Plantar la clase incorrecta de algodoncillo puede dañar a las mariposas monarcas.

Plantar la clase incorrecta de algodoncillo puede dañar a las mariposas monarcas.

16 de enero de 2015 2

Foto de Alexander Wild. www.alexanderwild.com

La mariposa monarca es el Bambi del mundo de los insectos en América del Norte, una favorita entre los niños y los adultos debido a sus coloridas alas y su patrón migratorio, que la lleva tan al norte como Canadá y al sur a México y California donde pasa el invierno.

Durante décadas, las poblaciones de monarcas han fluctuado, como muestra este gráfico del Fondo Mundial para la Naturaleza. Las razones de la fluctuación incluyen los patrones climáticos - los inviernos extremadamente fríos y húmedos son especialmente dañinos - así como la deforestación en las zonas donde se reúnen para invernar, y la pérdida de hábitat en los EE.UU.

Las orugas de monarca se alimentan de una sola planta - el algodoncillo. Sin embargo, ha habido notablemente menos algodoncillo en los campos de maíz y soja recientemente, ya que los agricultores han utilizado técnicas modernas para mantener estas y otras malas hierbas fuera de sus campos. Para contrarrestar esta tendencia, muchos grupos conservacionistas han animado a la gente a cultivar algodoncillo en sus patios y jardines, e incluso han distribuido semillas de algodoncillo para este propósito.

Desgraciadamente, estos esfuerzos bien intencionados pueden haber fracasado, según un nuevo artículo de los científicos de la Universidad de Georgia publicado en las Proceedings of the Royal Society B. Hay más de 100 especies diferentes de algodoncillo, y no todas son creadas por igual. La especie que más se distribuyó por los conservacionistas - el algodoncillo tropical (Asclepias curassavica) - es una que no se deteriora en clima frío. En cambio, sigue prosperando, produciendo nuevas hojas y flores en el otoño y el invierno, lo que hace que las monarcas se queden donde está el alimento en lugar de continuar su migración hacia el sur para el invierno.

"El algodoncillo tropical proporciona alimento larvario a las monarcas durante todo el año, y los informes de monarcas que se reproducen durante el invierno - en lugar de migrar o invernar - se han convertido en algo común en el sur de los EE.UU.", escribieron los autores. "Estos comportamientos están casi exclusivamente restringidos a los sitios donde está presente el algodoncillo tropical". "Para empeorar las cosas, los investigadores encontraron que las monarcas que no migraban tenían más probabilidades de ser infectadas por el protozoario Ophryocystis elektroscirrha (OE), que causa que las mariposas sufran deformidades en las alas, menor tamaño corporal, menor rendimiento en el vuelo y menor duración de la vida adulta.

"Los cambios hacia la cría durante todo el año con algodoncillo tropical, que resulta en altas tasas de infección OE, podría suponer una amenaza emergente adicional para la viabilidad a largo plazo de las monarcas migratorias", escribieron. "La transición de comportamientos migratorios a no migratorios junto con un cambio hacia la reproducción durante todo el año en plantas huésped introducidas aumenta drásticamente la prevalencia de un parásito debilitante para las monarcas norteamericanas."

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