Los expertos en termitas intentan resolver los casos de resfriados taxon贸micos

Los expertos en termitas intentan resolver los casos de resfriados taxon贸micos

22 de diciembre de 2015

Reproductores, soldados y trabajadores de Coptotermes gestroi. Foto de Rudolf H. Scheffrahn.

Por Richard Levine

Coptotermes es uno de los g茅neros de termitas m谩s destructivos econ贸micamente, e incluye a la termita subterr谩nea formosa (Coptotermes formosanus). Durante a帽os, los taxonomistas han luchado con una larga lista de especies descritas en todo el mundo. Como algunas especies fueron descritas varias veces, los nombres de las especies se eliminaron gradualmente de la lista, que se redujo a s贸lo 69 especies v谩lidas dentro del g茅nero a partir de 2013. Sin embargo, algunos investigadores de termitas piensan que muchos nombres todav铆a no representan un tax贸n biol贸gico v谩lido.

Entomolog铆a Sistem谩tica.

En los 煤ltimos 150 a帽os, se han descrito m谩s de 140 especies de termitas Coptotermes. Sin embargo, muchas fueron descritas hace mucho tiempo y no han sido vistas desde entonces. Algunos espec铆menes no son f谩cilmente accesibles, y a veces no hay espec铆menes utilizables en las colecciones de los museos para estudiarlos. Otro problema es el hecho de que las termitas Coptotermes - incluso los individuos de la misma especie - tienen altos niveles de plasticidad morfol贸gica de casta. Es una forma elegante de decir que no siempre se parecen entre s铆. De hecho, seg煤n uno de los autores, el Dr. Thomas Chouvenc del Centro de Investigaci贸n y Educaci贸n de Ft. Lauderdale de la Universidad de Florida, "A veces hay m谩s variabilidad dentro de una misma colonia que entre las especies", lo que puede haber causado que en el pasado los entom贸logos pensaran err贸neamente que estaban viendo m煤ltiples especies en lugar de una sola.

Finalmente, existe la posibilidad de que dos o m谩s entom贸logos hayan descrito la misma especie sin saberlo, y les hayan asignado dos nombres diferentes. Esto ocurre mucho en la entomolog铆a, y los taxonomistas han desarrollado una forma de tratar con ello "sinonimizando" los nombres. En otras palabras, despu茅s de verificar que las dos especies son efectivamente una misma, eligen el nombre m谩s v谩lido (a menudo es el m谩s antiguo) y lo denominan el nombre cient铆fico oficial, mientras que el otro nombre se conoce entonces como sin贸nimo. As铆 es como las m谩s de 140 especies de termitas Coptotermes que se describieron en los 煤ltimos 150 a帽os se redujeron a s贸lo 69 especies en 2013.

Para hacer una sinonimia formal, hay una lista de reglas que deben seguirse. En resumen, es necesario tener los espec铆menes originales y se necesita evidencia cient铆fica s贸lida para demostrar que la especie X y la especie Y son en realidad lo mismo. Sin embargo, eso es imposible en muchos casos donde los espec铆menes no existen, no son utilizables o no son accesibles.

Esto crea un triste dilema. Muchos nombres deber铆an ser eliminados de la lista de especies "v谩lidas" dentro de un g茅nero, pero debido a las estrictas reglas de la taxonom铆a, es imposible hacer realmente una sinonimizaci贸n formal. Esto resulta en cientos (o incluso miles) de lo que el Dr. Chouvenc se refiere como "casos fr铆os taxon贸micos". 驴C贸mo redujeron los investigadores el n煤mero de especies Coptotermes de 69 a s贸lo 21?

Ah铆 es donde las cosas comienzan a ponerse interesantes. En lugar de centrarse en las reglas taxon贸micas de la sinonimia, los investigadores decidieron hacer una peque帽a lista de especies verificadas y v谩lidas.

"Debido a que no podemos acceder a muchas de las especies tipo, y debido a que algunos de los nombres no se han utilizado durante d茅cadas, algunos de estos nombres se volvieron muy sospechosos, especialmente con el advenimiento de la biolog铆a molecular", dijo el Dr. Chouvenc. "Debido a las reglas, no podemos formalmente 'matar' un nombre de especie simplemente diciendo 'creemos que esto es s贸lo un sin贸nimo de la especie X'. Eso es un gran no-no. En su lugar, nos reunimos como una comunidad de expertos en termitas y reunimos toda la literatura, el conocimiento personal y las opiniones de todas las especies en las que trabajamos respectivamente. Con tal perspicacia, se hizo m谩s y m谩s obvio que algunos nombres son sin贸nimos de especies conocidas, pero no podemos realmente completar un proceso de sinonimizaci贸n formal, caso por caso. As铆 que llegamos a un consenso de que 21 nombres representan una especie determinada. Para todos los dem谩s, no lo sabemos, pero es MUY probable que sean sin贸nimos de una de las 21 especies que creemos que son v谩lidas. "

Seguir las reglas taxon贸micas formales ser铆a casi imposible, as铆 que los investigadores b谩sicamente acordaron tratar de limpiar el desorden lo mejor posible.

Todos los 31 autores contribuyeron a la redacci贸n, y se necesitaron m谩s de 50 versiones del manuscrito antes de que pudieran llegar a un consenso aceptable. Cuando se le pregunt贸 si este enfoque podr铆a aplicarse tambi茅n a otros grupos de insectos, el Dr. Chouvenc dijo, "Esperamos que el enfoque del consorcio pueda ser un modelo para que la comunidad cient铆fica aborde los casos taxon贸micos dif铆ciles como un grupo y no como un duelo de investigadores. Creemos que el consenso alcanzado por el consorcio puede servir como una hoja de ruta para proporcionar un fuerte incentivo para resolver controversias dentro del g茅nero Coptotermes en un plazo previsible, y en 煤ltima instancia, este enfoque podr铆a aplicarse a otros importantes g茅neros de insectos". "

" Leer m谩s en:

- Revisando Coptotermes (Isoptera: Rhinotermitidae): un mapa taxon贸mico global para la validez de las especies y la distribuci贸n de un g茅nero de termitas subterr谩neas econ贸micamente importante

Richard Levine es Gerente del Programa de Comunicaciones de la Sociedad Entomol贸gica de Am茅rica y editor del Blog Entomology Today.

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