Los bichos del calabacín siguen volviendo locos a los cultivadores después de todos estos años

Los bichos del calabacín siguen volviendo locos a los cultivadores después de todos estos años

20 de enero de 2016

Un miembro de la familia Coreidae, los adultos de la chinche de calabaza son de color marrón y alcanzan unos 1,5 cm de largo y 0,75 cm de ancho. Cada hembra pone un promedio de 18 huevos por nidada, y hasta tres nidadas por año. Las hembras típicamente ponen huevos en el envés de las hojas. Foto de Gerald Holmes, Universidad Estatal Politécnica de California en San Luis Obispo, Bugwood.org.

>Por Leslie Márquez

Si hay una palabra que describe al chinche de calabaza (Anasa tristis), es frustrante, según Hélène Doughty, la autora principal de un nuevo artículo descriptivo que aparece en el Journal of Integrated Pest Management.

Leslie Márquez

Un insecto problemático que se ha venido observando en los Estados Unidos desde hace más de un siglo, el insecto del calabacín sigue causando un daño considerable a los cultivos, en particular a la luz de la tendencia a abandonar los insecticidas convencionales en favor de estrategias más recientes, incluidos los enfoques orgánicos.

"Realmente estamos tratando de encontrar algunas respuestas, especialmente para los cultivadores orgánicos, pero es una plaga muy difícil de controlar", dijo Doughty, un especialista en investigación senior en el Centro de Investigación y Extensión Agrícola de Hampton Roads de Virginia Tech. "Definitivamente ha sido una plaga frustrante y un área de estudio frustrante."

Un problema importante con los bichos del calabacín es que pueden transmitir una infección bacteriana llamada enfermedad de la vid amarilla cucurbitácea. Esta enfermedad, que es más común en Oklahoma y Texas, ha comenzado a aparecer en otros estados del medio oeste y este de los Estados Unidos. Los bichos propagan las bacterias causantes de la enfermedad mientras se alimentan de plantas dentro del género Cucurbita. Los chinches del calabacín, especialmente como el calabacín y otras calabazas de verano, y las calabazas, y ocasionalmente pican pepinos, sandías y calabazas de invierno. Las plantas infectadas por bacterias experimentan un rápido amarillamiento y marchitamiento de las hojas, y su posterior declive.

Los agricultores han utilizado con éxito los llamados insecticidas de amplio espectro contra los chinches del calabacín durante décadas, pero muchos se están alejando ahora de esa práctica, en parte porque tales insecticidas matan no sólo a la plaga objetivo, sino también a muchos otros insectos, incluidos los beneficiosos. Los piretroides, por ejemplo, son insecticidas que no sólo eliminan a los chinches del calabacín, sino que también pueden destruir a los enemigos naturales de los áfidos, lo que permite que las poblaciones de áfidos se animen y causen sus propios problemas.

"Los cultivadores están tratando de utilizar productos químicos menos agresivos y están recurriendo al manejo integrado de plagas, lo que significa que están utilizando una variedad de técnicas diferentes que no sólo implican la pulverización de insecticidas. Esto se debe a la percepción pública, el costo, y simplemente tratando de ser más respetuosos con el medio ambiente", explicó.

"Afortunadamente, ningún programa de manejo de plagas se ha acercado aún a la eficacia de los insecticidas de amplio espectro contra las chinches del calabacín.

Trichopoda pennipes. Foto de Russ Ottens, Universidad de Georgia, Bugwood.org.

Investigadores han investigado cómo potenciar a los enemigos naturales de los bichos de calabaza. Uno de los que se observa a menudo es la mosca tachínida Trichopoda pennipes, que pone huevos en chinches de calabaza adultos. Los huevos eclosionan en larvas dentro del insecto y continúan viviendo allí hasta que pupan. Toma un tiempo para que Trichopoda pennipes mate a su anfitrión, para que el chinche de calabaza pueda seguir alimentándose. Cuando hablamos de un vector de enfermedades, eso es problemático, porque mientras el chinche de la calabaza continúe alimentándose, puede seguir transmitiendo la enfermedad", dijo Doughty. Otra táctica para combatir los chinches de la calabaza es limpiar el área alrededor de las plantas. Los escombros y la vegetación muerta pueden servir como refugio para los insectos, que les gusta esconderse en la oscuridad. Llevó esa idea un paso más allá en su investigación, probando si podía usar tablas de cubierta estratégicamente colocadas para alejar a los insectos adultos de las plantas, y luego regularmente voltear las tablas de cubierta para destruirlas manualmente.

"Para las pequeñas plantaciones, esto eventualmente reduciría la población en el campo, pero en escenarios grandes o de tamaño comercial con poblaciones de chinches del calabacín que son muy pesadas, probablemente no sea una buena estrategia", dijo.

Una opción adicional es usar cubiertas de hileras, que se instalan en la plantación para prevenir la colonización por los chinches del calabacín y luego se quitan en la floración para permitir una polinización adecuada. Esta opción mostró algunos resultados prometedores, en particular para los campos con una presión moderada", dijo. Una táctica exitosa pero drástica es cultivar algo que no sea calabaza, pepino o melones durante al menos un año hasta que el número de chinches del calabacín disminuya. Para aquellos cultivadores empedernidos que insisten en tener al menos algunos cultivos de Cucurbita , Doughty sugiere intentar un "cultivo trampa" de las variedades favoritas del insecto - por ejemplo, calabacín - junto a variedades menos sabrosas, como las sandías. Aquí, el cultivador está efectivamente atrayendo a los bichos hacia el calabacín, que actúa como una plantación de sacrificio para salvar la sandía.

"Por supuesto, no hay manera de usar esa estrategia si estás cultivando calabaza de verano, porque no hay nada más atractivo para los bichos del calabacín", añadió.

"Bajo una presión muy alta, será difícil utilizar cualquier otra estrategia aparte de la rotación de cultivos o el uso de insecticidas convencionales de amplio espectro", dijo. "Como Metcalf y otros escribieron en 1962, 'No hay una plaga más irritante del jardín que el chinche de la calabaza.'"

Lee más en:

- Chinche de la Calabaza (Hemiptera: Coreidae): Biología y Manejo en Cultivos de Cucurbitáceas

Leslie Márquez, PhD, enseña cursos de verano de biología de campo, escribe sobre ciencia, y dirige un sitio web educativo de identificación de insectos, www.knowyourinsects.org. Ella reside en el norte de Michigan.

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