Los machos de la araña viuda negra destruyen las telarañas de las hembras para disuadir a los rivales

Los machos de la araña viuda negra destruyen las telarañas de las hembras para disuadir a los rivales

14 de julio de 2015

Comportamiento animal muestra que este comportamiento de destrucción del hogar disuade a los machos rivales, haciendo la telaraña de la hembra menos atractiva para ellos.

Sorprendentemente, a las hembras no parece importarles la destrucción. Los autores del estudio, de la Universidad Simon Fraser en Canadá, dicen que el comportamiento de los machos podría proteger a la hembra del acoso, permitiéndole seguir con la crianza.

La araña viuda negra occidental, Latrodectus hesperus, es nativa del oeste de Norteamérica. La hembra de la viuda negra mide alrededor de 15mm de largo y es negra, con una marca distintiva en forma de reloj de arena rojo en el abdomen. El macho es mucho más pequeño, con un color bronceado más claro y un abdomen rayado. Las viudas negras construyen telarañas desordenadas, que utilizan para comunicarse a través de vibraciones y feromonas.

"Las feromonas de seda que las viudas negras hembras producen son como anuncios personales basados en el olor", dijo Catherine Scott, autora principal del estudio. "Una bocanada de feromona puede decirle a un macho la edad, la historia de apareamiento e incluso el nivel de hambre de la hembra. Estos complejos mensajes químicos son sólo una parte del sistema de comunicación de las arañas, y la reducción de la telaraña es un comportamiento fascinante que permite a un macho interferir con el mensaje de una hembra."

La competencia por las hembras es feroz: hasta 40 pretendientes masculinos pueden llegar a la telaraña de una hembra en una noche. Debido a esto, los machos han desarrollado formas de defenderse de la competencia, como proteger a las hembras y aplicar tapones de apareamiento. El nuevo estudio muestra por primera vez en la naturaleza que destruir la telaraña de la hembra es uno de esos comportamientos, ya que hace que la telaraña, y por lo tanto la hembra, sea menos atractiva para otros machos. Los investigadores dejaron que las hembras de la viuda negra occidental construyeran telarañas en jaulas en el laboratorio en el curso de una semana, y luego llevaron esas jaulas a una playa en la isla de Vancouver donde las arañas se encuentran naturalmente. Sacaron a las hembras de las telarañas y compararon el número de machos salvajes que llegaron a las jaulas que contenían tres tipos diferentes de telarañas: telarañas intactas, telarañas con cerca de la mitad de la seda cortada y atada por los machos, y telarañas de las cuales la mitad de la seda fue cortada con tijeras y removida. El objetivo era ver si la eliminación de la mitad de la seda cargada de feromonas era lo que hacía las telarañas menos atractivas, o si envolver las secciones destruidas en la seda de los machos era también importante.

Los resultados mostraron que las telarañas de la hembra eran altamente atractivas: en las primeras seis horas, algunas telarañas intactas habían atraído a más de 10 machos. Las telarañas que habían sido reducidas por las arañas macho atrajeron sólo un tercio de los machos que las telarañas intactas, mostrando que la reducción de las telarañas hace que la telaraña sea menos atractiva y reduce la competencia. Y las telarañas que los investigadores redujeron fueron tan atractivas como las intactas, sugiriendo que es más complejo que sólo reducir la superficie de la telaraña.

"Lo que sea que los machos estén haciendo durante la reducción de la telaraña es mucho más efectivo que simplemente reducir la cantidad de seda a la mitad", dijo Catherine. "Una posibilidad es que la feromona femenina se concentre en ciertas áreas de la telaraña, y los machos estén agrupando esas secciones específicas con seda, lo que impide que la feromona sea liberada. Los machos también podrían estar agregando sus propias feromonas, que los machos rivales evitan. No encontramos evidencia de una feromona masculina de la seda en estos experimentos, pero es definitivamente algo que queremos investigar más a fondo. Puede parecer extraño que las viudas negras femeninas toleren la destrucción de sus telarañas; generalmente permanecen pasivas durante la reducción de la telaraña. Esto podría ser porque el comportamiento es útil para las hembras, dicen los investigadores. Una hembra sólo necesita aparearse una vez para que todos sus huevos sean fertilizados, pero una telaraña intacta seguirá enviando señales de feromonas atractivas a sus potenciales parejas durante otra semana. La reducción de la telaraña podría en realidad salvar a la hembra de ser acosada.

"El cortejo en las viudas negras es un asunto de horas de duración, por lo que varios machos adicionales pueden llegar a una telaraña antes de que el primer macho se las arregle para copular", dijo Catherine. "Al reducir la telaraña, el macho no sólo reduce sus posibilidades de competir con otros machos, sino que también podría estar haciéndole un favor a la hembra. La reducción de la telaraña puede estar dándole la oportunidad de reconstruir su telaraña sin feromonas y continuar con la reproducción, en lugar de perder tiempo y energía ahuyentando un desfile de pretendientes masculinos redundantes. "La reducción de la telaraña al cortejar a los machos de las viudas negras hace que las telarañas de las hembras que emiten feromonas sean menos atractivas para los machos rivales".

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