Los escarabajos enterradores son parte de la tripulaci贸n de limpieza de la naturaleza

Los escarabajos enterradores son parte de la tripulaci贸n de limpieza de la naturaleza

9 de agosto de 2016

>Por Kevin Fern谩ndez

Ciertas especies de insectos, junto con especies de vertebrados carro帽eros, hongos y bacterias, son miembros del equipo de limpieza de la naturaleza. Estas entidades descomponen la materia org谩nica desde la complejidad a la simplicidad, convirti茅ndola en nutrientes para las plantas, completando as铆 un ciclo de vida, muerte y decadencia.

Nicrophorus. Hay alrededor de 70 especies diferentes, y se encuentran a lo largo de las Am茅ricas, el norte de 脕frica, Europa y Asia.

Estos son escarabajos grandes. El m谩s grande, el escarabajo enterrador americano (Nicrophorus americanus) puede tener hasta 4 cm de largo. La mayor铆a de los escarabajos enterradores son de color negro brillante con manchas brillantes de rojo, naranja y amarillo en los elitros (cajas de las alas), el t贸rax, la cara y las puntas de las antenas.

Un escarabajo enterrador puede detectar el olor de un animal muerto por medio de quimiosensores en sus antenas. Si uno o m谩s escarabajos enterradores encuentran un peque帽o cad谩ver, lo preparan para la comida de sus cr铆as.

Una vez en el cad谩ver, un escarabajo espera a que lleguen m谩s escarabajos. Los machos emiten una feromona para atraer a las hembras. Una sola hembra fecundada puede hacer las tareas dom茅sticas por s铆 sola o con un macho. Si varios escarabajos son atra铆dos por el cad谩ver, se pelean, siendo los m谩s grandes escarabajos macho y hembra los ganadores. Ser谩n los padres de una nueva generaci贸n. Esta cooperaci贸n macho-hembra, fuera de los insectos comunales, es extremadamente rara en el mundo de los invertebrados. La mayor铆a de los invertebrados producen un gran n煤mero de cr铆as con la esperanza de que unos pocos sobrevivan hasta la edad adulta. Al proteger una fuente de alimento segura, el cad谩ver, los padres se aseguran de que muchas cr铆as sobrevivan. Una vez establecido, los escarabajos preparan el cad谩ver para la alimentaci贸n de las larvas. Cortan todo el pelo o plumas, que usar谩n para forrar una fosa, luego enrollan el cad谩ver en una peque帽a y limpia bola, mientras simult谩neamente cavan debajo de ella, hundiendo lentamente el cad谩ver en la tierra. Toda la operaci贸n, incluyendo la remoci贸n del pelaje o las plumas y el entierro del cad谩ver, toma alrededor de 12 a 18 horas. En la cripta, los escarabajos cubren el cad谩ver con secreciones de las gl谩ndulas orales y anales, incluyendo p茅ptidos y microbios antimicrobianos. Estos retardan el crecimiento de los mohos del suelo y las bacterias que pueden desarrollarse en el cad谩ver, lo que retrasa la descomposici贸n. Tambi茅n disminuye el olor, por lo que otros carro帽eros y escarabajos enterradores no son atra铆dos por el cad谩ver.

La poblaci贸n se produce durante la actividad de enterramiento. La hembra excava una peque帽a c谩mara subterr谩nea y cerca del cad谩ver y pone unos 30 huevos all铆. Estos eclosionan en unos cuatro d铆as, despu茅s de lo cual se retuercen hacia el cad谩ver y comienzan a alimentarse. Ambos padres tambi茅n alimentan a las larvas con comida regurgitada que han comido del cad谩ver. Las larvas suplican esta comida acariciando las mand铆bulas de la hembra. Se cree que las larvas llevan sustancias antimicrobianas en sus heces. Los escarabajos enterradores adultos monitorean la poblaci贸n de cr铆as, y pueden matar cualquier cosa que consideren superflua. Esto asegura que las larvas obtengan suficiente comida. Las larvas tardan de ocho a nueve d铆as en madurar, y para entonces el cuerpo se reduce a huesos. Luego se meten en el suelo alrededor del nido y pupan, emergiendo en forma adulta despu茅s de 48 a 60 d铆as. Despu茅s de emerger, los escarabajos j贸venes se alimentan de insectos y carro帽a, y se vuelven inactivos en invierno.

