Los saltamontes de la patata llegan antes debido al cambio climático

Los saltamontes de la patata llegan antes debido al cambio climático

9 de junio de 2015

La saltamontes de patata (Empoasca fabae). Pintura de Art Cushman, Laboratorio de Entomología Sistemática del USDA, Bugwood.org.

La saltamontes (Empoasca fabae) es un pequeño insecto - apenas la mitad del tamaño de un grano de arroz - con un color verde lima brillante que le ayuda a mezclarse con las hojas de la planta. A pesar de su modesta apariencia, esta pequeña plaga causa grandes dolores de cabeza a los agricultores de la mitad este de los Estados Unidos. Al alimentarse vorazmente de muchos cultivos, incluyendo papas, habichuelas verdes y alfalfa, la saltamontes migratoria de la papa causa incalculables millones de dólares en daños cada año.

Ahora, un estudio realizado por entomólogos de la Universidad de Maryland y el Queens College de la Universidad de la Ciudad de Nueva York sugiere que el calentamiento climático podría estar empeorando este problema. Utilizando datos que abarcan más de seis décadas, el equipo encontró que las saltamontes de la patata llegan un promedio de 10 días antes que a principios de los años 50, y sus infestaciones son más severas en los años más cálidos. Estos efectos corresponden a un aumento general en años con temperaturas más cálidas que el promedio durante el mismo período de tiempo. Los resultados se publicaron en la revista PLOS ONE.

"La chicharrita de la patata es una plaga importante en este país, que abarca múltiples cultivos en una gran superficie. La escala de influencia es enorme", dijo Dilip Venugopal, investigador asociado en entomología en la UMD y co-autor principal del estudio. "Nuestros resultados indican que los sistemas agrícolas deben prepararse para los efectos del cambio climático en las plagas migratorias. La llegada temprana es sólo uno de los muchos factores para los que necesitamos estar preparados."

La saltamontes de la patata ataca a una amplia variedad de especies de plantas, no sólo a las plantas de patata que llevan su nombre. Tienen un gusto particular por la alfalfa, que es un importante cultivo forrajero para el ganado. En Vermont, se sabe que van tras las plantas de lúpulo, causando problemas a la famosa industria cervecera artesanal de ese estado. Incluso se alimentan de plantas no agrícolas, como los arces rojos. En total, causan daño a más de 200 especies de plantas en su considerablemente amplio rango.

La estrategia de alimentación del insecto es lo suficientemente sutil como para evitar la detección al principio. Al perforar las hojas y los tallos de una planta con sus bocas, los saltamontes se alimentan de la savia y de otros líquidos en su interior. La saliva de la saltamontes también contiene una toxina que puede causar sequedad, rizado y pudrición de los tejidos de la planta, lo que resulta en un síndrome característico conocido como "quemadura de saltamontes"."

"Las fechas de llegada más tempranas hacen que sea particularmente importante para los agricultores salir temprano en la temporada y buscar saltamontes", dijo William Lamp, profesor asociado de entomología en la UMD y coautor del estudio. "Son diminutos, volátiles y muy difíciles de ver. No te das cuenta de que están ahí hasta que ves el daño en las plantas, que puede tardar hasta una semana en manifestarse". Para entonces es demasiado tarde."

El estudio integró datos sobre las fechas de llegada de los saltamontes y la severidad de la infestación de una variedad de fuentes, incluyendo informes de programas de extensión agrícola a nivel estatal y estudios científicos publicados. Los investigadores compararon estos datos con los datos de temperatura del Centro Nacional de Datos Climáticos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. Además de las fechas de llegada más tempranas, los datos del saltamontes también muestran que los años con temperaturas más cálidas que el promedio también tuvieron las infestaciones más severas.

"Los registros históricos sobre plagas agrícolas son una mina de oro, que fue posible gracias a décadas de arduo trabajo del personal de investigación y extensión agrícola que recolecta estos datos", dijo Venugopal. "Ha habido una disminución en la actividad de recolección de datos durante la última década, y nos encantaría ver un esfuerzo para aumentarla nuevamente".

"Los investigadores señalan que la chicharrita de la papa es sólo una de las muchas especies de plagas migratorias que probablemente cambien sus hábitos de migración y alimentación en respuesta al calentamiento climático.

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