguiría un perro sin llevarlo al veterinario. La gente necesita saber qué pasa con el ganado que está manejando."

Si bien los parásitos y las enfermedades son factores enormes en el deterioro de la salud de las abejas, hay otros contribuyentes también. Los plaguicidas, por ejemplo, han sido implicados en la disminución de las colonias de abejas en todo el país.

"Nuestro próximo paso es proporcionar una evaluación de base similar para los efectos de los plaguicidas", dijo vanEngelsdorp. "Tenemos varios años de datos y tan pronto como hayamos terminado los análisis, estaremos listos para contar esa parte de la historia también. "

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