María Sybilla Merian, la madre de la entomología

María Sybilla Merian, la madre de la entomología

26 de febrero de 2015

Esta es la cuarta parte de una serie de cinco partes sobre Famosas Mujeres Entomólogas, en honor al 32º Festival Anual de Cine del Miedo a los Insectos (28 de febrero de 2015), cuyo tema es Mujeres Entomólogas. (Parte Uno, Parte Dos, Parte Tres, Parte 5)

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</Como fue el caso de muchas mujeres artistas del siglo XVII, Maria Sibylla Merian nació y se crió en una familia de artistas. Nació en 1647 en Frankfurt, Alemania, de Johanna Sibylla Heim y el grabador y editor Mathias Merian el Viejo. Cuando tenía tres años, su padre falleció y su madre Johanna pronto se volvió a casar con el pintor de bodegones Jacob Marrel. Los autores han especulado que el entorno artístico en el que fue criada puede haberla animado a perfeccionar su técnica ilustrativa, su habilidad y su atención por los detalles.

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<A pesar de este entorno, María no pudo viajar como los estudiantes varones que aprendieron con su padrastro, uno de ellos fue Johann Andreas Graff, que más tarde se convirtió en su marido. En su lugar, trabajó con lo que tenía. Comenzó dibujando los gusanos de seda que se alimentaban de la morera en su patio. A través de una aguda observación, aprendió que estos gusanos de seda y otras orugas se convertían en polillas y mariposas, y comenzó a coleccionar tantas como pudo para ver en qué tipo de polillas o mariposas se convertirían.

No pasó mucho tiempo para que la dedicación de María a la representación y descripción de la metamorfosis de los insectos se convirtiera en una carrera. A la edad de 28 años, publicó su primer libro de ilustraciones y luego produjo tres libros más en los siguientes cuatro años.

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Una ilustración de Maria Sybilla Merian's Metamorphosis Insectorum Surinamensium. Una razón por la que sus trabajos fueron tan revolucionarios es que dibujó a sus sujetos mientras estaban vivos en sus ambientes naturales. Mientras que Francis Bacon había llamado la atención sobre la importancia de la observación y la experimentación en la búsqueda del conocimiento unas décadas antes, la práctica de la época de María era que los naturalistas describieran los especímenes que estaban muertos, exhibidos y recogidos. Debido a esto, no se sabía mucho sobre cómo se producía la metamorfosis de los insectos hasta los trabajos de María. Ella fue también uno de los primeros naturalistas en enfatizar la ecología del organismo dibujándolos en sus plantas huéspedes, e incluso dibujando el tipo de daño que dejaron atrás.

Dos otras cosas que hicieron a Maria Sibylla Merian tan excepcional son las circunstancias y el viaje que la llevaron a su trabajo más innovador, Metamorphosis Insectorum Surinamensium (Metamorfosis de los insectos de Surinam). En 1699 la ciudad de Amsterdam, donde había vivido durante ocho años, ofreció a María una beca para viajar a Surinam con su hija menor. El patrocinio gubernamental de una mujer era inaudito en ese momento, y los naturalistas rara vez iban a expediciones alrededor del mundo para estudiar. También tenía 52 años y se había mantenido económicamente durante varios años (se había divorciado de su marido años antes). Pasó dos años en Surinam documentando la vida de los insectos y las plantas de allí, y más tarde Carl Linnaeus incluso usó algunos de sus dibujos para clasificar nuevas especies.

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La autora, Michelle Duennes, en la Biblioteca de Libros Raros y Manuscritos de la Universidad de Illinois con el libro de Maria Sibylla Merian Metamorfosis de los Insectos de Surinam.

Sin embargo, debido a su falta de educación formal y su género, sus sucesores dudaron en citarla y su trabajo cayó en la oscuridad durante décadas. Su trabajo fue redescubierto en el siglo XX y le trajo suficiente fama póstuma como para que su retrato fuera colocado en los 500 marcos alemanes. Como entomólogo y aficionado a la historia del arte, me avergüenzo de que la primera vez que supe de Maria Sybilla Merian fue durante mi clase de fisiología de insectos en la escuela de postgrado. Sabía de sus magníficas ilustraciones, pero no de la mujer revolucionaria detrás de las obras hasta que hablamos de ella en clase. Desde entonces he desarrollado una fascinación por ella. En mi tiempo libre he visitado la Biblioteca de Libros Raros y Manuscritos de la Universidad de Illinois para traducir su copia original de Metamorphosis Insectorum Surinamensium del latín al inglés. Tengo un fuerte deseo de construir una conexión con esta importante mujer en la historia de la entomología porque estoy totalmente inspirado por su rechazo a las normas sociales y científicas en su inquebrantable y apasionada búsqueda del conocimiento sobre el mundo natural.

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Un billete de 500 marcos alemanes, con la semejanza de Maria Sybilla Merian.

Lee más en:

- Chrysalis, Maria Sibylla Merian y los secretos de la metamorfosis de Kim Todd

- Mujeres en los márgenes: Tres Vidas del Siglo XVII por Natalie Zemon Davis

Michelle Duennes es candidata al doctorado en el Departamento de Entomología de la Universidad de Illinois. Está llevando a cabo su investigación de tesis sobre la evolución y la conservación de los abejorros en las montañas de México y América Central y es la coordinadora del evento de la Semana Nacional de Polinizadores en Champaign-Urbana. También le apasiona enseñar a la gente sobre la evolución, los insectos y la importancia de los polinizadores para la agricultura. En su tiempo libre juega al roller derby para las Twin City Derby Girls bajo el seudónimo de Polly Nator. Síganla en Twitter en @Polly_Nator.

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