Estudios de campo y de laboratorio han demostrado que en algunos casos la principal funci贸n del padre es proteger a la cr铆a y al cad谩ver de la intrusi贸n de miembros de su propia especie. Un intruso macho puede matar al macho del nido y a las larvas, y luego aparearse con la hembra para producir su propia descendencia. Por el contrario, una hembra intrusa puede matar a la hembra del nido y a la cr铆a, y luego aparearse con el macho del nido.

Dr. Stephen Trumbo es un especialista en comportamiento animal del Departamento de Ecolog铆a y Biolog铆a Evolutiva de la Universidad de Connecticut. 脡l y su equipo estudian el enterramiento de escarabajos en el campo y en el laboratorio. En este 煤ltimo, los escarabajos prosperan en trozos de h铆gado de pollo crudo. "Tenemos 100 pares de varias especies en el laboratorio. No podemos hacer eso con otras especies. Tenemos preguntas sobre la fisiolog铆a y las hormonas". Trumbo utiliza la din谩mica de las poblaciones de escarabajos enterradores para estudiar el proceso de envejecimiento de los escarabajos enterradores; las hormonas juveniles, que tienen muchas funciones en el estilo de vida y el comportamiento reproductivo de los escarabajos; la microbiolog铆a de los cad谩veres enterrados por los escarabajos; su cuidado parental; y los h谩bitos de Nicrophorus pustulatus, que es una excepci贸n al m茅todo de alimentaci贸n de los cad谩veres, ya que se alimenta de los huevos de la serpiente rata negra (Elaphe obsoleta).

"El envejecimiento afecta al esfuerzo reproductivo en muchos organismos", dijo el Dr. Trumbo. "Al enterrar escarabajos, encontramos que los adultos m谩s j贸venes eran menos propensos a iniciar la reproducci贸n o a luchar por una oportunidad de reproducci贸n, pero una vez que ten铆an larvas que cuidar, eran tan capaces como los padres mayores de cuidar a sus cr铆as y corr铆an los mismos riesgos para defenderlas. "Las hormonas juveniles, que son comunes entre las especies de insectos, alcanzan su m谩ximo nivel en el enterramiento de escarabajos justo antes de la puesta de huevos, y de nuevo durante la etapa parental temprana.

"La hormona juvenil ha sido un enigma en el enterramiento de escarabajos", dijo Trumbo. "El segundo pico en la hormona juvenil corresponde a la etapa temprana del cuidado parental cuando los padres alimentan activamente a sus cr铆as y mantienen una alta tasa metab贸lica. Estas correlaciones son intrigantes pero a煤n no sabemos el papel principal de JH durante el cuidado. Tanto en los hombres como en las mujeres hay un pico inicial de JH despu茅s de que se descubre un cad谩ver. En parejas, hay un segundo pico m谩s alto de JH en la madre al comienzo del cuidado parental activo. En las primeras 48 horas despu茅s de la eclosi贸n, las larvas est谩n en el cad谩ver y comienzan a ser alimentadas por los padres. El progenitor masculino no muestra tanto un segundo pico. Sin embargo, si se retira al padre hembra para que el padre macho se cuide solo, se alimenta m谩s de las cr铆as, se quedar谩 m谩s tiempo con la cr铆a y tendr谩 un pico parental mucho m谩s notable en la hormona juvenil. El cuidado de los padres es un tema complejo. Sol铆amos ver el cuidado parental en los insectos como algo sencillo, con una funci贸n primaria. El trabajo sobre el enterramiento de escarabajos y otros insectos cuidadores ha revelado que el cuidado a menudo tiene muchos mecanismos que se ocupan de muchas funciones, y la inversi贸n en estos diferentes mecanismos puede ser ajustada sutilmente a las necesidades del momento."

Este art铆culo puede haberte asqueado un poco, pero alguien debe limpiar los desastres de la naturaleza, incluyendo la carro帽a. De lo contrario, habr铆a montones de criaturas muertas por todas partes. Deber铆amos estar agradecidos por los valiosos servicios prestados al enterrar escarabajos.

>> fuerte>Kevin Fern谩ndez es un escritor cient铆fico independiente que vive en Connecticut. Ha publicado en peri贸dicos, enciclopedias y en l铆nea.

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