Poner a los abejorros en una caja podría ayudar a los científicos a estudiar su ecología de anidación

Poner a los abejorros en una caja podría ayudar a los científicos a estudiar su ecología de anidación

8 de febrero de 2019

Investigadores de Ontario (Canadá) estudiaron las cualidades de los domicilios artificiales, o cajas nido, para los abejorros que atraerán con éxito a las colonias a anidar en ellos. Los nidos sobre el suelo, como este que está unido a un árbol, fueron el tipo más utilizado en el estudio, aunque todavía en un porcentaje bajo, con colonias que utilizan sólo el 13 por ciento de las cajas colocadas en el curso del estudio. (Imagen originalmente publicada en Johnson et al 2019, Journal of Insect Science)

Por Marina Suárez

Las abejas no son difíciles de detectar. Son relativamente grandes y carismáticas bolas de pelusa y pelusa. Sus nidos, por otro lado, pueden ser bastante discretos. Las colonias de abejorros son relativamente pequeñas (a lo sumo unos pocos cientos de individuos), por lo que producen mucho menos tráfico que una colonia de abejas de la miel, que puede contener decenas de miles de abejas. Y los nidos a menudo se construyen bajo tierra en viejas madrigueras de roedores o se ocultan en densos penachos de hierba o pequeñas cavidades de árboles. Estos nidos difíciles de encontrar dificultan el estudio de la ecología de anidación de estos importantes polinizadores, muchos de los cuales están exhibiendo alarmantes disminuciones de población.

Marina Suárez

Pero los nidos artificiales, o "domicilios" de abejas, podrían facilitar el estudio de la ecología de anidación de estas abejas salvajes. Por ejemplo, los ornitólogos saben mucho más sobre la biología de la nidificación de las aves azules que los cuervos de la pradera porque a los primeros se les puede convencer de que aniden en cajas nido convenientes y de fácil acceso, mientras que los segundos construyen nidos bien escondidos en el suelo en los pastizales. La pregunta es, ¿puedes hacer que los abejorros salvajes usen domicilios?

En un artículo publicado en enero en el Journal of Insect Science, Sarah Johnson, estudiante de doctorado en la Universidad Simon Fraser, junto con sus colegas de Wildlife Preservation Canada, la Universidad de York y la Universidad de Guelph, comparan tres métodos diferentes de instalación de domicilios de abejorros para ver cuál es el más exitoso. Además, los investigadores compararon la diversidad de las especies de abejorros que utilizan los domicilios con la diversidad de especies evaluada con encuestas tradicionales de redes para determinar si ciertas especies tenían más probabilidades de utilizar domicilios que otras.

Los investigadores instalaron 346 domicilios de abejorros en 15 sitios en el centro sur de Ontario. Todos los domicilios tenían un diseño similar: esencialmente una caja de madera contrachapada forrada con algodón de tapicería crudo, con un pequeño agujero de entrada y con láminas de plástico que cubrían la tapa para ayudar a la impermeabilización. Algunos domicilios se fijaban a los troncos de los árboles (instalación sobre el suelo), mientras que otros se enterraban bajo tierra (instalación subterránea) o bajo montones de vegetación (instalación bajo falso suelo.) Los domicilios subterráneos y bajo falso suelo tenían una longitud de tubo estrecho de PVC fijado al agujero de entrada para que sirviera de túnel de entrada.

Investigadores de Ontario (Canadá) estudiaron las cualidades de los domicilios artificiales, o cajas nido, para los abejorros que atraerán con éxito a las colonias para anidar en ellos. Sólo el 4 por ciento de las cajas de nidos subterráneas como ésta fueron habitadas por colonias de abejorros en el curso del estudio. Los investigadores especulan que estas cajas pueden haber tenido problemas de drenaje o bloqueo de entrada que las hicieron poco atractivas para sus habitantes potenciales. (Imagen publicada originalmente en Johnson et al 2019, Journal of Insect Science)

Investigadores de Ontario, Canadá, estudiaron las cualidades de los domicilios artificiales, o cajas nido, para los abejorros que atraerán con éxito a las colonias para anidar en ellos. Ninguna de las cajas nido "falsas subterráneas" como ésta, colocadas bajo los arbustos o la hojarasca, estuvo habitada por colonias de abejorros en el curso del estudio. Los investigadores especulan que estas cajas pueden haber tenido problemas de drenaje o bloqueo de entrada que las hicieron poco atractivas para sus potenciales habitantes. (Imagen originalmente publicada en Johnson et al 2019, Journal of Insect Science)

Los investigadores luego visitaron los domicilios (pero no los abrieron) durante el verano para comprobar la actividad de anidación y realizaron estudios de redes para determinar el número de especies y la abundancia de reinas de abejorros en cada sitio de estudio. Al final de la temporada de nidificación, los domicilios se retiraron y se abrieron para determinar si habían sido ocupados y por qué especies, así como el tamaño de la colonia.

