Panamá considera la esterilización de los mosquitos para combatir el dengue

Panamá considera la esterilización de los mosquitos para combatir el dengue

28 de enero de 2014

Semanas después de que el Ministro de Salud de Panamá, Javier Díaz, declarara que el país estaba experimentando una "epidemia de dengue", Panamá aprobó la evaluación de una novedosa herramienta para combatir el mosquito del dengue. Se trata de la cría masiva de un gran número de mosquitos machos modificados genéticamente para que sus crías no puedan reproducirse, lo que reduce la población.

Panamá colabora con Oxitec, una empresa británica que actualmente espera la aprobación de las autoridades españolas para utilizar la misma técnica en España para controlar la mosca del olivo.

Oxitec se ha basado en la Técnica de Insectos Estériles (SIT), que se ha utilizado durante más de 50 años en los Estados Unidos según el Organismo Internacional de Energía Atómica. Usando la SIT, los machos han sido tradicionalmente esterilizados al ser expuestos a la radiación. Sin embargo, el proceso de esterilización de Oxitec se basa en la manipulación genética del genoma del insecto. Según su sitio web:

"Un problema importante [con la SIT] es que los insectos que irradian pueden dañar su salud ... Los nuevos e innovadores métodos genéticos de Oxitec tienen la capacidad de mejorar la competitividad de apareamiento de los machos 'estériles' y permitirá que una mayor gama de insectos se utilicen en los programas de SIT. Utilizando la modificación genética, se ha insertado un factor 'estéril' en el genoma del insecto, lo que asegura que mientras los insectos modificados tengan descendencia no sobrevivirán a la etapa reproductiva.

Los insectos genéticamente modificados de Oxitec no requieren de radiación para ser estériles, por lo que los machos son más aptos - en efecto, más 'atractivos' para las hembras - que los insectos irradiados. Esto permite un programa de liberación mucho más rentable y exitoso."

El año pasado un ensayo de Oxitec en Brasil llevado a cabo en un entorno urbano logró una supresión del 96% del mosquito del dengue.

La preocupación por el creciente número de casos de Panamá ha puesto de relieve la necesidad de nuevas y más eficaces formas de controlar el mosquito del dengue, Aedes aegypti, que transmite la enfermedad.

Siguiendo una recomendación del Comité Nacional de Bioseguridad de Panamá, y la aprobación formal de los Ministerios de Desarrollo Agropecuario y Comercio e Industria, el Instituto Gorgas realizará una evaluación a campo abierto de los mosquitos de Oxitec.

"La fiebre del dengue es una preocupación creciente en Panamá, y las herramientas que tenemos para controlar el mosquito del dengue son limitadas y cada vez más ineficaces", dijo Néstor Sosa, director del instituto. "Hay una necesidad real de explorar tecnologías adicionales y más efectivas para combatir esta plaga y abordar el problema del dengue."

La evaluación comenzará esta primavera en un suburbio residencial del distrito de Arraijan, al oeste de la ciudad de Panamá, y se espera que dure varios meses. En evaluaciones anteriores de los mosquitos de Oxitec, las poblaciones de mosquitos del dengue en las Islas Caimán y en Brasil fueron suprimidas en más del 90% en el área de liberación. El distrito de Arraiján sufre una alta incidencia de dengue, y los casos de dengue en Panamá en su conjunto se triplicaron entre 2012 y 2013.

"El enfoque de Oxitec ya ha demostrado ser muy prometedor. Es una tecnología que es completamente específica para el mosquito del dengue al que nos dirigimos, y al ayudar a reducir nuestra dependencia de los pesticidas químicos, también podría ser beneficiosa para el medio ambiente", dijo el Dr. Sosa. "Hemos trabajado estrechamente con Oxitec y con las comunidades locales aquí en Panamá para llevar este proyecto a la etapa de evaluación, y estoy encantado de que ahora podamos dar este próximo paso. La gente en Panamá sabe tan bien como nadie el precio que la fiebre del dengue puede cobrarle a una comunidad: esta nueva y emocionante tecnología puede ofrecer una esperanza real para un futuro libre de dengue."

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