Los investigadores determinan el verdadero olor de la hormiga doméstica olorosa

Los investigadores determinan el verdadero olor de la hormiga doméstica olorosa

8 de junio de 2015

La hormiga doméstica olorosa, Tapinoma sessile. Foto de April Nobile de www.AntWeb.org.

>Por Matt Shipman

Si usted vive en los Estados Unidos, probablemente ha visto una hormiga doméstica olorosa (Tapinoma sessile) - una de las hormigas más comunes del país. Y por más de 50 años han sido descritas como que huelen a coco podrido. Pero Clint Penick cree que huelen a queso azul, y lo ha demostrado en un artículo en American Entomologist llamado "El verdadero olor de la hormiga doméstica olorosa"

Matt Shipman

Penick es un investigador postdoctoral en la Universidad Estatal de Carolina del Norte. La mayoría de su trabajo gira en torno a las hormigas, y durante años ha estado fascinado por el hecho de que se pueden identificar algunas especies de hormigas por el olor - como T. sessile.

En la escuela de posgrado escuchó que T. sessile olía a coco podrido. Pero, sin saber a qué olía el coco podrido, no tenía ni idea de lo que eso significaba. Y, desde que fue a la escuela de posgrado en el árido suroeste (donde los T. sésiles son raros), no tuvo oportunidad de averiguarlo.

Pero después de la escuela de posgrado se mudó a Carolina del Norte, donde los T. sésiles son comunes. Y cuando encontró algo de T. sésil en su propio patio trasero, se mudó para olerlo. Queso azul. No es coco en absoluto.

Así que, siendo un científico, Penick decidió hacer un experimento.

En el evento anual del BugFest celebrado en el Museo de Ciencias Naturales de Carolina del Norte, Penick hizo una encuesta. Le pidió a cientos de personas que olieran T. sésil y llenaran una encuesta sobre cómo pensaban que olían las hormigas.

¿El ganador? Queso azul.

Y aquí es donde la ciencia realmente entra.

Para ver si T. sésil realmente olía a queso azul, Penick se puso en contacto con su amigo Adrian Smith, un postdoctorado que estudia la comunicación química en insectos sociales en la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign.

Resulta que los olores del queso azul y T. sésil son ambos causados por la misma clase de químicos, llamados cetonas de metilo. El olor del coco no estaba relacionado en absoluto.

Entonces Penick intentó una cosa más: enterró el coco en su patio.

Cuando desenterró el coco una semana después, estaba cubierto de un moho azul y olía exactamente como ... queso azul. Cuando lo probaron, Penick y Smith aprendieron que el moho Penicillium en el coco produce las mismas cetonas de metilo que se encuentran en el queso azul.

"Esto fue algo que Adrian y yo hicimos por diversión - no es algo en lo que gastamos el dinero de los impuestos", dijo Penick. "Pero aunque esto comenzó como una broma, tenemos algunos hallazgos interesantes. Por un lado, hemos aprendido algo nuevo sobre una de las especies de plagas domésticas más comunes en los Estados Unidos, y es algo que la gente puede utilizar para describir la especie a los propietarios, estudiantes y entomólogos. Pero también aprendimos que los moldes de T. sessile y de Penicillium están produciendo estas cetonas metílicas similares. ¿Por qué? Creemos que puede tener propiedades antimicrobianas beneficiosas, pero eso queda por explorar."

Lee más en:

- El Verdadero Olor de la Casa Olorosa Ant

Matt Shipman es un escritor científico y oficial de información pública de la Universidad Estatal de Carolina del Norte. Es el autor del Manual para oficiales de información pública científica (University of Chicago Press, 2015) y un autor contribuyente a La Guía Completa de Blogging Científico (Yale University Press, 2015). Sígalo en Twitter en @ShipLives. Este post también aparece en el blog de investigación del Estado de Carolina del Norte,The Abstract.

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