En general, sólo un pequeño número de los domicilios fueron utilizados por los abejorros. Sólo el 13,3 por ciento de los domicilios sobre la superficie y el 4,1 por ciento de los domicilios subterráneos fueron ocupados, y ninguno de los domicilios subterráneos falsos fue utilizado. Los investigadores especulan que los domicilios subterráneos y falsos subterráneos pueden haber tenido problemas de drenaje y que sus túneles de entrada estaban frecuentemente bloqueados por la vegetación.

Seis especies diferentes de abejorros anidaron en los domicilios, incluso algunas especies que eran relativamente raras en base al número de reinas capturadas durante los estudios con redes. Esto significa que, aunque las tasas de ocupación de los domicilios eran bajas, las especies que utilizaban los domicilios daban una representación justa de la riqueza de especies de la comunidad de abejorros de la zona. Sin embargo, algunas especies, como Bombus perplexus, parecían ser más propensas a utilizar los domicilios que otras especies, como Bombusimpatiens.

Johnson dijo que una de las mayores sorpresas en este proyecto fue encontrar una gran colonia de Bombus ternarius, o abejorros tricolores, en un domicilio donde no se habían observado indicaciones externas de actividad de anidación durante las visitas, lo que demuestra lo difícil que puede ser detectar los nidos. "Conté más de 800 celdas individuales que una vez contenían larvas de abejas, lo que es bastante grande para una colonia de abejorros de cualquier especie", dice Johnson. "El hecho de que no hubiera signos externos de abejas cuando comprobamos ese domicilio fue intrigante, y sospechamos que esto probablemente indica una fuerte cronología del ciclo de vida específico de la especie, por lo que nos perdimos el período de máxima actividad cuando miramos. Para mí, observaciones como esta realmente me llevan a casa el potencial de estos domicilios para su uso en el estudio del desarrollo de las colonias de abejorros en el campo."

En un estudio sobre el uso de cajas de nidos artificiales para abejorros en Ontario, los investigadores no vieron indicaciones externas de actividad de anidación por parte de los abejorros tricolores (Bombus ternarius, ) pero luego se sorprendieron al encontrar que una colonia de casi 800 había usado una de las cajas cuando fue examinada al final del estudio - un testamento, dicen los investigadores, de lo difícil que puede ser detectar los nidos de abejas. (Foto: David Cappaert, Bugwood.org)

Dos obreras de Bombus perplexus se asoman a un domicilio en la superficie. (Crédito de la foto: Sarah Johnson)

Johnson y sus co-autores concluyen que los domicilios podrían ser, en efecto, una herramienta útil para estudiar la ecología de los nidos de abejorros si se pueden aumentar las tasas de ocupación. Ella señala que sus colegas de la Universidad de Calgary han tenido tasas de ocupación mucho más altas en su estudio de los domicilios (aún no publicado), y sospecha que cómo y dónde se instala el domicilio es clave para aumentar la ocupación. Pero, incluso después de trabajar con domicilios de abejorros durante algunos años, dice que instalarlos de la manera correcta, en el lugar correcto, "se siente más como un arte que como una ciencia". Johnson y los coautores dicen que se necesita una evaluación más cuantitativa de los métodos de instalación y otros factores.

Leer más

"Uso de Domicilio Artificial por los Abejorros (Bombus; Himenópteros: Apidae) en Ontario, Canadá"

Diario de Ciencia de Insectos

¿Quiere construir su propia caja de nidos de abejorros?

Si está interesado en probar un domicilio de abejorros en su patio, Johnson tiene algunos consejos. Muchos planes de construcción de domicilios están disponibles en línea, incluyendo este plan de construcción de domicilios de abejorros de la Universidad de Nebraska-Lincoln Departamento de Entomología. Johnson recomienda el método de instalación sobre el suelo: "atado a un árbol o a un poste de la cerca o incluso colocado en la superficie del suelo, escondido en un arbusto o en la vegetación o en la hojarasca". Los domicilios deben instalarse a principios de la primavera, y la impermeabilización de la tapa o el techo con láminas de plástico u otro material es clave. Encontrar el lugar adecuado puede ser difícil, pero Johnson utilizó con éxito una nueva estrategia al colocar un domicilio en su patio. "A principios de la primavera cuando empiezas a ver un montón de grandes reinas zumbadoras saliendo de la hibernación y buscando lugares para anidar, sal y siéntate en tu patio y simplemente obsérvalas. Las reinas te mostrarán lo que les interesa, a menudo buscan a lo largo de los bordes, como a lo largo de tu valla o a lo largo del lado de una escalera o el borde de una cubierta. Podrían pasar el tiempo cavando en una vieja pila de madera o alrededor de un cobertizo de jardín. Cuando noten ese tipo de interés, pongan un domicilio allí!"

< fuerte>Marina Suárez es una antigua endocrinóloga aviar y aspirante a entomóloga. Ahora estudia el desarrollo y comportamiento de dos humanos jóvenes en el alto desierto del oeste de Colorado. Cuando no está manejando sus temas de investigación, escribe sobre ciencia y naturaleza. Encuentra una muestra de su trabajo en www.magpiescicomm.com.

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