Los cultivadores de cítricos y los fitomejoradores deben prestar atención a la descarga de cítricos para combatir la enfermedad del enverdecimiento de los cítricos

Los cultivadores de cítricos y los fitomejoradores deben prestar atención a la descarga de cítricos para combatir la enfermedad del enverdecimiento de los cítricos

16 de febrero de 2016

Por Eduardo Romero

Los científicos han encontrado una forma más eficiente de infectar árboles experimentales con la enfermedad del enverdecimiento de los cítricos, impulsando los esfuerzos para encontrar variedades de cítricos capaces de resistir la bacteria que causa la enfermedad. Al mismo tiempo, su investigación ha producido una ventaja inesperada: una nueva estrategia que los cultivadores pueden utilizar para proteger sus árboles contra los insectos que transmiten la enfermedad, que amenaza a las arboledas de todo el país.

Eduardo Romero

El momento en que los árboles son más vulnerables a la enfermedad del enverdecimiento de los cítricos - y por lo tanto el mejor momento para infectarlos y rociarlos en el campo - es durante el "enverdecimiento", una etapa de crecimiento desde la aparición de las hojas hasta que se expanden a tamaño completo, pero antes de que se vuelvan gruesas y correosas. Tal es la conclusión de las investigaciones de los científicos del USDA, que se describe en el Journal of Economic Entomology.

La enfermedad del enverdecimiento de los cítricos, también conocida como huanglongbing asiático (HLB), se propaga por el psílido asiático de los cítricos (Diaphorina citri). La enfermedad estropea las hojas, se encoge y convierte la fruta en amarga, y finalmente mata a los árboles. Hasta ahora incurable, le ha costado a la industria de los cítricos de Florida sólo 1.300 millones de dólares. De hecho, la USDA advierte que la HLB "amenaza la supervivencia de los cítricos de Florida y es una amenaza potencial para toda la industria de cítricos de EE.UU.". Los cultivadores que carecen de estrategias eficaces de control del HLB han recurrido a la eliminación de los árboles infectados con la esperanza de frenar su propagación. Por lo tanto, el descubrimiento de cualquier nueva arma contra él podría tener una profunda importancia económica.

HLB, causada por la bacteria Candidatus Liberibacter asiaticus (CLas), parece haber surgido en China a principios de 1900. Apareció en Florida en 2005 y desde entonces, junto con el psílido asiático de los cítricos, ha llegado a Texas y California. De color marrón moteado en el cuerpo y las alas, el psílido asiático de los cítricos pone sus huevos en las diminutas hojas plumosas que emergen de los capullos que se abren durante la etapa inicial del enjuague. Las ninfas y los adultos del psílido también se alimentan de las hojas, y recogen la bacteria de las plantas infectadas y la transmiten a otras

El ciclo reproductivo del psílido está estrechamente ligado al flush, según los autores, y también lo está la velocidad a la que los psílidos infectan los cítricos con la bacteria.

"Las tasas de transmisión de CLas se incrementan cuando el rubor de los cítricos está presente", escribieron.

Ya que los árboles son más vulnerables durante el rubor, es cuando los cultivadores deben montar los métodos de control más vigorosos. El documento lo dice de manera sucinta: "Los cítricos saludables deben ser protegidos de las infestaciones de ACP a lo largo de un flush."

Encontrar el nuevo enfoque para combatir el HLB fue fortuito, dijo el Dr. David Hall del Laboratorio de Investigación Hortícola de EE.UU., quien presentó sus hallazgos a los cultivadores de cítricos de Florida a finales de enero de 2016. Él y sus colegas están a la vanguardia de un esfuerzo del USDA para identificar y desarrollar cepas de cítricos que resistan la enfermedad. Incluso ha aparecido en las noticias de la televisión nacional de la NBC para hablar de HLB.

La planta de la izquierda tiene un pequeño y joven rubor hacia el centro. La planta de la derecha tiene hojas completamente expandidas, suaves, de color verde claro en la parte superior. Ambas plantas tienen hojas maduras de color verde oscuro abajo. Foto de David Hall.

"Estábamos buscando la mejor manera de probar las variedades para la susceptibilidad", dijo.

Para ello, los investigadores necesitan un método eficiente de infectar las plantas experimentales con la enfermedad, porque no es un hecho que la infección siempre tendrá lugar. Cuantas más plantas en una muestra experimental puedan ser infectadas, mejor será la resistencia que se pueda medir.

"Estamos tratando de entender la transmisión de la enfermedad por el psílido para aumentar nuestro éxito en la infección de las plantas", dijo Hall.

Los árboles pueden ser infectados con HLB a mano a través del injerto de los brotes infectados. Pero en lugar de un procedimiento tan intensivo en mano de obra, Hall y su equipo optaron por dejar que los psílidos hicieran el trabajo por ellos, imitando a la naturaleza en el proceso.

Desde que el psílido pone sus huevos en las hojas emergentes, Hall y sus socios decidieron ver si el rubor jugaba un papel en la transmisión de la enfermedad y si tendría un impacto en la infección experimental.

"En realidad pensé que no importaría si el rubor estaba presente", dijo Hall. "Pero estaba equivocado. Ahora sabemos que nuestro éxito en la infección de las plantas será mucho mejor si hay rubor". "Mucho mejor, los resultados de los experimentos indican. El porcentaje de plántulas con rubor que desarrollaron HLB después de la exposición a los psílidos infectados fue mucho más alto que el de un grupo de control que no estaba en rubor. Los resultados de un experimento fueron particularmente vívidos. Entre el 77 y el 97 por ciento de una cepa, un portainjertos híbrido, estaba infectado en comparación con sólo el 40 por ciento del grupo de control.

Los investigadores simularon los niveles de rubor podando los árboles, con los que estaban en la etapa más vieja de rubor podados primero y los que estaban en la etapa más joven dos semanas después. Se utilizó un grupo de árboles sin descarga para la comparación. Después de una semana de exposición a los psílidos, los árboles crecieron durante seis meses y luego fueron evaluados por HLB. Un segundo experimento similar con naranjos dulces de Valencia dio como resultado una tasa de infección del 23 por ciento durante el brote joven, del 80 por ciento durante el brote viejo, y sólo del tres por ciento cuando los árboles no estaban en brote. En general, los científicos llegaron a la conclusión de que no sólo los cultivadores deben proteger los árboles durante un brote, sino que el brote más antiguo promueve la mayor tasa de infección.

Al final, dijo Hall, si el objetivo es infectar los cítricos o proteger de HLB, un brote vence a todos.

Lea más at:

- Las tasas de transmisión de 'Ca. Liberibacter asiaticus' por el Psílido Asiático de los Cítricos están mejoradas por la presencia y la etapa de desarrollo del Rubor Cítrico

Eduardo Romero es un periodista, autor y naturalista que ha estado escribiendo por más de medio siglo. Su último libro se llama Osos en el patio trasero: Grandes animales, suburbios dispersos y la nueva jungla urbana (Countryman Press, junio de 2014). Sus asignaciones lo han llevado alrededor del mundo. Se especializa en naturaleza, ciencia, temas de conservación y aplicación de la ley. Antiguo conservador de la Sociedad Zoológica de Nueva York, y ahora de la Sociedad de Conservación de la Vida Silvestre, puede ser el único hombre mordido por un coatí en la Calle 57 de Manhattan.

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